私たちの海には、私たちが認識しているよりも文字通り何百万倍も多くのマイクロプラスチックがあります

プラスチックが岸に打ち上げられた。

海から1,000リットル(264ガロン)の水を引き出した場合、プラスチックの小さな断片がいくつ見つかると思いますか?10個?百個?研究者が「ミニマイクロプラスチック」と呼んでいるものの830万個はどうでしょう。これは、驚くべき新しい研究の発見です。

科学誌Limnologyand Oceanography Lettersに発表された新しい研究によると、私たちの海のマイクロプラスチックの量、つまり5ミリメートル未満のプラスチック片は、以前に推定された量の100万倍です。

これは、私たちの海に浸水するプラスチックのマイクロサイズのビットの濃度が、科学者が以前に推定したものの2〜3倍ではないことを意味しますが、ジェニファーブランドンが率いる論文の著者によると、5〜7倍のようです。カリフォルニア大学サンディエゴ校のスクリップス海洋研究所。大きな違いの理由は、関係するマイクロプラスチックの種類と、科学者が伝統的に海水中のマイクロプラスチックの量を測定しようとした方法に関係しています。

「何年もの間、私たちはネットを使ってサンプルを収集するのと同じ方法でマイクロプラスチックの研究を行ってきました」とブランドンはプレスリリースで述べています。「しかし、そのネットメッシュよりも小さいものはすべて逃げてきました。」

実際、2015年の独立した調査で指摘されているように、1971年から2013年の間に行われた何千ものトロール網はすべて同じ種類のネットで、サイズが333マイクロメートル(3分の1ミリメートル)を超えるプラスチックしか捕獲できませんでした。したがって、これらのネットはプランクトンをろ過するのに十分小さいものでしたが、その後、ミニマイクロプラスチックとして知られる最小のプラスチック粒子を捕らえるには大きすぎました。

「私はこれらの公開されたサイズ範囲を見て考えました。私たちはこの小さな範囲をアンダーサンプリングしています。大きな知識のギャップがあります」とブランドンは言いました。

この欠陥を念頭に置いて、ブランドンと彼女の同僚は、海水中のミニマイクロプラスチックの量を検出および測定するための新しい技術を開発しました。サルパ(小さなゼラチン状のろ過摂食無脊椎動物)は、最新のアプローチの鍵でした。これらの樽型の生き物は、2,000メートル(6,500フィート)を超える深さで泳ぎ、しばしば互いにつながっ 長い鎖形成します。これは、力を合わせることで、より速く泳ぐのに役立ちます。プランクトンを泳いだりフィルターで餌を与えたりするには、サルパが脈打つ収縮で体に水を送ります。

スクリップスの研究者たちは、サルパの胃がミニマイクロプラスチックが蓄積する場所である可能性があると考えました。そのために、表面の海水とサルパの両方の標本のサンプルが、カリフォルニア海流、北太平洋亜熱帯ジャイア(太平洋ゴミベルト としても知られています)、および中間の海洋地帯から採取されました。

研究室に戻ると、科学者たちは特別な蛍光顕微鏡を使用して、サンプルに含まれるマイクロプラスチック粒子を文字通りにも比喩的にも照らしました。Scrippsのプレスリリースが指摘しているように、「プラスチックは、複数の波長の光にさらされると自己発光します」。この方法により、人間の髪の毛の幅よりも細い10マイクロメートルの小さな断片を記録することができました。研究者たちはまた、分析のために2009年から2017年に収集された海水を分析しました。

気がかりなことに、研究されたすべてのサルパは胃の中にミニマイクロプラスチックを持っていました。これは研究者を驚かせた発見です。サルパの消化器系のターンアラウンドタイムが2〜7時間と短いことを考えると、科学者たちは胃が比較的きれいであると期待していました。そうではありませんでした。

「私が最も驚いたのは、収集された年、種、ライフステージ、または収集された海の一部に関係なく、すべてのサルパの胃にプラスチックが含まれていたことです」とブランドンはEartherにメールで書いています。「100%の摂取率を持つ種は非常に異常であり、サルパを食べる食物網にとって壊滅的です。」

これらの発見を推定値に変換すると、研究者たちは、平均して830万個のミニマイクロプラスチックが典型的な立方メートル(35立方フィートまたは前述の1,000リットル)の海水に見られると結論付けました。これは、1立方メートルあたり10個のフラグメントの以前の見積もりとはまったく対照的です。

「この研究は、一貫してアンダーサンプリングされている表面海水中の最小のミニマイクロプラスチックの存在量を推定した最初の研究の1つである可能性があります」と著者は研究で書いています。調査結果は、プラスチック濃度が以前の研究よりも最大7桁高いことを示しており、「海洋ゴミの数におけるミニマイクロプラスチックのこれまで定量化されていなかった重要性」を強調しています。

もちろん、量は総量とは異なります。

「数量は数値で100万倍になりますが、数量にボリュームを掛けると、より大きなピースのボリュームはさらに大きくなります」とBrandon氏は述べています。あなたがどんな種類の動物であるかに応じて、この区別は重要であると彼女は言いました。サルパや小さなプランクトンのような小さな生き物は、プラスチックの小さな断片をより多く食べる傾向がありますが、大きなプランクトンや小さな魚は、大きなプラスチック片の影響を受ける可能性が高くなります。

サルパが非常に多くのプラスチックを蓄積していることは深刻な懸念です。小さな生き物は、マイクロプラスチックが消化過程と糞便を沈めて深海の底に到達するための輸送メカニズムを提供している可能性があり、これにより、下の食物連鎖に到達します。また、サルパはウミガメ、ロックフィッシュ、タラバガニなどの海洋動物によって定期的に消費されており、後者の2つは人間によって定期的に消費されているため、これらのミニマイクロプラスチックは最終的に私たちのディナープレート、そして最終的には私たちの体に到達する可能性があります。

マイクロプラスチックは海洋生物や生態系に有害ですが、人間の健康への影響は不明なままです。とは言うものの、米国国立衛生研究所(NIH)、おそらく心配すべきだと言っています。

新しい研究で観察されたマイクロプラスチックのほとんどは、海岸に近い地域から収集されたものであり、これは、発生源が土地からの流出汚染であることを示唆しています。マイクロプラスチック廃棄物は、衣類に 含まれる合成マイクロファイバーや、歯磨き粉やスキンケア製品に含まれる小さな小球 など、さまざまな原因で発生します。時間が経つにつれて、このプラスチックの多くは、大きいか小さいかにかかわらず、ますます小さな断片に分解されますが、それらは長期間環境に残ります。それらは廃水処理によって取り除くことができず、この廃棄物の多くは私たちの海に行き着きます。

「プラスチックがどのように分解するかを考えると、結果は私たちの数がどれほど多いかという点で非常に驚くべきものでしたが、それほど驚くべきことでもありませんでした」とブランドンは言いました。「すべての大きなピースは数千、おそらく数百万の小さなピースに分解されるので、最も小さなピースがさらに数百万あるはずです。いくつかのモデル化された劣化シミュレーションと比較して、実際には理にかなっています。」

科学者がこれらの結果をさらに検証する方法に関して、ブランドンはいくつかの提案をしました。彼女は、Eartherの研究者が「他の海盆やサルパ、同様のろ過摂食プランクトンでより多くの水サンプルをサンプリングする」ことができ、彼女のチームの蛍光顕微鏡法を採用して小さなマイクロプラスチックを探し始めることができると語った。さらに、科学者は「特定のプラスチック用のより特殊な蛍光フィルターを使用してこの顕微鏡法を微調整できるため、プラスチックの種類の豊富さも知ることができます」。

政府やその他の高官は、マイクロプラスチック汚染の原因となる製品の使用を制限する法律を制定する必要がありますが、マイクロプラスチックを含む製品を使用しない、使い捨てプラスチックを避ける、紙袋を使用するなど、あなたにもできることがあります。リサイクル、そしてもちろん、プラスチック廃棄物を水域に投げ込まないこと。結局のところ、それはとにかくあなたの体に戻ってしまうかもしれません。

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