南極で発見された三畳紀爬虫類の珍しい化石

Antarctanaxシャクルトンのアーティストの描写(左)。流れの向こう側に、大きな主竜が疑うことを知らないディキノドン類のペアを突き刺します。

約2億5000万年前にさかのぼる初期の爬虫類の化石化した遺跡が、ありそうもない場所である南極大陸で発見されました。この発見は、私たちの惑星の歴史の中で最悪の大量絶滅の後に野生生物がどのように回復したか、そして南極大陸がかつて他とは異なる生態系をどのようにホストしていたかを示しています。

言うまでもなく、南極の古生物学的研究は他の場所とは大きく異なります。たとえば、岩の露頭が豊富なアルバータやモンタナとは異なり、南極大陸は巨大な氷床で覆われており、古生物学の歴史の多くを覆い隠しています。そして、それは南極大陸に伝えるべき物語がないというわけではありません—それは非常にあります。大陸が凍りついたのはつい最近のことで、過去3000万年から3500万年の間に。それ以前は、温暖な気候、緑豊かな森、急流の川、そして驚くほど豊かな生活がありました。

南極であろうと他の場所であろうと、この忘れられた生命の化石化した痕跡を見つけるために、科学者は岩を見つける必要があります。南極大陸は、海岸線に沿った島々と中央南極横断山脈(大陸の中央を一帯を切り裂く山々の背骨)の2つの可能性しか提供しません。これらの山々の頂上は氷河を突き抜け、岩の多い群島を作り、古生物学者が調査を行う場所となっています。ここで、南極横断山脈のフレムウ層で、フィールド自然史博物館の古生物学者であり、新しい研究の筆頭著者であるブランドン・ピーコックが、珍しい三畳紀の爬虫類を発見しました。

「山の上に立っていたので、当時、本当にエイリアンの南極大陸がどのように見えたか想像するのは困難でした」とピーコックはギズモードに語った。「周りを見回すと、あらゆる方向に何マイルも巨視的な生命の痕跡を見ることができませんでした。」

南極でのブランドン・ピーコック探査。

確かに、南極大陸は今日、荒れ果てて人を寄せ付けないかもしれませんが、いつもそうだったわけではありません。数億年前、フレムウ層には、翼のある昆虫から4本足の爬虫類の草食動物まで生命に満ちた活気に満ちた森がありました。これまで知られていなかったイグアナサイズの爬虫類、Antarctanax shackletoniと呼ばれるものの発見は、今や大陸のかつての生態学的栄光についての知識を増やしています。

Antarctanaxは「南極の王」を意味し、shackletoniは、英国の極性探検家アーネスト・シャクルトンに帽子の先端です。A. shackletoniは主竜類であり、恐竜やワニと共通の祖先を共有し、約2億5000万年前の三畳紀前期に生息していました。現在、化石記録に登場する最も初期の爬虫類の1つです。この発見の詳細は、本日、Journal of VertebratePaleontologyに掲載されました。

部分的な化石は、保存状態の良い椎骨(首と背中を含む)、部分的な頭蓋骨、2つの足、いくつかの肋骨、および上腕の骨で構成されています。2010年から2011年の南極の夏のフレムウ層への遠征中に発見されました。これらの化石化した骨(特に頭蓋骨)とそれに沿って見つかった化石の分析は、それがパイントサイズの肉食動物であり、虫、両生類、および初期の原哺乳類をむしゃむしゃ食べていたことを示唆しています。南アフリカのウィットウォーターズランド大学のロジャー・スミスとシアトルのワシントン大学のクリスチャン・シドールが、ピーコックの分析を支援しました。

化石の側面。椎骨と腕の骨を示しています。

三畳紀前期は、地球史上最悪のエピソードの1つであるペルミアン末期の大量絶滅をきっかけに発生したため、古生物学者にとって非常に興味深いものです。その結果、生態系が一気に再起動し、生存者が引き継ぐための準備が整いました。これらの生存者の中には、最大限に活用した主竜類がいました。

「ペルム紀末の大量絶滅のような大規模な混乱で何度も見られるパターンは、何とか生き残った動物の一部が空のエコスペースをすぐに埋めたというものです」とピーコックはギズモードに語った。「主竜類は素晴らしい例です。事実上すべてを行うことができた動物のグループです。このクレードは完全に弾道的になりました。」

化石の反対側。いくつかの椎骨、肋骨、右足が見えます。

確かに、恐竜を含む主竜類は、この回復期の最大の受益者の1つであり、巨大な成長と多様性を経験しました。大量絶滅の前は、これらの生き物は赤道地域に限定されていましたが、その後、Peecookによれば、南極大陸を含む「どこにでも」存在していました。大陸には、本物の恐竜が出現する約1,000万年前にA.shackletoniが生息していました。余談ですが、南極大陸は恐竜をホストしていましたが、ジュラ紀まではホストしていませんでした。

この発見は、南極の特徴的な動物にも光を当てています。当時、南極大陸と南アフリカは物理的につながっていたため、古生物学者は、2つの地域が地元の野生生物に関して多くの共通点を持っているという仮定の下で働きました。また、南アフリカには化石が豊富にあるため、古生物学者はこの記録を使用して、南極に存在する可能性のある生命の種類について推測しました。しかし、ピーコックが説明したように、これは間違いであることが判明しています。南極大陸は他とは違った生態系を主催しました。

「南アフリカの化石記録は非常によく知っていますが、南極大陸では約200種しか発見されていません」と彼は言いました。「しかし、これらの種は他のどこにも見つかりません。古生物学者は南極大陸に数回しか行ったことがありませんが、行くたびに新しい種を見つけ、驚くべき新しい出来事を見つけます。それは本当にエキサイティングです。これらの2つの環境を一緒に接続できるという元の議論は現在正しくありません。南極の記録には多くのユニークなことが起こっています。」

南極大陸がユニークな種のセットを特徴としていたことは驚くべきことではありません。今日のように、大陸は標高が高く、夏は日が長く、冬は夜が長くなりました。動物と植物は生き残るために適応しなければならず、それによって新しい物理的特性と生存戦略を採用しました。

南極の氷の下に閉じ込められた未知の手の届かない化石のことを考えると、頭がおかしくなります。ピーコックが言ったように、それはかつて真に異星人の環境であったものの古生物学的記録を保持しています。

訂正:この記事の以前のバージョンでは、誤ってA.shackletoniをトカゲと呼んでいました。それは爬虫類でしたが、トカゲではありませんでした。エラーをお詫び申し上げます。

[脊椎動物古生物学ジャーナル]

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