Batman mudou a aparência dos sucessos de bilheteria e como Hollywood os vendeu

Demorou cinco anos para trazer os Ghostbusters de volta à tela. Os Ghostbusters de 1984 atingiram o ouro, capturando a imaginação pública e arrecadando mais dinheiro do que quase qualquer outra coisa naquele ano. Uma sequência era o movimento óbvio, mas as estrelas originais dos Caça-Fantasmas não tinham certeza se queriam fazer uma. Os executivos da Columbia Pictures travaram uma guerra interna sobre quanto orçamento desejavam alocar. Os co-escritores Dan Aykroyd e Harold Ramis trabalharam em um roteiro que achavam que enviaria uma mensagem sobre o ambiente tóxico das cidades americanas. Eles receberam uma tonelada de dinheiro.

Finalmente, tudo se juntou, e Ghostbusters II estreou enorme em meados de junho de 1989. Em seus primeiros três dias nos cinemas, o filme arrecadou quase $ 30 milhões, estabelecendo um novo recorde. Esse recorde não duraria muito. Uma semana depois, outro espetáculo de filme de grande orçamento de longa gestação foi lançado e o dominou completamente. Em seus primeiros três dias, o Batman de Tim Burton superou aquele primeiro fim de semana Ghostbusters II em mais de US $ 10 milhões.

Batman não foi apenas o maior filme de 1989. Foi um fenômeno cultural. Havia brinquedos, pôsteres, fantasias. Havia um cereal do Batman. Praticamente todas as crianças que eu conhecia tinham pelo menos uma camiseta do Batman. Prince, então em algum lugar perto do pico de seus poderes, fez um álbum inteiro de canções inspiradas no Batman , a maioria das quais nem mesmo apareceu no filme.

De muitas maneiras, 1989 foi o primeiro verão de cinema realmente moderno, pelo menos da maneira que entendemos esse conceito agora. Muitos dos maiores sucessos do ano foram sequências: Indiana Jones e a última cruzada , Arma letal 2 , De volta ao futuro parte II , o já mencionado Ghostbusters II . As surpresas foram filmes de alto conceito para a família, como Honey, I Shrunk The Kids , Look Who's Talking e The Little Mermaid , o último dos quais deu início a todo um renascimento dos filmes de animação da Disney. O Oscar daquele ano virtualmente ignorou todos os grandes sucessos de bilheteria, em vez de recompensar prêmios de prestígio intermediários como Driving Miss Daisy e Born On The Fourth Of July - ambos sucessos, mas não exatamente blockbusters - que ajudaram a codificar a divisão entre os filmes do Oscar e os filmes de pipoca .

E então havia Batman , que se erguia sobre toda a paisagem como uma espécie de pináculo gótico sinistro. Em muitos aspectos, Batman é o filme que aperfeiçoou toda a abordagem do blockbuster de verão, tanto em marketing quanto em conteúdo. Batman não é uma sequência, mas ainda depende, como as sequências, da ideia de reconhecimento de marca. Os produtores podiam ter certeza de que praticamente todo mundo no público comprador de ingressos tinha pelo menos alguma ideia de quem eram Batman e o Coringa, e eles se basearam nisso. A essa premissa simples de uma palavra, eles adicionaram grandes estrelas, camadas de mitologia e uma tonelada de imagens sensacionalistas. A fórmula funcionou. Jaws e Star Wars são geralmente creditados (e ridicularizados) por representarem o nascimento do cinema blockbuster. Mas nenhum dos dois filmes abraçou totalmente o espetáculo totalmente absurdo como o Batman .

Tudo isso parece completamente óbvio em retrospecto, mas foi um processo árduo levar o Batman para a tela. O produtor executivo Michael Uslan, que se orgulhou de dar aulas na primeira turma credenciada de nível universitário sobre histórias em quadrinhos como folclore, comprou os direitos do personagem Batman em 1979, quando ele era um jovem advogado. Durante anos, Uslan tentou vender a diferentes estúdios a ideia de um filme sério e sombrio do Batman. A maioria deles queria alguma versão do programa de TV sabidamente exagerado dos anos 60 ou não queria ter nada a ver com a ideia. Superman: The Movie tinha sido um grande sucesso uma década antes, mas as sequências seguintes foram progressivamente pior e menos bem-sucedidas, e ninguém mais havia montado um filme de super-herói real. Os executivos não estavam convencidos de que os adultos pagariam para ver uma história sobre o personagem infantil.

Eventualmente, Uslan conseguiu convencer os produtores de Rain Man Jon Peters e Peter Guber de que Batman era uma boa ideia, e os dois recrutaram Tim Burton, um diretor que tinha feito apenas dois filmes e que ainda não tinha 30 anos. Burton, um ex animador, rapidamente cultivou a reputação de alguém que pode esticar os orçamentos e fazer filmes que superam as bilheterias. Pee Wee's Big Adventure , a estreia de Burton, foi um dos grandes sucessos no campo esquerdo de meados dos anos 80. Beetlejuice , seu sucessor , foi um dos maiores sucessos de 1988. E embora Burton nunca tenha sido fã de quadrinhos, Beetlejuice certamente mostrou que tinha imaginação visual para fazer algo especial.

Para fazer o Batman , Burton entrou em conflito amargo com seus produtores sobre quase todas as decisões. Ele usou a maior parte de seu suco para convencê-los a escalar seu colaborador Beetlejuice, Michael Keaton, como o Batman. O diretor sabia que Batman era um personagem fundamentalmente perturbado, um bilionário que pensa que pode usar seu dinheiro da melhor maneira vestindo-se de borracha e pendurando ladrões de bolsa nas escadas de incêndio. Keaton tinha o tipo de energia maníaca que poderia fazer algo assim funcionar. Mas Keaton não era grande nem fisicamente imponente, e ele era famoso principalmente por comédias medíocres como o Sr. mamãe . Fãs furiosos do Batman enviaram dezenas de milhares de cartas - cartas escritas, em papel, enviadas com selos - para os escritórios da Warner Bros. para reclamar do elenco. Nenhum executivo de cinema enfrentaria esse tipo de insurreição dos fãs agora. As proporções do Twitter estariam às alturas.

As cartas não eram o único problema. Sean Young, originalmente escalado como Vicki Vale, se machucou enquanto andava a cavalo, e Kim Basinger teve que entrar como substituto de último segundo. O orçamento disparou. O set de Londres estava sob o cerco de fotógrafos, todos competindo para ver quem seria o primeiro a tirar fotos das estrelas fantasiadas. Michael Keaton e os dublês mal conseguiam se mover nos diferentes trajes de morcego, então todas as cenas de luta tiveram que ser editadas em borrões escuros. Os roteiristas estavam chegando para fazer o polimento do roteiro, e outros roteiristas não estavam sendo informados sobre esses polimentos. Foi uma bagunça.

E ainda assim, os vários colaboradores de cabeçadas conseguiram fazer exatamente o que o público comprador de ingressos queria ver em 1989. Batman é, de certa forma, um vertiginoso e schticky filme de ação dos anos 80 vestido com arty arty expressionista alemão drag. É uma vitrine para screencraft gótico denso e criativo. (Menos de dois anos antes de sua morte, Anton Furst ganhou um Oscar pelo design de produção do Batman . Ele foi a única indicação para o filme.) Batman também é um show de dublês piro-confuso que ocasionalmente se dissolve em uma comédia absurda, como na grande e sem sentido momento em que o Coringa puxa um revólver gigante da calça. E, na maioria das vezes, o Batman é um veículo super-estrela.

Fazer com que Jack Nicholson interprete o Coringa é o tipo de golpe que muda o curso da história do cinema. Originalmente, Burton estava interessado em escalar pessoas como John Lithgow e Tim Curry para o papel de vilão. (Curry até havia assinado um acordo para fazê-lo.) Ambos os atores obviamente poderiam ter feito o trabalho, mas com eles no papel, parece muito menos provável que Batman teria superado Indiana Jones e a Última Cruzada ou que ele teria sinalizado uma mudança radical em Hollywood.

Nicholson, na época, era a própria definição de uma estrela de cinema maior que a vida. Ele ganhou dois Oscars e foi indicado para mais sete. Ele foi uma parte crucial da onda da Nova Hollywood dos anos 70 e, no processo, refez toda a ideia do estrelato do cinema em sua própria imagem excitante e devoradora de cenas. Nicholson também tinha acabado de interpretar o diabo cristão literal em The Witches Of Eastwick - um papel que, em retrospecto, agora parece um ensaio geral prolongado para Batman . Mais importante, ele estava realmente interessado na ideia de jogar com o Coringa.

Nicholson tinha ressalvas, é claro. Ele tinha que ter maior faturamento no filme, apesar de não interpretar o personagem-título. Ele teve que receber grandes somas de dinheiro. Nicholson recebeu uma grande parte da receita de Batman , o que acabou rendendo a ele algo entre US $ 60 e US $ 90 milhões pelo papel. Nicholson também ganhou dinheiro com a mercadoria e até mesmo com as sequências do Batman , embora ele não estivesse nelas. Ainda é um dos maiores salários de todos os tempos para um único filme. Os maquiadores tiveram que contornar a alergia de Nicholson ao chiclete e tiveram que encontrar uma maneira de apresentar um Coringa chamativo e teatral que ainda era reconhecível como sendo Jack Nicholson. Nicholson valia tudo isso.

Some of his value is in the name recognition. With one of the world’s biggest stars in the film, it suddenly seemed a whole lot more plausible that adults would pay to go see Batman. But more importantly, Nicholson just eats up the movie. He hogs the attention and the screen time. He has a blast, reeling off endlessly quotable lines that likely didn’t come from a screenwriter: “Who do you trust? Hubba hubba hubba! Money money money! Who do you truuuust?” He gibbers and leers and waltzes. He dances with wild levels of clumsy swagger.

Heath Ledger’s version of the Joker is the one that’s come to loom larger in the cultural memory. But while Ledger’s take is brilliant and mesmerizing, it might’ve ruined the character; every Joker since has been all sweaty and malformed. Joaquin Phoenix seemed to hate his own existence when he played it. Nicholson, on the other hand, doesn’t hate anything—not even Batman. He just wants people’s attention, something he figures he can earn by killing them.

He’s also wildly charismatic. The Joker is a known murderer who killed a mob boss in broad daylight in front of cameras, and he’s also a suspected terrorist in possession of chemical weapons. But throngs of Gotham citizens still clog the streets when the Joker shows up to throw money from a parade float. Nicholson makes this seem vaguely plausible, at least within the movie’s skewed reality. His Joker is so magnetic that crowds of people risk almost-certain death just to hang out around him (also, to grab some free cash).

Nothing about the Joker makes sense—the indiscriminate spraying of poison gas, the rampant shootings of his own underlings, the willingness to get into a fistfight with Batman that he can’t possibly win, the go-to dance move where he kind of pumps his cane in the air. It’s all perfectly unhinged, which makes it entirely in keeping with the Joker character. And it also works because Tim Burton situates Nicholson in a world where nothing makes sense.

Burton’s Gotham City looks a bit like the ’40s Los Angeles of Who Framed Roger Rabbit?, if the cartoon and film noir aesthetics had somehow been fused into one. Thanks to Danny Elfman’s thunderously brooding score, it sounds like that, too. Burton surrounds his stars with larger-than-life figures like Jack Palance and Billy Dee Williams, both of whom get minimal screen time. To watch the movie is to plunge into its world, to lose all grip on our own.

And while he’s more of a supporting player in his own movie, Michael Keaton remains an endlessly compelling Batman—itchy and distracted whenever he has to pretend to be Bruce Wayne, icy and purposeful whenever he’s getting to live out his true identity as the guy in the bat costume. Burton presents Batman and the Joker as complementary lunatics: two deranged misfits who are least comfortable whenever they attempt to resemble regular people. (Joker has to put on flesh-toned makeup in order to disguise himself as a human being. It’s not convincing, and it’s somehow creepier than his regular clown face.)

Batman isn’t all that heavy on action scenes, and the set pieces are sloppy and incoherent by today’s standards. It’s meaner and more vicious than your standard PG-13 blockbuster fare. It’s built more on performances and on a very particular director’s vision. But Batman is a true inflection point, dividing film history into the before and after. With its wild, outsized success, Batman ended the age when a quiet, character-driven chamber piece like Rain Man could dominate the box office. After Batman, every big movie had to be a noisy event. This was happening anyway. If it hadn’t been Batman, it would’ve been something else—Ghostbusters II, maybe. But to anyone watching the way history unfolded, Batman is still the glowing signal in the sky, the sign that everything had changed.

The contender: A funny thing about those big 1989 summer sequels: They’re mostly pretty good. Lethal Weapon 2 sharpened the buddy-cop patter of the first film, adding some good comic relief and some loathsome villains, and it became a much bigger deal than the first film. Ghostbusters II gave Bill Murray a chance to deadpan about a river of pink slime and a walking Statue Of Liberty. Back To The Future Part II used the magic of time travel to twist its plot up into some truly fun pretzels. And Indiana Jones And The Last Crusade fulfilled the promise of Raiders Of The Lost Ark, bringing back the giddy charm that had gone missing in 1984’s Temple Of Doom.

For his third Indiana Jones movie, the No. 2 highest grosser of 1989, Steven Spielberg is so in love with movie history that he casts the literal James Bond as Indy’s father, but he’s also irreverent enough to make the character into a fussy, hapless professorial gasbag. Spielberg turns his jokes into action scenes and his action scenes into jokes, and he keeps his touch light even when he’s dealing with ancient mysteries and Biblical prophecies. In its own way, The Last Crusade is nearly as miraculous as Raiders—a zippy multiplex entertainment that remains endlessly rewatchable decades later.

Next time: The surprise smash Home Alone brings a very different sort of spectacle, delighting the kids of America while mostly baffling their parents.

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