Una notte di empatia bianca a una lettura per American Dirt

All'ultimo piano di un Barnes and Noble a New York City, il giorno dell'uscita del controverso e subito celebrato romanzo American Dirt di Jeanine Cummins , un pubblico mormora di eccitazione mentre aspetta che Cummins salga sul palco. File di donne bianche di mezza età, tra una discussione e l'altra sulle e-mail delle scuole in cui vanno i loro figli, si scattano selfie con le loro copie di American Dirt , il cui acquisto ha permesso di partecipare all'evento. Una donna seduta accanto a me fa sapere a tutti che è l'amica di Jeanine, e io conto le persone di colore nella stanza oltre a me. Sembra che siano otto, esclusi i dipendenti di Barnes e Noble. Quando qualcuno vicino dice: "C'è Jeanine", la stanza si ferma e tutti si girano sul retro per cercarla.

American Dirt è  un romanzo che segue una coppia immaginaria madre-figlio mentre fuggono dai narcos in Messico verso il presunto rifugio sicuro che sono gli Stati Uniti. Il libro, che pretende di affrontare la mancanza di simpatia nei confronti dei migranti in tutto il mondo, è stato venduto per un anticipo di sette cifre e Hollywood ha già optato per i diritti per un film . Anche se non è uscito da una settimana intera, è già stato estremamente redditizio per Cummins; il giorno della sua lettura, è stata scelta come scelta dell'Oprah Book Club e quella mattina Cummins è apparsa su CBS This Morning, insieme alla stessa Winfrey, per promuoverne l'uscita.

Cummins sorride e quasi piange mentre si avvicina al microfono per leggere. Chiede al pubblico di assecondarla nel suo "momento degli Oscar", prima di emettere un elenco di ringraziamenti e ringraziamenti alle persone che l'hanno aiutata nel suo "viaggio" di scrittura di libri: le persone della sua casa editrice, la sua famiglia , i suoi amici della vita reale, i suoi amici autori. Ringrazia il club del libro locale che è venuto all'evento. Non mi è venuto in mente fino alla fine dell'evento di un'ora che c'era un gruppo che Jeanine non aveva ringraziato per aver reso possibile il suo libro: gli immigrati messicani.


La controversia che circonda il libro di Cummins al momento della sua uscita è stata su più fronti. I fan e le copertine dei libri hanno lodato American Dirt come un thriller che non può essere messo da parte e uno studio straziante sulla politica di confine. Lo scrittore di gialli Don Winslow, la cui ultima serie è la Trilogia del cartello , ha definito American Dirt "a Grapes of Wrath per i nostri tempi". Ma Cummins ha intriso la sua storia nelle idee standard dei messicani e della loro cultura, spolverando in spagnolo da due dollari per dare un senso di autenticità, un po 'di condimento se vuoi. Molti lettori di Latinx hanno sostenuto che si tratta di una storia spericolata, con personaggi e trama resi a beneficio di un pubblico bianco incapace, e sono rimasti sbigottiti dal fatto che Cummins avrebbe realizzato un profitto su una storia raccontata con tanta noncuranza.

I critici sono ampiamente d'accordo con questa opinione tutt'altro che lusinghiera . In una recensione ampiamente condivisa, la scrittrice Myriam Gurba ha scritto: “Cummins inserisce stereotipi messicani troppo maturi, tra cui l'amante latino, la madre sofferente e lo stoico figlio maschio, nella sua prosa realista. L'eteroromanticismo tossico fa un arco al fango e poiché lo sguardo bianco sporca la sua prosa, Cummins posiziona gli Stati Uniti d'America come un santuario magnetico, un faro verso il quale la cronologia della storia sbuffa ". Su Twitter, immigrati, scrittori e giornalisti Latinx hanno denunciato il libro e la sua sensazionalizzata caratterizzazione dell'immigrazione, e lo scrittore chicano JP Brammer ha iniziato il meme "writing my latino novel" per parodiare la prosa di American Dirt :

Cummins, una latina bianca la cui nonna è  portoricana e che ha scritto in precedenza di considerarsi bianca , afferma di aver svolto ricerche sull'argomento al meglio delle sue capacità, viaggiando in Messico e trascorrendo del tempo ai confini nel corso di quattro anni. Per sua stessa ammissione, è arrivata all'argomento come un'estranea empatica. Cummins è stato ispirato a scrivere American Dirt nel 2016 dopo aver ascoltato il discorso sull'immigrazione nei notiziari; ha detto che la narrativa della sinistra era "paterna" e ossessionata dal "salvare queste persone" mentre la destra faceva sembrare che "un'ondata di criminali" stesse "invadendo", e voleva "umanizzare" gli immigrati che stavano arrivando il confine. (Durante un evento pre-rilascio a novembre, i tavoli sono stati decorati con filo spinato e Cummins ha ricevuto una manicure con filo spinato che riecheggiava la copertina del suo libro.) Non è chiaro cosa alla fine l'ha portata a credere che le persone che attraversavano il confine dovevano essere rese umano, e al quale ha preteso di umanizzarli, soprattutto perché esiste già un ampio corpus di lavoro sul tema dell'immigrazione contemporanea, scritto da autori Latinx e accumulato nel corso di decenni. Ma il modo migliore per "umanizzare" gli immigrati, sembrava decidere, era una descrizione monolitica della loro esperienza - che, sottintendeva nella sua lettura di Barnes and Noble, può essere separata dalla razza o dal luogo. “Questa storia potrebbe accadere ovunque. Questa potrebbe essere l'Australia ", ha detto a una stanza piena di amanti dei libri per lo più bianchi, come se immigrare dall'Australia fosse come immigrare dal Messico.

È chiaro dal primo capitolo che Cummins aveva in mente un pubblico bianco quando scriveva la storia della sua protagonista, Lydia. Lydia e suo marito sono cittadini della classe medio-alta del Messico con lavori che sarebbero considerati rispettabili per un pubblico americano: Lydia è un imprenditore e suo marito è un giornalista. Sono i tipi "buoni" di persone di colore marrone; parlano un inglese "eccellente". Lydia, proprio come Cummins, è sorpresa da quasi tutto ciò che scopre durante i suoi viaggi nel nord, come se non avesse vissuto in Messico per tutta la vita. È molto evidente che qualcuno che ha dovuto "imparare a conoscere il Messico", come ha scritto Cummins nei suoi ringraziamenti, ha scritto Lydia in esistenza. Non ha alcun senso in tutto il libro che Cummins abbia familiarità con il paesaggio del Messico, al di fuori dei nomi delle città. A volte si legge come se fosse volutamente vaga sulla descrizione di un quartiere in modo che il lettore potesse immaginare di essere altrove. Ma la mancanza di specificità è precisamente il motivo per cui un libro del genere fa appello così massicciamente a uno sguardo bianco mainstream: possono inserirsi nella storia e immaginare di praticare un tipo di empatia, quando in realtà stanno solo perpetuando la cancellazione.

All'evento Barnes and Noble, dopo il suo "momento Oscar" e una breve lettura, Cummins ha accettato di rispondere alle domande del pubblico pre-presentate. Li ha scelti a caso da una pila di schede raccolte da un dipendente e le prime domande sono state softball. Quanto tempo hai impiegato per realizzare questo libro?  Che tipo di ricerca hai fatto?  Con quale dei personaggi ti relazioni di più? Poi, per fortuna, ha preso il mio; tramite una scheda, le avevo chiesto se sentiva che il suo candore avesse avuto un ruolo nella scelta di scrivere questo libro e come fosse stato accolto dal pubblico.

Cummins sembrava a disagio e la sua risposta mi ha messo a disagio. Ha detto alla stanza che questa era una domanda "importante" che "dovremmo farci tutti". Ha detto che credeva che il suo status di donna bianca che è anche portoricana ("puoi essere entrambi", ha detto), così come il suo status economico e la maternità, hanno contribuito a come ha scritto il libro. Ma per quanto riguarda il modo in cui è stato ricevuto, ha detto, sentiva di non poter parlare. "Non è qualcosa a cui sono attrezzato per rispondere, né voglio." E con questo, è passata alla domanda successiva, discutendo di quanta "bontà" e "speranza" avesse visto "lungo il sentiero dei migranti".

Dire "non voglio" a una discussione sulla razza è intriso di privilegi, proprio come la prosa in American Dirt . Si tratta di uno slogan per le persone che non hanno avuto a spendere tempo a pensare a gara ogni giorno, perché colpisce il loro ogni movimento-qualcosa che lei ha scritto su se stessa nella sua ampiamente citato 2016 op-ed . Tradisce la simpatia che Cummins afferma di nutrire per i migranti e le persone di colore e diminuisce il suo tentativo di raccogliere quella simpatia in altre persone che potrebbero prendere in mano questo libro. Eppure Cummins non può semplicemente alzare lo standard della bandiera portoricana come difesa quando i critici pongono domande valide sulla razza. Le persone Latinx, proprio come gli immigrati, non sono monolitiche nelle nostre esperienze.

In precedenza nel suo discorso, Cummins ha detto che ha resistito a lungo a scrivere questo libro perché era "spaventata". I suoi timori, ha detto, erano che "non fosse qualificata, non sono una migrante", ma che "alla fine continuavo a scontrarmi con la stessa verità, ovvero che stavo cercando di spingere un piolo rotondo in un buco quadrato , e che l'unica lente appropriata attraverso cui vedere questa storia era abitare la pelle di un migrante ". Abitare un'altra pelle non è facile come provare un nuovo costume o passare alcuni mesi ai confini, ma fortunatamente per Cummins, il suo pubblico, disposto a gettare un mucchio di soldi per qualsiasi cosa che affermi la propria rettitudine, non sembra dì la differenza.

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