Novos fósseis incríveis mostram como os mamíferos assumiram o controle rapidamente após a extinção dos dinossauros

Crânios e mandíbulas de mamíferos descobertos em Corral Bluffs, Colorado.

Um verdadeiro tesouro de fósseis raros foi descoberto no centro do Colorado. A coleção revela a impressionante velocidade com que os mamíferos surgiram e se diversificaram depois que os dinossauros se foram.

Uma nova pesquisa publicada hoje na Science descreve milhares de novos mamíferos, répteis e fósseis de plantas recuperados do local de Corral Bluffs na Bacia de Denver no Colorado. Os fósseis abrangem 1 milhão de anos que se seguiram à extinção em massa do Cretáceo-Paleógeno (KPgE) - um evento que resultou na extinção de dinossauros não aviários. Esses fósseis mostram como nosso planeta e a biosfera se recuperaram após a extinção em massa e com que rapidez os mamíferos foram capazes de dominar os ambientes terrestres.

A chave para essa descoberta foi a busca por concreções - um tipo especial de rocha que se forma em torno de ossos e outros pedaços de matéria orgânica. As concreções tendem a ser ignoradas em favor de outras pistas paleontológicas, mas Tyler Lyson, o principal autor do novo estudo e um paleontólogo do Museu de Ciência e Natureza de Denver, decidiu mudar as coisas ao vasculhar rochas em Corral Bluffs em 2016 .

“Eu vi uma bolha amorfa feia e de cor branca que parecia um pão”, disse Lyson em uma entrevista coletiva esta semana. “Usei meu martelo de pedra para abri-lo e de repente pude ver a seção transversal de um crânio de mamífero olhando para mim.”

O paleontologista Tyler Lyson segurando uma concreção dividida com um crânio de vertebrado dentro.

Lyson gritou para sua equipe vir e dar uma olhada. Após um breve momento de celebração, Ian Miller, um paleobotânico do Museu de Denver e co-autor do estudo, pegou outra pedra próxima e a abriu, revelando mais um crânio de mamífero. Isso foi repetido várias vezes, e os cientistas perceberam que haviam feito uma descoberta monumental.

“Foi pura euforia”, disse Lyson. “Tudo aconteceu tão rapidamente - você não tem momentos de descoberta como este na paleontologia com muita frequência.”

No total, os pesquisadores descobriram bem mais de 1.000 fósseis de vertebrados, 233 plantas fossilizadas distintas e materiais vegetais (como esporos fossilizados) e uma variedade de outros organismos fossilizados. Incrivelmente, os pesquisadores documentaram 16 novas espécies de mamíferos - tantos que ainda não os descreveram totalmente, dizendo que pesquisas futuras serão dedicadas a detalhar totalmente as novas descobertas.

Dizer que os fósseis desse período são raros seria um eufemismo. E é uma pena, porque grande parte da era atual pode ser rastreada até essa época crítica, quando uma variedade de animais e plantas emergiu e se diversificou na esteira de um evento que eliminou 75% de todas as espécies da Terra. Há cerca de 66 milhões de anos, um cometa ou asteróide gigantesco mergulhou na Terra, desencadeando uma extinção em massa que acabou com todos os dinossauros não-aviários. Para os mamíferos, no entanto, isso provou ser um evento fortuito, permitindo que emergissem de uma sombra de dinossauro .

A escassez de evidências fósseis tornou difícil para os cientistas estudar o período de recuperação pós-KPgE. Em particular, a natureza fragmentária dos poucos fósseis que existem, como pedaços quebrados de mandíbulas e pedaços de dentes, não está conectada a nenhuma narrativa coerente sobre esse período de recuperação. É isso que torna esta última descoberta tão especial, já que os fósseis estão fornecendo um registro ininterrupto que abrange o primeiro milhão de anos após a extinção em massa.

Um fóssil de samambaia coletado em Corral Bluffs.

“Os sítios fósseis muitas vezes nos fornecem 'instantâneos' da vida na Terra ao preservar as espécies de um único ponto no tempo” , escreveu David Grossnickle, biólogo da Universidade de Washington que não estava envolvido com a nova pesquisa, em um e-mail para o Gizmodo . “O que realmente me chama a atenção neste estudo é que ele apresenta um registro fóssil quase contínuo por um período de 1 milhão de anos durante um período crítico da história, capturando o início da Era dos Mamíferos. É análogo a encontrar todo o primeiro capítulo de um livro, em vez de uma única página. ”

Ao combinar esses fósseis a um período de tempo específico, os pesquisadores foram capazes de reunir três estágios críticos de recuperação pós- extinção e documentar os tipos de nimais e plantas que surgiram durante esse período de um milhão de anos. Uma grande lição foi a velocidade com que os mamíferos se diversificaram, cresceram em tamanho e assumiram o controle, o que fizeram ocupando nichos vazios e tirando proveito de novas espécies de plantas.

Como os autores observam no novo artigo, a diversidade das espécies de mamíferos dobrou a partir de cerca de 100.000 anos após o evento do impacto , época em que seu tamanho corporal máximo atingiu os mesmos níveis observados durante o Cretáceo Superior. Esses animais não eram maiores do que ratos ou guaxinins - pesando cerca de 8 quilogramas (18 libras) - e eles subsistiam principalmente dos detritos ricos em carbono que sobraram da extinção em massa. Os dinossauros não aviários lutaram , resultando em seu desaparecimento.

Reconstrução artística de Carsioptychus coarctatus, um mamífero herbívoro que viveu cerca de 300.000 anos após a extinção em massa que exterminou os dinossauros não-aviários.

As coisas realmente começaram a mudar cerca de 300.000 anos após o KPgE . Nesse estágio, as samambaias começaram a dominar as paisagens terrestres, permitindo tamanhos maiores de corpo entre os mamíferos herbívoros. Os maiores desses animais eram agora três vezes maiores do que antes, pesando mais de 25 quilos (55 libras) e atingindo o tamanho de porcos. Exemplos encontrados em Corral Bluffs incluem Carsioptychus coarctatus e Oxolophus , espécies de pequenos herbívoros de quatro patas.

“As plantas são a base dos ecossistemas terrestres”, disse Miller durante a coletiva de imprensa. “Esses mamíferos estavam respondendo a novos tipos de plantas na paisagem.”

Por volta de 700.000 anos após o evento do impacto , os mamíferos ficaram ainda maiores - os maiores eram do tamanho dos lobos modernos. Os mamíferos mais pesados ​​durante este período pesavam entre 35 a 50 kg (77 a 110 libras). Esses desenvolvimentos coincidiram com o surgimento de legumes e possivelmente nozes - fontes de alimentos ricas em calorias que abasteciam esses animais maiores.

Reconstrução artística de Loxolophus.

“Um grande enredo é o rápido aumento no tamanho dos mamíferos após o evento de extinção em massa, provavelmente relacionado à evolução de dietas mais herbívoras e preenchimento de nichos ecológicos abertos”, disse Grossnickle ao Gizmodo. “A qualidade da preservação dos fósseis é ótima, e os fósseis são acompanhados por um registro minucioso de informações geológicas e ambientais, o que torna a história evolutiva da época mais completa.”

O paleontólogo David Polly da Universidade de Indiana, que não estava envolvido com a nova pesquisa, disse que os fósseis são importantes porque estão nos mostrando como a biosfera voltou ao "normal" (ou seja, semelhante às condições do Cretáceo Superior) e como em que mudou irrevogavelmente.

“Até certo ponto, o asteróide causou um blip do qual houve uma rápida recuperação. Mas, ao mesmo tempo, eles mostram que havia diferenças substanciais nas espécies que compunham os ecossistemas pós-asteróides e que novas especialidades evoluíram na esteira da extinção que não tinham sido vistas antes ”, disse Polly em um e-mail para o Gizmodo. “Uma coisa importante que esses fósseis mostram é que, em 100.000 anos, as espécies de plantas e mamíferos eram tão diversas quanto antes do asteróide. Cem mil anos pode parecer muito tempo, mas é muito curto em um período geológico e muito mais rápido do que as recuperações de outras extinções. ”

Polly disse que a recuperação rápida reforça a hipótese do “blip” - a noção de que o meio ambiente e o ecossistema da Terra permaneceram em grande parte no curso após o asteróide. Ao mesmo tempo, porém, os novos fósseis demonstram que “dentro de 300.000 anos, mamíferos e plantas se tornaram mais diversos do que antes do impacto” e que, por volta de 700.000 anos , plantas e animais inteiramente novos surgiram. Essas mudanças, disse ele, “mostram que os ecossistemas estavam realmente funcionando de maneira diferente e que existiam novas oportunidades que não estavam disponíveis no Cretáceo”.

Olhando para pesquisas futuras, Lyson disse que gostaria de ter uma noção melhor dos ecossistemas em que cada animal viveu e como esses animais se encaixam em uma árvore evolutiva da vida maior. Quanto a Miller, ele gostaria de descobrir mais evidências fósseis de leguminosas e nozes para reforçar a associação entre o surgimento dessas plantas e o surgimento dos mamíferos.

Se você estiver interessado nesta coleção de fósseis , a pesquisa está marcada para ser apresentada em um documentário da NOVA próximo chamado “Rise of the Mammals,” programado para ser executado nacionalmente na PBS às 21h. m. ET na quarta-feira, 30 de outubro de 2019.

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Meu nome é Julian Ivaldy, tenho 21 anos e trabalho com marketing e crescimento há 5 anos. Depois de fundar um estúdio digital de negócios paralelos e uma empresa de importação e exportação, agora sou cofundador e chefe de crescimento da The Secret Company, um estúdio de startups com mentalidade de pirata, co-fundadores secretos de mais de 10 startups.

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