Um mapa mostrando as águas subterrâneas da Terra como elas apareceriam na superfície

Surpreendentemente, os cientistas sabem muito pouco sobre a água localizada abaixo da superfície da Terra. Para superar essa lacuna de conhecimento, uma equipe internacional de pesquisadores montou um novo mapa global mostrando onde e em que quantidades este precioso recurso está localizado.

Para montar este mapa, Tom Gleeson da Universidade de Victoria, junto com colegas da Universidade do Texas em Austin, da Universidade de Göttingen e da Universidade de Calgary, analisou uma série de conjuntos de dados, incluindo dados de quase um milhão de bacias hidrográficas e muito mais mais de 40.000 modelos de água subterrânea. É a primeira vez que hidrólogos geram uma estimativa baseada em dados do suprimento total de água subterrânea da Terra. Os detalhes do estudo agora podem ser encontrados na Nature Geoscience .

Os pesquisadores estimam que a Terra contenha um total de 23 milhões de quilômetros cúbicos de água subterrânea total, dos quais 0,35 milhões de quilômetros cúbicos (1,52%) têm menos de 50 anos. Grande parte dessa água subterrânea está localizada em aquíferos subterrâneos, que são captados pelo homem em regiões onde a água superficial não está disponível. De forma alarmante, o estudo mostra que cerca de 6% da água subterrânea nos 2 km superiores (1,24 milhas) da massa de terra da Terra é renovável durante a vida humana.

“Isso nunca foi conhecido antes”, observou Gleeson em um comunicado. “Já sabemos que o nível da água em muitos aqüíferos está diminuindo. Estamos usando nossos recursos de água subterrânea muito rápido - mais rápido do que eles estão sendo renovados. ”

É importante ressaltar que os hidrologistas precisam diferenciar as águas subterrâneas “antigas” das “modernas”. A água subterrânea antiga está localizada mais profundamente na Terra e é normalmente usada como recurso hídrico para a agricultura e a indústria. Às vezes, contém arsênio e urânio e costuma ser mais salgado do que a água do oceano. Gleeson afirma que a água velha, salgada e estagnada, deve ser considerada um recurso não renovável.

A água moderna, por outro lado, é mais abundante e "recarrega" de forma constante. Mas porque está localizado mais próximo da superfície e é mais rápido, é mais vulnerável à mudança climática e à contaminação. E, como já foi observado, os humanos estão consumindo essa água mais rápido do que pode ser reposta. Um estudo recente descobriu que um terço das grandes bacias de águas subterrâneas do mundo estão agora em um estado de "perigo significativo".

Olhando para o mapa, podemos ver que a maior parte da água subterrânea moderna do mundo está localizada em regiões tropicais e montanhosas. Alguns dos maiores depósitos estão na Bacia Amazônica, Congo, Indonésia e na América do Norte e Central ao longo das Montanhas Rochosas e da cordilheira ocidental. Não é de surpreender que regiões áridas como o Saara tenham relativamente pouca água subterrânea. As latitudes ao norte estão em branco porque não existem dados de satélite para essas regiões. Mas essas áreas estão principalmente sob o permafrost e contêm pouca água subterrânea.

“Intuitivamente, esperamos que áreas mais secas tenham menos água subterrânea jovem e áreas mais úmidas tenham mais, mas antes deste estudo, tudo o que tínhamos era intuição”, observou o co-autor do estudo Kevin Befus, da Universidade do Texas. “Agora temos uma estimativa quantitativa que comparamos com as observações geoquímicas.”

O próximo passo dos pesquisadores será entender com que rapidez estamos esgotando as águas subterrâneas antigas e modernas. Como Gleeson observou em um estudo de 2010 :

Infelizmente, a mudança climática apenas agravará o problema .

Leia o estudo completo na Nature Geoscience : “ O volume global e a distribuição das águas subterrâneas modernas ”.

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