Una pratica di Serena Williams è dove la disciplina incontra la grandezza

È un pomeriggio grigio il 7 febbraio e le finestre dell'US Cellular Center di Asheville, nella Carolina del Nord sono decorate con grandi palline da tennis di dimensioni umane. I corvi raccolgono la spazzatura vicino a un cartello che annuncia la sinfonia e qualcuno ha vomitato coleslaw nel pacciame vicino a un camion satellitare. È uno dei primi giorni di quest'anno in cui riesco a sentire l'odore dello sporco stesso e la promessa della primavera rende l'idea del tennis più saliente. La Fed Cup è in città e la squadra americana si prepara a confrontarsi con l'Olanda nel primo turno dei Mondiali di tennis femminile.

Gli americani vinceranno più tardi questo fine settimana per passare al secondo turno, ma quelle partite sono a pochi giorni di distanza. L'ultima volta che sono stato in quest'arena stavo coprendo un raduno di Trump, ma oggi sono qui per vedere gli allenamenti di Serena Williams. Ho rispetto per l'arte della disciplina e credo che se vuoi incontrare la grandezza dove vive, devi andare a praticare. Quindi prendo un posto a bordo campo accanto a uno stuolo di fotografi e mi preparo.

Venus Williams esce prima di sua sorella, i suoi lunghi passi la portano nell'arena mentre il capitano Kathy Rinaldi lancia palle a CoCo Vandeweghe. Venere è infinitamente elastica, leggera sui suoi piedi mentre brandisce abilmente il braccio sinistro come contrappeso, come un gatto con la coda. Mentre si riscalda, il suo silenzio cede mentre ogni sforzo diventa udibile con una bocca chiusa hmmm! È un rumore leggero, quasi spezzato come una domanda, e si adatta bene ai suoi movimenti. Mentre molti tennisti si radicano con posizioni larghe e basse, Venus si piega in modo casuale, le ginocchia più morbide che angolate. I suoi movimenti sembrano senza sforzo, i loro risultati tutt'altro.

Serena è la prossima. Tra quattro giorni segnerà la sua prima volta in campo da quando ha vinto l'Australian Open durante le prime fasi della sua gravidanza. Il parto e le sue conseguenze l'hanno quasi uccisa, eppure eccola qui, madre di un bambino di cinque mesi, che prepara il suo ritorno alle competizioni internazionali.

Il suo calvario è iniziato con il taglio cesareo di emergenza che ha portato suo figlio Alexis Olympia Ohanian Jr. nel mondo. Dopo lo spavento che ha provocato l'intervento chirurgico - il battito cardiaco del suo bambino precipitava fino alla precarietà - sembrava che tutto andasse bene. Ma, come ha detto a Vogue Magazine , le cose sono rapidamente peggiorate. Il giorno dopo la nascita, Serena è rimasta senza fiato. Aveva già avuto un'embolia polmonare e conosceva i sintomi. Era anche fuori dal suo regime di fluidificazione del sangue, a causa delle circostanze attuali. Per evitare di spaventare sua madre, è andata nel corridoio, ha afferrato l'infermiera più vicina e ha spiegato che aveva bisogno di una TAC e di una flebo di eparina. Il team medico non le ha creduto, controllando le sue gambe per i coaguli e non trovando nulla. È stato solo quando le hanno fatto la scansione che inizialmente ha chiesto di trovare i coaguli di sangue nei suoi polmoni.

Il suo processo non era finito. La tosse a causa dell'embolia polmonare era così grave che ha riaperto la sua incisione chirurgica. Di ritorno in sala operatoria, i medici hanno scoperto un grande ematoma nell'addome, un'emorragia, un effetto indesiderato di essere sui fluidificanti del sangue dopo l'intervento. Serena ha quindi inserito un filtro in una vena per intrappolare i coaguli che cercavano di raggiungere i suoi polmoni. È stata costretta a letto per sei settimane.

Era settembre. Eppure eccola lì, a soli tre mesi e mezzo rimossa dal suo letto, a scendere in campo in preparazione del suo debutto postpartum alla Fed Cup. Questo in qualche modo sembra più prezioso di quanto sarebbe stato se avessi visto Serena nel suo glorioso periodo. Sembra miracoloso. Ma questo non è un miracolo; questa è disciplina.

Guardando Serena praticare, penso agli anni e agli anni di lavoro che l'hanno portata a questo momento. Non posso mai sapere cosa ci vuole per arrivare qui, come ci si sente nel suo corpo. Posso solo stare in soggezione di lei. Sono commosso dalla vista del suo travaglio, trafitto dai fogli di muscoli che avvolgono le sue ossa, dal modo in cui le sue membra si muovono intorno al suo nucleo come se fossero tirati verso di esso, come se la pura densità della sua forza fosse tutto ciò che trattiene le sue cellule insieme. Il suo movimento è esplosivo e serrato. Colpisce le palline da tennis come se l'avessero offesa personalmente ed è radicata nel suo potere. Come riesca a muoversi in quel modo dopo un'introduzione così traumatica alla maternità è al di là di me. Vedere la sua mossa è rivelatore.

Mentre Serena Williams si allena contro sua sorella, sembra di essere al corrente di un segreto, l'intimità di una vita che gioca insieme e che non entra in campo mentre le due donne grugniscono e sudano. Sorridono facili, ampi sorrisi. Scherzano. Sembra tutto molto serio, ma non lo è.

Serena emette un gemito strozzato a bocca aperta mentre si allunga forte per la palla e si avvicina. Improvvisamente sono colto da una inquieta consapevolezza della mia cicatrice al cesareo. Serena colpisce la palla con colpi veloci e duri. Serena serve e serve e serve ancora, la grazia delle sue dita mentre rilasciano la palla verso il cielo conferisce un senso di calma delirante prima dell'esplosione. Serena rimbalza sulle gambe a molla e colpisce una palla così forte che mi viene la pelle d'oca. Penso a com'è stato avere la mia parete addominale tagliata a pezzi, e riesco a malapena a credere a quello che vedo: Serena, con la racchetta in mano, che si fa strada con gli artigli nei ritmi duramente conquistati del suo corpo. Un mio amico lavora come autista per la troupe cinematografica che segue Serena da mesi. Mi dice che l'equipaggio si annoia con le sei ore di prove di Serena.

Più tardi quel fine settimana, la folla dietro di me farà commenti sarcastici sul suo peso, e ci vorrà tutta la mia moderazione per non voltarmi e scatenare una furia assoluta. Guardare Serena sudare e lavorare e ansimare e dominare e armeggiare e sudare e sudare e sudare è stato stimolante come qualsiasi cosa io abbia mai visto. Sembrava come immagino che dovrebbe essere la chiesa.

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Ops. lo ha fatto di nuovo.

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