古代ニューメキシコの人間の幼児とマンモスが道を渡った、足跡は示唆している

ホワイトサンズでの女性と子供のアーティストの描写

誰か(おそらく思春期の人、おそらく年配の人)がオテロ湖のほとりを駆け抜け、歩きながら滑って、着実に前進しました。証拠は、この人が約3歳の子供を運んでいたことを示唆しており、続行する前に、旅の途中の少なくとも3つの別々の場所に子供を少しの間置いた。

この人がいなくなっている間、巨大なゾウ目(コロンビアマンモスまたはマストドン)がその道を横切って腰を下ろし、いくつかの足跡を踏みました。実際、潜在的に3人のゾウ目がその風景を横切って移動し、人間が残した道を横切った。

時間はわかりにくいですが、別の時点で、巨大なナマケモノがたまたまオテロ湖の近くを進んでいました。その軌跡は、人間の決定された認識、つまり行動の変化を示しています。人間は両足で持ち上げて空気の匂いを嗅ぎ、自分の安全を確認し、何が先にあるかを判断してから、すばやく方向を変えて離れます。

同じ人(またはおそらく別の人)が後のある時点で最初のトラックウェイの隣に戻ってきましたが、足跡は彼らがもはや何かを運んでいないことを示しています。同じ人が来た場所から戻ってきた場合、おそらく子供は取り残されました。

これらのシーンは、今月初めにQuaternary Science Reviewsに掲載された注目すべき論文に記載されており、少なくとも10、000年前に現在のニューメキシコに住んでいた人間やその他の動物がとった行動を解釈しています。今日、その地域はホワイトサンズ国立公園です。

多くの人がその名前のきっかけとなった劇的な白い砂丘でそれを知っていますが、古生物学者はホワイトサンズ国立公園が保存している信じられないほど豊富な生痕化石(この場合は化石の足跡)があることを認めています。これらの足跡の多くは肉眼で簡単に見ることができますが、サイトをさらにユニークにするのはホワイトサンドのユニークな「ゴーストトラック」です。

ダブルトラックウェイのセクション。お互いに続く外向きと家向きの旅。中央パネル:子トラック。左パネル:滑りの少ないトラックの1つ。

ホワイトサンズのリソースプログラムマネージャーであり、この最近の論文の共著者であるデビッドブストスは、科学者を連れて化石の足跡が確実に含まれていることを知っている領域を見たのを思い出したとき、笑いました。彼は電話でギズモードに説明した環境の状況は、それらが現れるのにちょうどいいものでなければなりません:乾きすぎず、湿りすぎないでください。ある日は視界が良く、次の日は完全に見えないため、人々はこれらの生痕化石をゴーストトラックと呼んでいます。この消えて再び現れる行為は、公園全体で何度も何度も起こります。

更新世の間、ホワイトサンズには巨大な湖があり、現在はルセロ湖と呼ばれています。証拠は、それが常に1つの水域として存在していたとは限らず、氾濫したときにはるかに大きな実体を構成する多くの小さな湖であったことを示唆しています。非常に多くの足跡が見られるのは、この古湖の周りです。ゾウ目、巨大なナマケモノ、イヌ科の動物、バイソン、ラクダ、ネコ科の動物、そして人間の足跡がすべてここで発見されました。

「公園には約80,000エーカーのルセロ湖があります」とブストスは説明しました。「そして、それらの80,000エーカーにわたって、私たちは至る所で化石の版画を見つけています。それがすごいことだと思います。そして、彼らは長距離を行きます。それらは非常に長いため、世界中の他のトラックウェイでは見ることができない相互作用を見ることができます。」

新しい論文で説明されているこのトラックウェイは1.5キロメートルにわたって伸びていますが、絶滅したラクダの種によるものなど、他のトラックウェイは3キロメートル以上伸びています。これらのトラックウェイの長さと数は、古代の生活への比類のない洞察を提供します。

ブストス、筆頭著者のマシューベネット、共著者のサリーレイノルズは、2018年に巨大な地上性ナマケモノと数人の人間との驚異的な相互作用について説明したチームの一員でした。足跡は、ナマケモノが追跡され、おそらくグループによって罵倒されていることを示していました。

2019年の別の論文では、多くのトラックの調査に使用された技術と、古代の人間とゾウ目、おそらくコロンビアマンモスが同じ一般的なエリアを歩き、お互いの足跡を越えて歩いた別のトラックウェイ について概説しました。

ブストスはホワイトサンズで15年間働いています。彼と話すと、2つの非常に強い印象があります。彼は公園で働いている科学者に非常に感謝しており、これらの足跡と彼らが語る可能性のある物語を本当に知っています。

「1セットの版画を見つけた場合、通常は同じエリアに他の版画があります」とブストス氏は言います。「そしてそれらは人間、マンモス、巨大なナマケモノ、そしてラクダの両方です。これらの4つは、80,000 [エーカー]で非常に一般的です。それらは同じ条件と時間枠で形成されたため、これは重要です。湖底のどこにいるかに応じて、粘土、砂、ドロマイトで作られた人間とメガファウナのプリントがあります。」

ホワイトサンズの近くにいない私たちの人々は、公園が何を伴うのかについてやや狭い視野を持っています。それぞれの新しい新聞は、驚くべき驚きと魅力的な詳細をもたらします。しかし、ブストスは他の場所でこの行動のいくつかを見ており、公園内に含まれる生痕化石の種類について多くのことを知っています。

古代ホワイトサンズでの生活の芸術家の描写。ブストスによると、サイト内のエリアは、保存された足跡を通して、水たまりで遊んでいた可能性のある子供たちのグループを示しています。「私には男の子がいて、彼らは泥の水たまりに飛び込むのが大好きです。それは当時私たちが見たのと同じ活動です。私たちはその点でつながっています。時間の経過とともに、私たちは多くの点で同じです。」

「私たちがよく目にするのは、人間に反応して動きを変える巨大なナマケモノです。彼らは立ち上がるでしょう。そして彼らは振り返るでしょう。公園内の他の場所にもいくつかあります。ナマケモノの周りに人間の[版画]があるときはいつでも、[ナマケモノは]円を描いて回転したり、面白いことをしたりし始めます。しかし、人間の[トラック]が存在しない場合、[ナマケモノ]はただ曲がりくねってまっすぐ歩きます。彼らは円を描いて向きを変え始めたり、回転し始めたりしません。本当におもしろいです。マンモス」と彼は言い、笑いました。「彼らはどちらの方向にも気にかけていないようです。」

古生物学者のメリッサ・マシアスは、この最新の論文をレビューする際にもその側面に気づきました。「マンモスは気にせず、ただ続けた」と彼女は電話でギズモードに言った。「しかし、ナマケモノは振り返った。それはそれらの動物の行動について多くを語っています。」

古代ナマケモノの3種は、その時代と地理的地域から知られています:Megalonyx、Nothrotheriops、およびParamylodon。しかし、3つのうち、NothrotheriopsParamylodonの2つだけが足の外側にあります。つまり、体重の大部分を足の側面に置いて歩きました。著者は、パラミロドンがこの特定の例で最も可能性の高いトラックメーカーであり、3つの中で最大の種であると示唆しています。パラミロドンの長さは約3メートルで、重さは1トン以上になるとの推定もあります。比較すると、Nothrotheriopsはわずかに小さい巨大なナマケモノで、重さはおそらく4分の1トンでした。

マシアスは、小さなノスロセリオプスは人間をより恐れていた可能性があり、それらを完全に避けていた可能性があることを示唆しました。「私たちは今まで知らなかったかもしれません」と彼女は言いました。

これらのトラックの解釈は、ボーンマス大学のMatthew Bennettのドメインです。彼は、キャリアのほとんどでフットプリントに取り組み、トラックの分析を支援するように設計されたソフトウェアであるDigTraceを作成しました。科学者たちは、地中レーダーと2Dおよび3D分析を使用して、化石の足跡を研究してきました。

「地質学者は彼らが持っているものを使わなければなりません」とベネットはギズモードに電子メールで書いた、「しかし、ほんの数トラックで推論と確固たる予測をすることは間違っています。人を正しく特徴付けるためにはたくさんのことが必要です。」

この研究は、人がどれだけ速く歩いていたか、何歳だったか、子供を運んでいるかどうか、子供の年齢、そしてこれらの人間の足跡が古代のメガファウナと交差した相対的なタイミングを理解するのに役立ちました。非常に多くの貴重なデータを提供するのはトラックの長さです。

英国のRoyalVeterinaryCollegeのポスドク研究員であるAshleighWisemanは、データのコンテキスト化とこの論文の分析を支援し、トラックメーカーが子供を運んでいたかどうかについての洞察を提供しました。

「幼児サイズの足跡を見るのは非常にエキサイティングでした」とワイズマンはギズモードへのメールで述べました。「特に、トラックがマンモスと巨大な地上性ナマケモノのトラックによってすぐにクロスカットされたことを知っていました。13、000年以上前に人間とのメガファウナの相互作用を垣間見ることができたのは並外れたことでした。」

「サリーと私にとって、トラックウェイには非常に個人的な側面があります」とベネットは共著者(および共同養育者)のレイノルズに言及して書いています。「サリーが娘と妊娠の最初の段階で家にいる間、私はそれに取り組んでいました。実際、私はトラックウェイを掘削しているときに最初のスキャン写真を見ました。そのため、私たちは長い間トラックウェイを「ゾーイのトレイル」と呼んでいました。これは、チームが現在子トラックに使用している非公式の名前です…科学者は科学と個人的なつながりを持つことは想定されていませんが、この作品はそうです。」

この最新の論文と2018年以降のすべての論文が氷山の一角に過ぎないかどうかを尋ねられたとき、ブストスは次のように述べています。まだ共有できることに興奮している話はたくさんありますが、まだ話されていないことがたくさんあると確信しています。」

これらの論文は、古代のホワイトサンズである本の第1章と見なされる可能性があり、私たちは皆、次の記事を息を切らして待っています。

Jeanne Timmons(@mostlymammoths)は、ニューハンプシャーを拠点とするフリーランスのライターで、mostlymammoths.wordpress.comで古生物学と考古学についてブログを書いています。

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