Un oggetto misterioso oltre Plutone potrebbe aiutare a spiegare come si è formato il nostro sistema solare

Arrokoth

Niente che incontri è veramente "incontaminato". Quasi ogni atomo del nostro pianeta è stato elaborato in qualche modo , dagli esseri umani, dal Sole, dal nucleo della Terra o da altre influenze . Ma nel capodanno 2019, la missione New Horizons ha sorvolato uno degli oggetti più incontaminati del sistema solare: Arrokoth, un oggetto ben oltre Plutone che è rimasto in gran parte indisturbato da quando si è formato miliardi di anni fa.

Oggi, gli scienziati stanno rilasciando un trio di articoli ( 1 , 2 , 3 ) che scavano in profondità nelle proprietà di Arrokoth, nella sua geologia e nel modo in cui si è formato. Non solo fanno luce sulla vera natura dei gelidi Oggetti della Cintura di Kuiper nel lontano sistema solare, ma forniscono una forte evidenza per una teoria su come si formano i pianeti più in generale.

"Abbiamo fatto un importante passo avanti nella comprensione del processo di come funziona la formazione planetaria", ha detto a Gizmodo Alan Stern, ricercatore principale della missione New Horizons.

L'astronomo Marc Buie ha scoperto Arrokoth, precedentemente chiamato MU69, usando il telescopio spaziale Hubble nel 2014. La roccia è un freddo oggetto classico della Cintura di Kuiper, un oggetto nella lontana Cintura di Kuiper con un'orbita circolare, relativamente non modificata, al di fuori dell'influenza della gravità di Nettuno. Il team di New Horizons ha preso di mira l'oggetto come seguito della loro missione con Plutone . Quando è scattato dall'oggetto, la sonda spaziale l'ha esaminato con una serie di imager, rilevatori di plasma e polvere e ricevitore radio.

L' immagine originale di Hubble di Arrokoth mostrava solo un puntino. Dopo molte speculazioni su come potrebbe apparire l'oggetto da vicino , il sorvolo ha rivelato un manubrio appiattito lungo 36 chilometri senza satelliti, anelli o polvere nelle vicinanze, con macchie e pozzi di luminosità variabile . Oggi, i ricercatori si sono basati su questi risultati iniziali con un'immersione profonda nella natura dell'oggetto, utilizzando ulteriori dati trasmessi sulla Terra da New Horizons.

La superficie rossa uniforme di Arrokoth mostra ghiaccio di metanolo e materiali organici ma nessuna acqua rilevata, secondo uno dei tre articoli pubblicati oggi su Science. Crateri e depressioni con più leggero di colore pockmark materiale la sua relativamente superficie liscia (che ha alcune fessure e le colline) e sembrano risalire al s sy olar prima epoca di staminali, almeno 4 miliardi di anni fa . A differenza di altre comete e asteroidi che mostrano erosione dal calore del Sole e impatti ad alta energia, la superficie di Arrokoth sembra essere il risultato di interazioni a bassa energia tra oggetti che si muovono lentamente.

I dati hanno permesso ai fisici di scrivere una storia più completa su come si è formato Arrokoth. Una nuvola di molte piccole particelle solide sarebbe collassata in una coppia di rocce coorbitanti, in base all'allineamento dei lobi. Queste rocce avrebbero perso lentamente slancio, forse per attrito con altre particelle nella nube di gas, e si sarebbero fuse nella forma bilobata finale . Non ci sono prove che i lobi si siano compressi da un impatto ad alta velocità quando si sono uniti.

F inding un oggetto mostrando così chiaramente fuori prova della sua formazione potrebbe avere conseguenze profonde per la nostra comprensione della formazione planetaria in generale. Secondo uno dei giornali, "informa i processi di accrescimento che operavano nel primo sistema solare". In altre parole, questo processo potrebbe essere anche il modo in cui si sono formati i pianeti .

Stern disse a Gizmodo che se la conoscenza acquisita da Arrokoth si applicasse ad altri oggetti nel sistema solare, sarebbe sufficiente escludere altre teorie sulla formazione planetaria, come l'accrescimento gerarchico con cui si formano i pianeti dalla collisione di pezzi casuali sempre più grandi (contro cosa mostrano le prove nel caso di Arrokoth: una nuvola che crolla).

Questa è un'entusiasmante serie di ricerche che offre agli scienziati uno sguardo approfondito sul sistema solare primordiale, ha affermato Kat Volk, scienziato associato del Lunar and Planetary Laboratory dell'Università dell'Arizona, che non è stato coinvolto in questi documenti . Ha detto a Gizmodo che è anche entusiasta di come gli astronomi siano stati in grado di costruire un modello preliminare di quali tipi di oggetti stavano producendo i crateri su Arrokoth.

Ma Arrokoth è solo un oggetto. “La domanda principale è: siamo entrati in un sacco di biglie verdi. Abbiamo preso una biglia verde o abbiamo preso una strana alternativa? "Disse Stern. Fondamentalmente, non sappiamo ancora quanto sia tipico un oggetto Arrokoth.

L'unico modo per rispondere a questa domanda è visitare un altro oggetto della cintura di Kuiper, e il team di New Horizons sta attualmente cercando il prossimo obiettivo del loro veicolo spaziale .

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