Astrônomos identificaram a localização de vários rádios estranhos além de nossa galáxia

O artista impressiona com os pratos do Very Large Array localizando uma rápida explosão de rádio no espaço pela primeira vez. Imagem: Danielle Futselaar

Estouros de rádio rápidos, pulsos poderosos de energia de rádio de origem cósmica desconhecida, são uma fonte de fascínio sem fim para astrônomos e forragem de teoria da conspiração alienígena para todos os outros. Mas enquanto a maioria dos FRBs descobertos até agora são eventos únicos - um único chilro no vazio interestelar, se preferir - esses fenômenos se tornaram mais interessantes no ano passado, quando os astrônomos descobriram o primeiro sinal de FRB que se repete. Agora, eles identificaram sua localização.

FRB 121102, a única rajada rápida de rádio conhecida pela ciência, está localizada a mais de três bilhões de anos-luz de distância, em uma galáxia anã mil vezes mais escura que a Via Láctea, de acordo com uma nova pesquisa publicada hoje na Nature . A nova análise não apenas confirma que rajadas de rádio misteriosas emanam de uma fonte muito além de nossa galáxia, mas mirar em sua localização significa que podemos começar a desvendar o que exatamente é essa fonte.

Tudo o que sabemos neste momento é que os FRBs vêm de algo poderoso. “Esses flashes de rádio devem ter uma enorme quantidade de energia para serem visíveis a mais de 3 bilhões de anos-luz de distância”, disse o astrônomo e principal autor do estudo, Shami Chatterjee, em um comunicado.

“Acho que isso é realmente um grande negócio e estou muito animado com o resultado”, disse ao Gizmodo Peter Williams, astrônomo do Centro de Astrofísica de Harvard que não esteve envolvido no estudo.

Na última década, os astrônomos catalogaram mais de uma dúzia de FRBs, flashes aparentemente aleatórios de energia de rádio que aparecem no céu em locais distantes e depois desaparecem. O FRB 121102 foi localizado pela primeira vez em 2012 no Observatório de Arecibo, em Porto Rico, um dos radiotelescópios mais poderosos do mundo. Mas, ao contrário de FRBs anteriores, 1211102 não era apenas um flash na panela: observações de acompanhamento em 2015 revelaram dez rajadas de rádio adicionais emanando da mesma região do espaço. “Isso identifica inequivocamente o FRB 121102 como uma repetição”, escreveram astrônomos sobre a descoberta no ano passado na Nature . 

O sinal repetitivo do FRB 1211102 removeu qualquer dúvida de que os astrônomos estão olhando para um fenômeno astrofísico genuíno, ao invés de, digamos, explosões aleatórias de energia do forno de microondas mais próximo . Igualmente importante, o FRB 121102 provou que tudo o que está produzindo rajadas de rádio rápidas - ou pelo menos alguns deles - não está sendo destruído no processo.

Ainda assim, muito mais informações eram necessárias para descobrir o que está causando os FRBs, começando com de onde no universo eles vêm. Agora, esse mistério parece ter sido resolvido para FRB 121102.

Antes do novo estudo, o pedaço de céu associado às poderosas explosões de FRB 121102 tinha vários minutos de arco de diâmetro; grande o suficiente para abranger centenas de fontes potenciais e muitas galáxias. Para se concentrar mais precisamente em sua localização, Chatterjee e seus co-autores recorreram ao Very Large Array (VLA) do National Radio Astronomy Observatory. Em 83 horas de observação no ano passado, eles assistiram o FBR 121102 disparar nove vezes adicionais, todas em uma posição consistente no céu. Observações de acompanhamento com o telescópio Gemini North no Havaí revelaram uma galáxia anã muito tênue exatamente no local da fonte.

Uma imagem composta de FRB 121102, localizada em uma galáxia hospedeira escura e distante. Imagem: Observatório Gemini / AURA / NRC

Mais observações de acompanhamento, com outras redes de telescópios ao redor do mundo, incluindo a Rede Européia de Interferometria de Linha de Base Muito Longa (VLBI), mostraram que os vários sinais FRB estavam ocorrendo dentro de 100 anos-luz uns dos outros. Os astrônomos também identificaram uma fonte de rádio contínua mais fraca, que também parece estar co-localizada.

“Achamos que as explosões e a fonte contínua são provavelmente o mesmo objeto ou que estão de alguma forma fisicamente associados um ao outro”, disse Benito Marcote, uma pesquisa do Joint Institute for VLBI ERIC na Holanda, em uma afirmação.

Então, agora que sabemos de onde vem toda a conversa intergaláctica, podemos dizer o que está causando isso? Ainda não - mas a localização de FRB 121102 dentro de uma galáxia anã escura implica em uma possibilidade bastante durona: um magnetar. Essa é uma estrela morta em rotação insanamente densa, com um campo magnético poderoso o suficiente para fragmentar toda a vizinhança cósmica em átomos.

“Eu sou a favor da ideia de que eles estão relacionados aos magnetares”, disse Williams. Ele notou que galáxias anãs escuras, como aquela que deu origem a FRB 121102, também estão associadas a outro fenômeno cósmico estranho - supernovas superluminosas. Ninguém sabe ao certo por que as explosões estelares mais brilhantes acontecem nas galáxias mais escuras, mas há motivos para suspeitar que esses ambientes também podem levar à formação de magnetares. Alternativamente, o sinal poderia ser associado a um “núcleo galáctico ativo”, com jatos de rádio vindos de material ao redor do buraco negro supermassivo da galáxia.

Minha teoria de estimação pessoal é que a galáxia está escura porque uma civilização alienígena avançada construiu uma engenhoca Starkiller Base para sugar sistematicamente a vida das estrelas, e que a referida máquina alienígena mortal libera explosões de energia cada vez que derruba outro planeta compatível. Mas, de acordo com os cientistas, não devo me apegar muito a essa ideia.

“Nós brincamos sobre batalhas de espaçonaves e estrelas da morte explodindo, mas achamos que podemos explicar isso com a física comum”, disse Chatterjee.

[ Natureza ]

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