この地球のような外惑星は、今世紀で最も重要な発見の1つです。

プロキシマケンタウリの軌道にある惑星の芸術家の演出。画像ESO / M.Kornmesser。

欧州南部天文台(ESO)の科学者たちは、世紀最大の天文学的発見の1つと考えられている、プロキシマケンタウリの居住可能ゾーンでの地球のような外惑星の発見を確認しました。この発見の詳細はNatureに掲載されました。

地球のような外惑星の存在についての噂は、ドイツの週刊誌DerSpiegelを通じて9月12日から現れ始めました。そこで彼らは、ラシラ天文台の研究チームからの匿名の情報源を引用し、「プロキシマでは、表面に液体の水が存在する可能性のある距離を周回する、地球に似た惑星の存在が疑われています。Centauri、人生の重要な要件」。

私たちは今、それらの噂が真実であることを知っています。プロキシマケンタウリの軌道に惑星が存在するという本当の証拠があります。プロキシマケンタウリは、有名なバイナリペアのアルファケンタウリAとBよりも少し近く、わずか4.25光年離れたところにある小さな赤い矮星のような星です。 。

惑星はプロキシマbと呼ばれ、ESOチームはその質量が地球の約1.3倍であると推定しています。

その軌道はプロキシマケンタウリから約700万キロ離れており、地球と太陽の間の距離の5%にすぎません。ただし、その星は太陽よりもはるかに涼しいため、プロキシマbそれはまだ外惑星の「居住可能ゾーン」として知られている場所にあり、水が表面で液体状態になるのに十分な温度になっています。

1995年に最初の外惑星が発見されて以来、天文学者は遠くの星の軌道にあるこれらの惑星体の3,000以上を特定することができました。「私たちは、私たちのような惑星がたくさんある宇宙に住んでいます」と、アンダルシア天体物理学研究所のペドロ・アマドは記者会見で保証しました。Proxima Centauriのような赤い矮星は、私たちと同じような小さな岩の惑星を持っていると一般に信じられています。

プロジェクトの筆頭著者でありコーディネーターであるロンドンのクイーンメアリー大学のギレムアングラダ-エスクードによると、この惑星の存在の最初の兆候は2013年に現れましたが、発見を確実にするための十分な証拠はまだありませんでした。最後の観察キャンペーンは「ペールレッドドット」と呼ばれ(プロキシマケンタウリは赤い矮星であるため)、カールセーガンが地球を淡いブルーのドットと表現した有名なフレーズに触発されました。

8か国の31人の科学者で構成されるチームは、ドップラー効果を利用して、11。2日ごとに地球に近づいたり遠ざかったりするプロキシマケンタウリ光スペクトルのかすかな振動を検出しました。このような振動は、軌道上の惑星の引力によって引き起こされる可能性があります。Pale Red Dotプログラムのデータを、2000年から2014年の間に収集されたデータと比較することにより、天文学者は、ドップラーシフトのスパイクを確認できました。これは、の外惑星の存在(したがって発見)を示しています。地球に近いサイズ。

プロキシマケンタウリ周辺のプロキシマbの軌道とソーラーシステムの同じ地域との比較。画像:ESO / M. Kornmesser / G. Coleman

プロキシマbを検出する技術は、少なくとも10年前から存在しているため、疑問が生じます。発見に時間がかかったのはなぜですか。これは、プロキシマケンタウリがかなり活発な星であるためです。つまり、その自然な明るさは惑星からの信号に似ている可能性があります。チームは、他の2つの望遠鏡で行われた観察に基づいて、星の明るさが時間の経過とともにどのように変化したかを比較し、誤検知の可能性を排除できるようにしました。Anglada-Escudeによると、この信号が誤検知である可能性は1,000万分の1です。

GuillemoAnglada-Escudé、研究の筆頭著者。画像:ESO / M。Zamani)

この外惑星が雰囲気を持っているかどうかはまだ明らかではありません。Proxima Centauriはかなり活発な星であるため、Proxima bは、ここ地球で経験するX線フラックスの約400倍のX線フラックスに悩まされており、これにより、ProximaCentauriが独自の雰囲気を持つことができなくなる可能性があります。

しかし、ドイツのゴッティンゲン大学のAnsgar Reinersは、これは外惑星がいつどのように形成されたかに依存することを保証しています。星から遠く離れたときに形成され(そしてすでに水の存在があった)、最終的に星に向かって移動したのか、それともプロキシマ・センタウリの近くに形成されたのか。最初のシナリオは、雰囲気の存在をはるかに可能にします。

「水や大気の存在など、さまざまなシナリオを生み出す多くのモデルやシミュレーションがあります」とReiners氏は言います。「今日は実際にはわかりませんが、(雰囲気の)存在は可能です。」そして、それは惑星に生命がある可能性への大きな手がかりになるかもしれません。さらに、エキソプラネットが ソーラーシステムに比較的近いため、ある時点でロボットによる探索が可能になります。

「プロキシマ・センタウリの平均寿命は数十億年で、太陽の寿命のほぼ1000倍です」と、米国のハーバード大学のアブラハム・ローブ氏は述べています。スター・イニシアティブユーリ・ミルナー 。「プロキシマ・ケンタウリ周辺のこのような居住可能な惑星は、太陽が死んだ後、約50億年後に、私たちの文明が移動できる最も明白な場所になるでしょう。」

プロキシマの表面の概念図b。画像:ESO /M.Kornmesser。

昨年4月に発表されたこのイニシアチブは、星間旅行の未来の基礎を築くことを目的とした1億ドルの研究開発プログラムです。最初のステップは、光によって推進される「ナノシップ」の開発に関係しています。これは、光の速度の20%の速度で移動できます。これらの船は、わずか20年でAlphaCentauriスターシステムに到達する可能性があります。プロジェクトの科学者たちは現在、非常に強力なレーザーを使用してソーラーセイルの1つに電力を供給することの実現可能性を実証しようとしています。

ローブによると、プロキシマケンタウリ周辺の潜在的に居住可能な惑星の発見は、将来の発見ミッションの良い候補です。「カメラといくつかのフィルターを備えた船は、惑星のカラー画像を取得できるので、緑(私たちが知っているように生命を宿す)、青(表面に海があることを意味する)かどうかを知らせてくれます。または茶色(または同じもの、それは岩だらけになるでしょう)。このようなことは、今日地球上にある望遠鏡では知ることができません。」

記者会見で、プログレス財団賞のピーター・ウォーデン氏は、「一世代以内に最初の船を打ち上げることができることを願っている」と語った。「今、私たちの視界には少なくとも1つの非常に興味深いターゲットがあります。高度な生活の可能性を考慮しても、プロキシマbに生命があるかどうかを知るために画像を取得する必要があります。これらは私たちが抱える最大の疑問であり、私たちはこの同じ世紀にそれらに答えることができると信じています。」[自然]

Maddie Stoneは、このレポートの作成に貢献しました。

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