Esses pássaros desenvolveram penas tão escuras que são como um 'buraco negro'

Imagem: Edwin Scholes

Se você já viu o planeta Terra da BBC , deve se lembrar de uma de suas cenas mais tolas: a esplêndida dança do acasalamento de ave-do-paraíso. Uma mulher salta para cima de um homem, que revela uma juba de penas e faz uma performance como uma versão bêbada de “Bohemian Rhapsody” em um bar de karaokê. Mas quando o pássaro macho olha para a câmera, as coisas ficam pretas - muito pretas. Pule para 2:34 no vídeo abaixo. As penas deste pássaro são tão pretas que você não consegue ver nenhuma de suas características faciais, apenas azuis radiantes em um mar de Vantablack natural .  

A pesquisa sobre essas penas pretas começou quando o cientista de Yale Richard Prum avistou o pássaro em um museu e percebeu a mesma escuridão abrangente. Era “como um buraco negro em uma prateleira”, disse ao Gizmodo a autora do estudo Dakota McCoy, de Harvard. Prum percebeu que não poderia ser um pigmento sozinho. A equipe deles acha que essas aves do paraíso desenvolveram penas naturalmente “super pretas” para fazer as cores parecerem ainda mais brilhantes durante a dança do namoro.

“Neste caso, é a seleção sexual”, disse McCoy. “Os machos estão tentando atrair as fêmeas - nesses pássaros, as fêmeas escolhem com quem desejam acasalar.” E eles são exigentes. “Uma única pena torta é suficiente para eles não acasalar. É como uma corrida armamentista. Os machos precisam encontrar maneiras de fazer com que suas cores fiquem ainda melhores para as fêmeas. ”

Por meio de microscópios eletrônicos de varredura e tomografias computadorizadas, a equipe observou diferenças entre as formas de penas pretas regulares e penas super pretas. As penas pretas regulares simplesmente tinham farpas simples presas a uma haste principal, como qualquer pena que você já viu. As penas superpretas têm muitos espinhos minúsculos. Veja:

Preto normal à esquerda, super preto à direita. (Imagem: McCoy et al, Nat. Comm (2018))

Essas microestruturas demonstram “absorção estrutural”, assim como os materiais super-pretos feitos pelo homem. “Quando você não tem superfícies planas, a luz é completamente absorvida pela pena”, disse McCoy. Nesse caso, as penas absorvem 99,95% da luz que brilhou diretamente sobre elas. Parece que a necessidade de encontrar um companheiro causou a evolução para criar seu próprio material super-preto, feito da proteína queratina. “Isso me faz pensar que podemos conseguir estruturas super-pretas usando materiais mais baratos”, disse ela.

Pelo menos um cientista não envolvido com a pesquisa, Trevor Price, da Universidade de Chicago, achou a pesquisa "muito interessante e direta", disse ele em um e-mail para o Gizmodo. Ele escreveu que faz sentido que a dispersão dessa forma aumente a absorção.

Aprender mais sobre a absorção de luz é importante para têxteis ou mesmo painéis solares. Mas McCoy avisou que você não gostaria de alinhar seus painéis solares com essas penas - você notará no vídeo que eles só são super pretos quando vistos de frente.

Mais pesquisas são necessárias para entender completamente o papel dessas penas no comportamento do pássaro, de acordo com o artigo publicado hoje na Nature Communications. Mas se a hipótese da equipe estiver correta, a evolução demonstrou que a procriação pode levar a algumas aparências muito peculiares , especialmente em pássaros como esses.

“Eles são perfeitamente evoluídos para seu propósito: ficar lindos para uma mulher”, disse McCoy.

[ Nature Communications ]

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