A Liga Principal de Beisebol fará pela Liga de Cape Cod o que fez aos menores?

Crianças vestidas com as cores de Orleans Firebirds organizam seu próprio jogo ao longo da linha de base no Eldredge Park.

ORLEANS, Mass. - Os sonhos febris de todos nos escritórios da Liga Principal de Beisebol que se preocupam com o envelhecimento da base de fãs se parecem muito com a cena encontrada em uma noite no início de julho em Orleans, Massachusetts, sede da Liga de Cape Cod, Orleans. Firebirds.

Os Firebirds estavam enfrentando os Whitecaps Brewster, e um grupo de seis crianças, todos em trajes, camisas e chapéus dos Firebirds, criaram um jogo de bola improvisado ao lado do jogo no Eldredge Park , na encosta da grama acima do banco de reservas da primeira base - um rebatedor, segurando sua luva como um bastão, um lançador, olhando para o sinal de um apanhador, um par de defensores, mãos nos joelhos, até mesmo um árbitro para chamar bolas e rebatidas. As decisões foram tomadas por meio de um voto de voz áspero, e o árbitro também atuou como locutor, mesmo em meio ao aumento e diminuição do barulho da multidão no parque da cidade por parte dos espectadores fixados no jogo principal.

Que tinha sido um dia ruim de tempo em Cape Cod naquele dia não importava - os fãs trouxeram suas cadeiras e sentaram-se juntos em meio ao anoitecer ensopado para assistir ao beisebol. Famílias - algumas que hospedam os jogadores nesta liga de verão de morcego de madeira, candidatos que são mais propensos a serem convocados do que qualquer outro grupo que você possa encontrar, outros que simplesmente amam o jogo - muitas vezes deixam suas cadeiras em seus lugares preferidos no início do dia , com vista para os campos em alta demanda.

Apenas o anúncio do locutor de endereço público quebra o jogo dentro do jogo: “Agora rebatendo para seus Firebirds, número 36, Connor Kokx!”

O pandemônio reinou, as luvas e até chapéus, jogados no ar, as crianças gritando “Connor está aí! Connor está de pé! " Um adulto divertido responsável por todos eles, ao que parecia, com base em sua distribuição de lanches para o grupo no início da noite, apenas sorriu. Perguntei a ela como Kokx se relacionava com o grupo. Ela respondeu que não. Os Firebirds tinham uma clínica de beisebol na comunidade, porém, e todas as crianças encontraram seu novo ídolo.

“Eles são apenas grandes fãs de Connor Kokx agora”, disse ela.

Assim que a rebatida de Kokx terminou, as crianças voltaram ao seu grupo e pegaram suas luvas e chapéus. Um anunciou: “OK, hora de praticar acertar o homem do corte!” Toda a cena forçou a credulidade, aderiu tão completamente ao lugar que o beisebol ocupou uma vez na mente do público, e cujo deslocamento daquele ponto é a fonte de décadas de sofrimento entre aqueles de nós que amam o jogo.

Então, dado o que mais sabemos sobre a Major League Baseball aqui em 2021, não deve ser surpresa para você que a Cape Cod League, fonte de fandom para inúmeros locais e visitantes, bem como a ferramenta mais eficaz para avaliação de jogadores amadores que o esporte tem , sobrevive apesar da MLB, não por causa dela. E seus dias como aquele oásis podiam estar contados.

Os treinadores da Brewster Whitecaps conversam com as crianças locais.

A Liga de Cape Cod existe em sua forma moderna desde 1963, quando sancionada pela NCAA, embora o circuito tenha existido de uma forma ou de outra por quase um século antes disso. Mas o que a Cape League tem sido, mais do que qualquer outra coisa, é um ímã para jogadores universitários com aspirações profissionais e legítimas.

Embora existam outras ligas de morcegos de madeira no verão - no Alasca, a Liga Northwoods no meio-oeste - é a Liga de Cape Cod que atrai mais talentos todos os anos há décadas. Um em cada seis jogadores da liga principal tinha experiência na Cape League, e mais de 1.250 jogadores fizeram essa jornada ao todo. O pipeline também não está diminuindo - as últimas quatro principais escolhas do draft geral, incluindo Henry Davis de 2021 pelos Pittsburgh Pirates, são ex-integrantes da Cape League. O mesmo aconteceu com o Novato do Ano da Liga Americana de 2020, Kyle Lewis.

E desde a decisão de mudar para bastões de madeira em 1985, a Liga do Cabo desempenha uma função inestimável para olheiros e pessoal de desenvolvimento de jogadores - uma amostra significativa de rebatidas contra competidores jogando pelas regras do beisebol profissional. É uma vitória para os torcedores, uma vitória para os times e uma vitória para os jogadores que querem se provar.

“Desde que crescemos, jogando bola no colégio, no ensino médio ... sempre ouvimos sobre a Cape League”, disse-me o apanhador de Brewster Whitecaps Kurtis Byrne, um dos 12 grandes artistas do segundo ano na temporada passada no TCU. “É uma coisa enorme. É uma bênção poder vir aqui e realmente jogar. É a primeira liga do beisebol universitário. Estou muito animado e muito feliz por poder jogar aqui, e sempre quis vir aqui. ”

O caminho da perspectiva da faculdade até a escalação da Cape League é amplamente baseado em relacionamentos de longa data entre os treinadores universitários e os dirigentes da Cape League, disse-me um membro da liga de longa data. Ele é simultaneamente uma família anfitriã e um voluntário de longa data para uma das equipes que datam de quase duas décadas. A esmagadora maioria da Liga do Cabo 501 (c) 3 é baseada em voluntários, o que significa que este hino ao beisebol e uma grande liga de alimentação para a MLB é amplamente apoiado por patrocínios e voluntários - a MLB contribuiu com $ 100.000 ou mais por temporada para a Liga de Cape Cod através 2019, $ 10.000 por time, 10 times ao todo e uma fonte da Cape League disseram que o apoio continuou em 2021. Ainda assim, essa é uma pequena fração do que custaria uma nova liga rival e, portanto, o benefício para o beisebol em larga escala. a Liga de Cape Cod não representa nenhum fardo financeiro significativo para a MLB, que ganhou US $ 10,7 bilhões em receitas em 2019 .

“Mas a MLB não se preocupa conosco e não se preocupa em todas as ocasiões”, disse-me a fonte. É importante notar que outra fonte disse que a liderança da Cape League como um todo está muito satisfeita com as interações com a MLB este ano.

Ainda assim, é difícil conciliar a ideia da MLB e da Liga de Cape Cod como parceiras com a decisão da Liga Principal de Beisebol de anunciar uma série de ligas de prospecção de morcegos de madeira em todo o país em novembro passado . Puramente como um esforço de mitigação de desastres, era compreensível - com as ligas secundárias afiliadas divididas de 160 equipes para 120, no que foi uma medida de corte de custos de curto prazo - equipes saudáveis ​​com fortes bases de fãs responsáveis ​​por muitas dessas equipes perdidas - A MLB encontrar uma maneira de trazer o beisebol de volta para essas comunidades faz certo sentido.

Mas, é claro, a decisão inexplicável de destruir 40 comunidades de futuras incubadoras de fãs de beisebol veio da própria MLB, o que significa que a liga de recrutamento foi uma resposta a um incêndio iniciado pela Liga Principal de Beisebol, com potencial para enfraquecer a Cape Cod League, outra liga de beisebol história de sucesso.

O nível de iluminação a gás dirigido à Liga de Cape Cod nesta citação do executivo da MLB Morgan Sword é difícil de entender:

Até que ponto isso não foi totalmente pensado, mesmo no curto prazo, foi evidente pelo momento do anúncio - no final de novembro, os jogadores já se comprometeram com seus planos de verão, e MLB, em vez de reivindicar o melhor amador talento para si mesmo, conforme prometido, ficou com manchetes embaraçosas como essa sobre sua Draft League .

Se uma entressafra completa - e a pressão da MLB - muda a equação de quem vai acabar no Cabo no próximo verão, ninguém sabe ao certo. O fato de a MLB depender de treinadores universitários para enviar jogadores para a Draft League é uma preocupação incômoda que paira nesta temporada de beisebol da Cape Cod League. Esperar que a MLB veja os benefícios de longo prazo de evitar uma captura desesperada de dinheiro não tem sido uma grande aposta, especialmente na Era Rob Manfred.

Os jogadores e treinadores do Brewster Whitecaps conversam com as crianças e jogam bola.

Por sua vez, os jogadores da Liga do Cabo não conseguiam imaginar a vida em nenhum outro lugar neste verão. Um grupo de Whitecaps se acomodou em um jogo de pega-pega com um grupo de crianças no gramado de um hotel em Brewster em uma tarde de verão no meio da semana em julho.

Essas são algumas das maiores estrelas do beisebol universitário, com seus nomes destinados a serem convocados em um próximo Draft da MLB e, para muitos, em uma viagem para os campeonatos que se seguirão. Mas eles também são jovens o suficiente para apreciar as famílias que lhes deram um lar, as manhãs na praia e a sensação de sonhar enquanto jogam bola com uma estrela da Liga do Cabo. arremessos foram enviados para frente e para trás.

“Acho que esta sempre será a primeira divisão a mostrar suas habilidades”, disse o defensor externo da Universidade de Washington e Brewster, Will Simpson, naquela tarde. “São todos os batedores que estão aqui. Acho que sempre foi assim, notei muitas outras ligas que estão se concretizando, que estão ganhando muita popularidade, mas sempre acho que esse será o primeiro lugar. ”

Depois que a captura terminou, os Whitecaps se apresentaram às crianças, falando sobre sua jornada - jogadores favoritos, cidades natais. Minha filha, Mirabelle, tinha obtido algumas dicas de arremesso de Simpson, e se uniu sobre suas raízes em Jersey com o arremessador canhoto de Rutger, Harry Rutkowski, antes dos autógrafos e selfies seguirem.

Sua urgência em ir vê-los jogar alimentou o resto do nosso dia e nos levou a nos juntar às massas reunidas em Orleans naquela noite, apesar do clima. Nós nos acomodamos em nossas cadeiras de jardim, encontrando os lugares que podíamos, cachorros-quentes e pretzels nas mãos, enquanto Mason Barnett jogava uma bola rápida de 95 milhas por hora para Brewster. Assisti a jogos durante toda a semana em Cape, e as velocidades raramente caíam abaixo de 90, e geralmente ficavam em meados dos anos 90. Para referência, a velocidade média da bola rápida da MLB é 93,7 .

E aqueles que não estão jogando tanto calor sabem como arremessar - Orleans, o poderoso Hayden Thomas, um arremessador da Texas A&M - Corpus Christi, chegou ao topo com 91, mas recebeu swings e erros com seu controle deslizante aos 84 e troca aos 80.

Todo mundo sabe o que está em jogo em causar uma boa impressão em cada jogada. O jogador de campo central de Brewster, Colin Davis, perseguiu uma longa bola aérea para cima e por cima da cerca do campo central, seu salto o levando para a berma além da parede também. Uma dúzia de simpatizantes correu até ele para ajudá-lo a se levantar. Duas entradas depois, Davis destruiu seu próprio home run de três corridas.

O contraste entre o ambiente hiperlocal e o talento nacionalmente dotado está sempre à mostra. As crianças brincavam de pegar na grama ao lado do abrigo da primeira base, enquanto logo depois da terceira base em Eldredge fica a Rota 28, o locutor da PA em um ponto lembrando os caçadores de bola sujos que os carros podem não estar esperando por eles. Home run significam uma doação de $ 50 para a despensa local de alimentos, e o Storytime da Biblioteca de Orleans com os Firebirds foi anunciado pouco antes de Chase DeLauter assumir a responsabilidade por Orleans.

DeLauter não era um alto Div. Eu penso, acabando em James Madison, e ele parece determinado a tirar esse desprezo em cada beisebol arremessado para ele. Ele esmagou o primeiro arremesso da parte inferior da quarta entrada ao longo da marca de 350 no campo centro-esquerdo, um dos cinco rebatidas e dois home runs que ele acertou naquele dia. Uma multidão apreciativa de espectadores na seção de olheiros - sim, há uma seção apenas para olheiros da MLB nos locais da Liga do Cabo, e geralmente está lotada - percebeu. Simplesmente jogando para James Madison, que terminou em último em sua divisão na Associação Atlética Colonial, DeLauter pode ter permanecido sem ser descoberto.

O tempo piorou, a chuva caindo mais constantemente, mas virtualmente ninguém recuou, feliz ao invés de acompanhar a derrota dos Firebirds. Os home runs continuavam chegando, para o deleite de George Hoskey, mais conhecido como Sr. Firebird. Ele está vestido com um terno de pássaro vermelho brilhante, completo com cabeça de bico, desde 1998, depois que sua esposa lhe disse que ele deveria ser um mascote, já que ele faz tanto barulho nos jogos da Liga do Cabo. Ele comprou e projetou a roupa sozinho, e se sentiu feliz por Orleans manter um nome de equipe que ainda reflete isso, uma vez que a MLB espremeu com sucesso a Liga do Cabo sem fins lucrativossobre marcas registradas. A tática de braço forte forçou as equipes do Cabo a pagar a fornecedores afiliados à MLB ou a renunciar a nomes de longa data - os Hyannis Mets são agora os Harbor Hawks, por exemplo, custando à MLB gerações de publicidade gratuita para seu produto no processo.

Sr. Firebird

A torcida do Sr. Firebird só parava quando as crianças ocasionalmente queriam tirar selfies com ele, e como o jogo terminou depois de sete entradas - a chuva foi demais para os árbitros - o Sr. Firebird fez questão de perguntar a uma família de quatro pessoas que caminhava em direção ao carro, segurando cadeiras de jardim - "Você estará aqui na sexta-feira?" As crianças responderam alegremente com acenos de cabeça, e o Sr. Firebird respondeu com um enfático "Sim!"

Muitas pessoas não foram embora. Os Firebirds se reuniram no monte dos arremessadores na chuva para uma reunião pós-jogo, e então um estagiário de Orleans abriu o portão próximo ao abrigo da primeira base, entregando máscaras para um grupo de crianças que se dirigiram para o campo interno para obter autógrafos. Mirabelle, cuja lealdade a Brewster era passageira, queria conhecer Chase DeLauter, e o fez.

Eu o peguei logo depois que ele falou com a emissora de verão de Orleans para o programa pós-jogo interno da equipe e perguntei o que significava ter esse tipo de jogo, especialmente sabendo que ele teve que esperar para provar a si mesmo - 2020 significava nada de beisebol, uma enorme oportunidade perdida quando milhares de pessoas jogam e o escotismo é tão limitado.

Mas a espera de DeLauter data ainda mais. Ele é conhecido desde o colégio: para viver seus sonhos da MLB, este era o lugar para estar.

“Pessoalmente, acho que não há liga como essa”, disse DeLauter. “Não apenas os melhores jogadores do país, mas todas as comunidades envolvidas ... Temos centenas, senão milhares de fãs aqui todas as noites torcendo por nós, não importa as circunstâncias.” Ele gesticulou em direção ao céu. “Quer dizer, está chovendo. Sim, 60 graus. Ainda."

E mesmo depois disso, DeLauter e seus companheiros permaneceram, encontrando Mirabelle e dezenas de outras crianças que só queriam um pouco mais de tempo com o jogo que todos amam. Parecia haver um entendimento de que este momento seria passageiro, embora talvez ninguém naquele campo compreendesse totalmente como o tempo deles seria curto.

Pouco menos de uma semana depois, o defensor central de Brewster que escalou a cerca, Colin Davis, foi convocado pelo Seattle Mariners na sétima rodada do Draft 2021 da MLB. O herói folk das crianças que jogavam beisebol, Connor Kokx de Orleans, foi na 12ª rodada para Cleveland. E uma semana depois, o amigo de Mirabelle de Nova Jersey, Harry Rutkowski, assinou um contrato com o Toronto Blue Jays.

Eu estava na colina ao longo da primeira base e observei todos eles absorvendo isso, jogadores e crianças, a pequena lacuna em suas experiências de vida derretendo. Enquanto eu esperava, o apanhador de Orleans, Garret Guillemette, que joga na University of Southern California, cumprimentou um homem de sua família anfitriã. Guillemette havia homered, seu primeiro da temporada do Cabo.

"Boa tentativa!" disse o homem a Guillemette.

“Obrigado”, respondeu Guillemette, “foi como se um peso enorme tivesse sido tirado dos meus ombros”.

O homem deu um tapinha no ombro de Guillemette e disse: "Vejo você em casa".

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