A mudança climática matou os crocodilianos da Terra e também pode trazê-los de volta

Um clã diversificado de crocodilianos temíveis uma vez vagou por todo o planeta. Hoje, apenas 23 espécies permanecem em um punhado de locais em todo o mundo. Todos nós já ouvimos histórias sobre o asteróide gigante que existiu nos dinossauros, mas a morte dos crocodilianos foi muito menos dramática. Os crocodilos foram apanhados silenciosamente, à medida que nosso planeta esfriava e secava ao longo de milhões de anos.

Os crocodilianos - um grupo que inclui crocodilos, crocodilos, jacarés e os frequentemente negligenciados gavials - são os últimos membros sobreviventes de uma linhagem de réptil antiga conhecida como pseudosuchianos. Aparecendo pela primeira vez no final do período Cretáceo há cerca de 85 milhões de anos, os crocodilos rapidamente se espalharam por todo o planeta, diversificando-se em gigantes terrestres como o Sarcosuchus de oito toneladas e monstros marinhos do mundo real como os thalattosuchianos com cauda de tubarão.

Embora os crocodilos não tenham sido eliminados durante a extinção K / T que encerrou o reinado dos dinossauros, a maioria das espécies da linhagem ancestral desapareceu com o tempo. De acordo com uma análise publicada esta semana na Nature Communications , uma série de mudanças climáticas e do nível do mar despachadas com esses predadores impressionantes, um por um.

No novo estudo, pesquisadores de várias universidades e do Smithsonian construíram o primeiro conjunto de dados abrangente contendo todo o registro fóssil conhecido de crocodilianos, junto com seus parentes pseudosuchianos extintos. A figura abaixo, que mostra as mudanças no número total de gêneros pseudosuchianos nos últimos 250 milhões de anos, mostra o quão dramaticamente esse grupo se expandiu e contraiu ao longo do tempo conforme o termostato da Terra aumentou e diminuiu.

Os crocodilianos, o único grupo existente de pseudosuchianos, costumavam estar por toda parte, mas as espécies remanescentes de hoje estão restritas a um punhado de habitats tropicais. Para juntar as peças do que aconteceu, os pesquisadores compararam seu conjunto de dados fósseis com informações sobre o clima da Terra no passado geológico recente.

Crocs são ectotérmicos, o que significa que não podem regular sua temperatura interna. Durante a transição entre os períodos Eoceno e Oligoceno, cerca de 41 a 23 milhões de anos atrás, o resfriamento climático matou muitos crocodilos terrestres no Hemisfério Norte. Dez milhões de anos atrás, os crocodilos sofreram outro golpe quando as vastas e exuberantes áreas úmidas do Norte da África secaram e deram lugar ao maior deserto do nosso planeta. Cinco milhões de anos atrás, na América do Sul, o aumento da Cordilheira dos Andes deslocou uma enorme área úmida proto-amazônica. Fora os crocodilos. Os crocodilianos marinhos não parecem ter sido afetados pela mudança climática em si , mas pelas mudanças no nível do mar e alterações no equilíbrio ecológico das comunidades oceânicas.

Um gavial no zoológico de San Diego, via Wikimedia

O lento desaparecimento dos crocodilos é uma história fascinante sobre o passado geológico da Terra, mas também levanta questões sobre o futuro. Se nossas emissões de combustíveis fósseis continuarem sem controle, poderemos nos encontrar no caminho para um mundo semelhante ao quente e úmido que já foi governado por crocodilianos. Será a Ascensão do Planeta dos Crocs ? Esse é um efeito colateral potencial da mudança climática que na verdade parece muito legal.

Mas não há garantias. Lembre-se de que a Terra está esquentando hoje por causa dos humanos - humanos que ocupam muito espaço, recursos e habitat. Se queremos que esses predadores antigos sobrevivam, não é suficiente apenas aumentar a temperatura. Teremos que fazer tudo o que pudermos para protegê-los.

[Leia o artigo científico completo na Nature Communications]

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Imagem de cima: O gigante extinto Sarcosuchus, via Imperial College London e Robert Nicholls (Paleocreações)

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