Se c'è vita in questo serbatoio d'acqua sepolto nel ghiaccio 50.000 anni fa, potrebbe essere su Marte o Titano

A otto metri di profondità, in un pozzo sigillato che non vede la luce del sole da 50.000 anni, un team di ricercatori ha appena trovato una comunità sana di microbi che vive in condizioni così estreme da non dover esistere. La scoperta solleva più che mai il sospetto che non siamo soli nel Sistema Solare.

I batteri trovati da un team di biologi dell'Università di Washington sguazzano allegramente in un liquido la cui concentrazione di sale supera di gran lunga quella utilizzata dagli esseri umani proprio per prevenire la crescita di microrganismi in alcuni cibi in scatola. È una salamoia con una concentrazione di sali del 14%. Come se non bastasse, l' ecosistema non ha visto la luce solare per migliaia di anni ed è rimasto a temperature sotto lo zero per tutto il tempo. La sua formazione è probabilmente dovuta a pozze d'acqua di mare rimaste sotto il ghiaccio quando il mare si ritirò dalla tundra che oggi forma l'Alaska settentrionale. Questo tipo di formazione è noto come crio piolo, ei geologi non sono ancora del tutto chiari su come si formano.

I ricercatori hanno perforato questa salamoia per alcuni anni con strumenti sterili. Il lavoro non è facile. La perforazione viene eseguita da un tunnel scavato sotto il permafrost così basso da costringere il personale ad accovacciarsi nella quasi completa oscurità.

Il ritrovamento è di particolare importanza non per il tipo di microrganismi che hanno trovato, ma perché le condizioni estreme in cui vivono sono molto simili a quelle che riteniamo abbiano altri luoghi del Sistema Solare come Marte, Europa o Titano, la luna di Saturno . Sappiamo che Marte, ad esempio, ha ospitato i propri oceani milioni di anni fa. Sebbene quei corpi d'acqua non esistano più, potrebbero aver lasciato depositi sotterranei di salamoia come quelli in Alaska, e ora sappiamo che questi cryopeg sono un ecosistema sufficiente per supportare la vita microscopica nonostante siano a temperature gelide. In una dichiarazione  a Science Alert, l'oceanografo e capo progetto Zachary Cooper spiega:

Non è impossibile che esistano forme di vita che durano miliardi di anni sotto la superficie di Marte. Sappiamo che esistono forme di vita microbiche le cui generazioni hanno vissuto per milioni di anni in comunità isolate sulla superficie. Titano, ad esempio, ha un oceano profondo sotto la sua superficie ghiacciata che potrebbe assomigliare molto alle profondità del nostro oceano, dove la vita è persistita per tutto questo tempo.

[ Università di Washington tramite Science Alert ]

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