Questa volta, i mistici sembrano inevitabili

Lo scorso settembre, i Washington Mystics sono usciti di nascosto dalle finali WNBA, dopo essere stati travolti in tre partite dall'inarrestabile Seattle Storm. Un anno dopo, la situazione è cambiata. Elena Delle Donne si è ripresa dallo scomodo infortunio al ginocchio dell'anno scorso; L'astuta attaccante belga Emma Meesseman è tornata dopo una stagione di riposo. Se la loro vittoria per 95-86 sul Connecticut Sun nella prima partita di domenica è stata un'indicazione, i Mystics sembrano pronti a fare da soli.

Tutti erano in fiamme; i Mystics hanno tirato il 54% dal campo e il 47,6 da tre. Si sono presentati i soliti sospetti: Delle Donne è stato discretamente efficace, Meesseman è uscito dalla panchina per segnare 11 punti, Kristi Toliver ha fatto delle giocate spettacolari, e anche Natasha Cloud ha contribuito con grandi assist. Ma l'improbabile stella del gioco 1 è stata la seconda guardia dei Mystics Ariel Atkins, che ha segnato 21 punti su 6-of-7, più punti di quelli che aveva segnato nelle semifinali di quattro partite contro i Las Vegas Aces. È ciò che rende i Mistici così acutamente minacciosi: in un dato giorno, una star può recedere per un gioco e un giocatore di ruolo perfettamente abile arriverà dal nulla a prendere il suo posto.

I Sun non sono mai stati veramente i favoriti per vincere questo campionato; hanno capitalizzato su questa verità modellando un'identità grintosa di perdente per se stessi che è un po 'dolce e un po' totalmente insopportabile. (Sono un dannato fan dello sport di Detroit e ne sono stufo! Malato!) Ma ora dovrebbero probabilmente camminare per la passeggiata.

La guardia Courtney Williams, figlia dell'unico buon padre di basket, ha tenuto in vita il Sole da dietro l'arco. Ma Jonquel Jones, forse il miglior giocatore di basket femminile del mondo per alcuni tratti affascinanti in questa stagione, non ha ottenuto quasi abbastanza tocchi. Alla fine del primo tempo, aveva sparato solo tre volte. La minaccia da tre punti solitamente affidabile Shekinna Stricklen è andata 1 su 6 dall'esterno.

The Sun può essere divertente e adorabile da guardare e abbastanza buono, e ha anche vinto due delle tre partite contro i Mystics nella stagione regolare. (I Mystics hanno vinto il terzo 102-59, quindi, uh, fai quello che puoi.) Ma nessuna squadra può aspettarsi di battere i Mystics senza giocare il loro miglior basket. E quando i Mystics giocano il loro miglior  basket, c'è davvero poca speranza.

Ecco il gioco della notte, forse non il più bello, ma un prototipo dei problemi che i Mystics creano per i loro avversari: quando qualcuno potrebbe concettualmente sparare qualsiasi tiro, chi difendi? Kristi Toliver finge il passaggio a un Meesseman in doppia squadra, e invece taglia dentro a Natasha Cloud, che porta la palla ad un Atkins in angolo. (ESPN aveva Toliver microfonato per la maggior parte del gioco, così puoi sentirla capirlo, deliziosamente, in tempo reale.)

Quando la partita è finita, la giornalista dell'ESPN Holly Rowe ha chiesto ad Atkins come i Mystics avessero trovato in loro la possibilità di chiudere il quarto quarto. "Abbiamo perso a Seattle l'anno scorso", ha esordito Atkins, e questa è stata una risposta sufficiente. "Non ce l'hai?" Ha chiesto Rowe. Atkins scosse la testa di no.

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