Scoperta in Sud Africa di materia organica extraterrestre di 3,3 miliardi di anni

Immagine satellitare del Barberton Greenstone Belt

I geologi francesi e italiani hanno scoperto quelle che sembrano essere molecole organiche provenienti dallo spazio in rocce di 3,3 miliardi di anni in Sud Africa.

Sappiamo già che ci sono molecole organiche nello spazio, dal metano agli amminoacidi, e che forse alcune di queste molecole hanno raggiunto il nostro pianeta attraverso asteroidi che contenevano carbonio. Gli scienziati che studiano le rocce del Sud Africa sembrano aver scoperto i più antichi esempi di queste molecole extraterrestri.

Le montagne Makhonjwa, conosciute anche come la cintura Barberton Greenstone nel Sud Africa orientale e nello Swaziland, contengono un deposito di roccia vulcanica di 3,3 miliardi di anni di spessore da 7 a 20 metri chiamato Josefdal Chert. Secondo uno studio pubblicato sulla rivista Geochimica et Cosmochimica Acta , tra gli strati di cenere vulcanica vi sono strati pieni di carbonio che si sono depositati durante periodi di minore attività vulcanica. L'intera regione sembra essere stata alterata dalla presenza dell'acqua (come su una costa).

I ricercatori hanno analizzato un paio di campioni delle dimensioni di un francobollo raccolti durante il loro lavoro sul campo, li hanno tagliati in diverse dozzine di pezzi e li hanno analizzati con microscopi elettronici, protoni da un acceleratore di particelle e risonanza paramagnetica elettronica a onda continua (cw- EPR). In sostanza, i ricercatori hanno misurato come gli elettroni nei campioni hanno risposto a un campo magnetico che cambia lentamente. Hanno trovato diversi tipi di segnali nei tagli, la maggior parte dei quali corrispondenti ai segnali di carbonio trovati altrove sulla Terra, ma un taglio era più simile al segnale dei meteoriti contenenti carbonio.

I ricercatori non sono stati sorpresi di trovare materiale alieno nei suoi sedimenti. Probabilmente, i micrometeoriti caduti sulla Terra antica hanno portato molecole di carbonio organico. Ciò che li ha sorpresi è che, in qualche modo, c'era abbastanza materiale presente da poter essere rilevato 3,3 miliardi di anni dopo. I ricercatori hanno proposto che forse lo strato che avevano analizzato si fosse formato dopo un impatto meteorico che ha prodotto uno strato di polvere nell'atmosfera che si è poi depositato sotto uno strato di cenere vulcanica.

Questo è solo un test e non una molecola in quanto tale che è stata depositata 3,3 miliardi di anni fa, ma è una scoperta importante. New Scientist afferma che la ricerca di strati di carbonio organico extraterrestre dagli asteroidi potrebbe complicare gli sforzi per trovare la vita su altri pianeti, poiché queste firme biologiche sono simili alle firme biologiche per la vita.

La ricerca dimostra ancora una volta che le rocce del nostro pianeta raccontano una storia incredibile. Non solo la nostra storia, ma la storia dell'intero sistema solare.

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