Conheça as esquecidas 'Rocket Girls' que ajudaram a NASA a alcançar as estrelas

Os computadores JPL em funcionamento em 1955. Cortesia NASA / JPL-Caltech

O Laboratório de Propulsão a Jato da NASA tem uma longa e colorida história em foguetes e exploração espacial, desde os primeiros mísseis e foguetes até pousar na lua e navegar remotamente por rovers em Marte. Atrás de todos os homens proeminentes que lideraram os programas estava um grupo de mulheres desconhecidas.

As mulheres esquecidas do JPL agora têm seu próprio livro, Rise of the Rocket Girls: The Women Who Propelled, From Missiles to the Moon to Mars , graças à microbiologista que se tornou autora Nathalia Holt. Recrutadas nas décadas de 1940 e 1950, essas mulheres talentosas em matemática desafiaram os papéis culturais de gênero da época para servir como "computadores" humanos. Era seu trabalho analisar os números que tornavam todas essas missões possíveis. O Gizmodo conversou com Holt para saber mais sobre como ela deu vida a suas histórias notáveis.

Gizmodo: O que o inspirou a escrever um livro sobre essas mulheres?

Nathalia Holt : Foi uma coincidência aleatória. Estávamos tentando decidir um nome para nossa filha quando nos deparamos com Eleanor Francis Helin - uma astrônoma incrível [do programa de Rastreamento da Terra próxima do JPL] que descobriu todos esses cometas e meteoros. Ela morreu em 2009. Eu nunca a conheci, mas não conseguia parar de pensar nela. Foi por causa dela que acabei aprendendo sobre os “computadores” femininos [no JPL]. Fiquei obcecado por eles. Não pensei em um livro no começo. Eu só queria aprender mais. Tive muita sorte de poder encontrar tantas dessas mulheres - há muito poucos registros [nos arquivos].

Algo mágico aconteceu lá. Mas essas mulheres realmente não receberam o reconhecimento que merecem. No quinquagésimo aniversário do Explorer I , as mulheres que estavam no Controle da Missão [na época] nem foram convidadas. Então, em 2013, eu fiz uma reunião [dos computadores do JPL], e eles vieram de todo o país, revisitando os prédios e o Controle da Missão, onde todos eles têm boas memórias. Foi bom ver suas contribuições homenageadas.

Como se você conseguir encontrá-los? Não deve ter sido fácil.

Holt : Foi muito difícil. Os arquivos do JPL tinham todas essas ótimas fotos, mas não sabiam quem estava nas fotos e tinham muito pouca informação sobre elas. Acabei ligando para um número ridículo de pessoas. Gosto de brincar que, se seu nome é Barbara, Virginia ou Helen, é muito provável que eu tenha ligado para você. Liguei para algo como 50 Barbara Paulsons. Foi tão emocionante quando finalmente encontrei o caminho certo. E uma vez que encontrei alguns membros-chave, tudo se encaixou, porque eles ainda são amigos hoje.

Este foi um período único para as mulheres na história americana, com tantas mulheres indo trabalhar enquanto os homens lutavam no exterior. Aparentemente, a NASA não foi exceção.

Holt : Sim. Você podia ver isso acontecendo nos centros da NASA em todo o país: mulheres ocupando essas funções que não teriam obtido de outra forma, por causa de sua experiência em matemática. Outras mulheres nos centros da NASA acabaram perdendo seus empregos em grande parte quando surgiram os IBMs [computadores]. A diferença no JPL é que eles não foram embora depois que os homens voltaram da guerra. Eles tiveram carreiras muito longas. Uma delas ainda trabalha lá como a mulher que trabalha há mais tempo na NASA: Sue Finley . Ela completa 80 anos este ano e ainda está trabalhando na missão Juno em Júpiter . Ela não quer se aposentar até que seja concluído. Mesmo depois disso, não tenho certeza se ela vai se aposentar. Ela adora trabalhar lá.

Uma das histórias mais poderosas do livro é a de Janez Lawson, a única mulher negra do grupo em uma época em que até mesmo homens negros lutavam para encontrar trabalho como cientistas e engenheiros.

Holt : [Lawson] era uma jovem incrivelmente brilhante que se formou na Universidade da Califórnia, Angeles, em engenharia química. Quando ela veio pela primeira vez para o JPL, havia dúvidas, porque este era o primeiro afro-americano que eles estavam contratando para um cargo técnico no laboratório. Eles se perguntavam se ela se encaixaria. Macie Roberts era a supervisora ​​do grupo e garantiu por ela. Ela queria ter certeza de que sua educação e conhecimento não seriam desperdiçados, então [Lawson] foi uma das duas únicas mulheres enviadas para o programa de treinamento [de informática] da IBM. Infelizmente, ela faleceu antes que eu tivesse a chance de falar com ela, mas fui capaz de rastrear amigos e familiares.

Ela certamente tinha muito mais com que lutar do que as outras mulheres, não apenas por causa da cor de sua pele, mas por causa da geografia de onde morava. Ela viajava de Los Angeles para o JPL todos os dias - um trajeto bastante longo, com as rodovias sendo o que eram na época. Ela teve uma carreira incrível em engenharia química.

A "seção de computação" do JPL em 1953. Cortesia NASA / JPL-Caltech

Presumo que este grupo de mulheres enfrentou muitos problemas que ainda são relevantes hoje, desde o assédio sexual e discriminação aberta até o malabarismo entre trabalho e família e o preconceito de gênero. Como eles lidaram com tudo isso?

Holt : Existem [histórias de] assédio sexual no livro - a engenharia aeronáutica é um campo muito dominado por homens, mesmo hoje - mas esse era um grupo forte de mulheres com uma supervisora. Acho que eles fizeram um trabalho notável cuidando uns dos outros. E os homens do laboratório passaram a aceitá-los como colegas. Alguns engenheiros do sexo masculino até os trouxeram para estudos e os incluíram como coautores em publicações. Naquela época, isso não era comum e realmente mudou suas opções de carreira.

A maioria das mulheres com quem conversei acredita fortemente no papel de mentorear a próxima geração. Fiquei especialmente impressionado com o caso de Helen Ling, que supervisionou os computadores nos últimos anos. Ela fez questão de trazer mulheres que não tinham formação para serem contratadas como engenheiras. Ela os incentivou a frequentar a escola noturna e os viu serem promovidos de seu grupo [depois de se formarem] para se tornarem engenheiros. [Na reunião] muitas mulheres vieram agradecê-la pelo que ela havia feito.

Seu livro apresenta uma citação da astronauta pioneira Sally Ride: “Não vim para a NASA para fazer história”. Por que você escolheu incluí-lo?

Holt : A maioria das mulheres na década de 1960 não trabalhava fora de casa. O que me fala dessa epígrafe é que eles estavam lá porque adoravam o que faziam. Elas eram muito habilidosas, muito boas em matemática, mas eram um grupo humilde de mulheres que adoravam fazer parte das missões da NASA. Eles não vieram para a NASA para fazer história.

As “meninas do foguete” do JPL em 2013. Crédito: Nathalia Holt.

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