Uma explicação simples para o paradoxo de como as amêndoas da Califórnia cresceram na seca

Algo estranho está acontecendo na Califórnia: uma seca severa tem pairado sobre o estado nos últimos cinco anos. E, no entanto, no meio disso, a produção de amêndoas, que consomem muita água, está disparando - e tem acontecido em todos os anos de seca. O que está acontecendo? A resposta está em uma peculiaridade agrícola.

As amêndoas tiveram uma má reputação recentemente como as plantas com mais sede no mundo agrícola. Embora compacto, o cultivo dessas nozes requer um uso incrivelmente intensivo de água, com algumas pessoas calculando o custo da água em um galão de água para uma única castanha. É por isso que este gráfico do USDA em que as safras estão prosperando durante a seca é tão intrigante.

Enquanto safras como feno e arroz estão caindo, as safras de pomares, como amêndoas ou uvas, aumentam constantemente.

Mas talvez sejam as nozes, as uvas ou alguma outra safra de pomar que não as amêndoas que estão impulsionando o crescimento, você diz? Não tão. Nos últimos dez anos, a produção de amêndoas da Califórnia em qualquer um dos anos de seca superou todos os anos sem seca - em alguns anos, em mais do dobro. Então, como eles estão fazendo isso? Comecei a encontrar uma resposta - e encontrei - escondida no fundo das amendoeiras.

Gráfico: NASS / USDA

A razão para o aumento é realmente muito simples, diz Ken Shackel, professor de ciências vegetais na Universidade da Califórnia Davis e membro do grupo de amêndoas da universidade. “A produtividade está aumentando constantemente porque os acres que foram plantados anos atrás aumentaram”, disse ele ao Gizmodo.

Isso faz sentido. Mais terra dedicada às amêndoas naturalmente significa mais amêndoas em geral. Mas por que os fazendeiros de amêndoas estariam constantemente dedicando mais áreas a uma safra incrivelmente sedenta, exatamente quando a seca ao redor deles se intensifica?

Parte da resposta pode ser encontrada no custo: os preços das amêndoas estão muito altos agora, mais de US $ 3 o quilo, tornando-as uma safra atraente para se ter na lista de um fazendeiro, mesmo que exijam um custo adicional de água. Mas a maior parte da resposta não é encontrada em dólares, está na própria planta.

“Você tem que lembrar que as amêndoas são plantadas um ano, mas não produzem realmente até três ou quatro anos depois”, disse Shackel. “Nas amendoeiras, nos primeiros anos você ganha um pouco, mas em cinco ou seis anos você consegue muito mais. Eles atingem o pico por volta do ano doze. ”

O boom de amêndoas que vemos hoje não se deve às plantações mais recentes, mas aos anos anteriores, em sua maioria antes da seca. Uma medida melhor de como as amêndoas estão se saindo agora, observou Shackel, pode ser calcular a produção por acre em vez do número total.

Ele estava certo. A medição do rendimento por acre mostrou uma imagem diferente - e muito mais escura.

Um mergulho nas estatísticas do NASS revelou que, embora a área cultivada com amêndoas tenha aumentado continuamente, as taxas de rendimento por hectare para a Califórnia chegaram a 2.500 libras por acre em 2010, o último ano sem seca que a Califórnia experimentou. Todos os anos, desde então, a taxa caiu. Hoje, um agricultor de amêndoas provavelmente puxará 500 libras de amêndoas a menos por acre do que há seis anos.

Se a produção de amêndoas está crescendo com a fumaça dos anos anteriores ricos em água, então certamente a próxima pergunta razoável é: quanto tempo mais podemos esperar para desacelerar? Estamos simplesmente esperando que o martelo caia - e se sim, quando isso vai acontecer?

Não é tão simples como simplesmente contar para trás a partir da última grande plantação. É provável que os produtores de amêndoas tenham pomares que plantaram em vários momentos diferentes, geralmente separados por décadas. E enquanto rendimento de amêndoas por acre não parecem estar em queda livre agora, o número de hoje ainda é consideravelmente maior do que há vinte anos, devido a melhorias na tecnologia agrícola.

Embora seja difícil prever exatamente quando uma queda pode acontecer, a tendência geral - mais terra dedicada ao cultivo de cada vez menos amêndoas - é bastante evidente. Embora possamos não saber quando a seca finalmente chegará para as amêndoas da Califórnia, o fato de que ela está chegando permanece claro.

Imagem superior: Amêndoas / Amawasri Pakdara, Shutterstock ; Imagem do meio: Amendoeiras na Califórnia / Christopher Boswell, Shutterstock ; Imagem inferior: Amêndoa close-up / PikiWikiIsrael

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