Questa legge obsoleta rende CRISPR illegale in Canada, e questo fa male alla scienza

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Il Canada è tra i pochi paesi al mondo in cui l'ingegneria genetica degli embrioni umani non è solo illegale, farlo potrebbe finire dietro le sbarre.

Negli Stati Uniti, l'utilizzo di tecniche di ingegneria genetica come CRISPR per apportare alterazioni genetiche che possono essere trasmesse alle generazioni future è illegale, ma gli scienziati possono ancora condurre esperimenti che includono embrioni geneticamente alterati, a condizione che tali embrioni non abbiano mai la possibilità diventare bambini.

In Canada, tuttavia, anche la ricerca di base che potrebbe essere classificata come "modifica germinale" rischia una multa salata o fino a 10 anni di carcere. Ora scienziati ed esperti di etica canadesi hanno unito le forze per parlare contro il divieto e il suo impatto dannoso sulla scienza canadese.

"Gli scienziati qui si sentono lasciati indietro", ha detto a Gizmodo Vardit Ravitsky, bioeticista dell'Università di Montreal. “Hanno la capacità tecnica per fare questa ricerca e hanno queste buone domande di ricerca. L'unico motivo per cui non lo fanno è legale".

Gli scienziati canadesi si sono trovati esclusi dalla conversazione poiché anche paesi come gli Stati Uniti, con i suoi divieti relativamente severi sull'editing della linea germinale umana, stanno aprendo nuovi orizzonti con CRISPR a un ritmo rapido. In Cina, negli ultimi due anni, gli scienziati hanno già modificato più volte il DNA degli embrioni . Negli Stati Uniti, ad agosto, gli scienziati hanno modificato geneticamente per la prima volta un embrione umano , rimuovendo una mutazione genetica che causa la malattia, spingendo il paese a chiedere la revoca del divieto di finanziamento federale per la ricerca che prevede la modifica della linea germinale. Nel Regno Unito, agli scienziati è stato dato il via libera anche per modificare i geni negli embrioni per la ricerca.

A ostacolare gli scienziati canadesi c'è una sezione dell'Assisted Human Reproduction Act del Canada , una serie di leggi forgiate in seguito ai progressi nella ricerca sulle cellule staminali, il Progetto Genoma Umano e Dolly the Sheep, poiché il pubblico si preoccupava di scenari come la clonazione umana . La legge considera un atto criminale alterare il genoma di una cellula o di un embrione in modo tale che il cambiamento possa essere trasmesso ai discendenti.

“La logica principale qui è una logica di pendio scivoloso. Se ci consenti di alterare geneticamente un embrione per la ricerca, cosa accadrà dopo?" disse Ravitsky. “Ma gli embrioni non cadono per caso in un utero. Vietando la ricerca si vieta la ricerca che non riguarda solo la creazione di bambini. Questa ricerca può promuovere la nostra comprensione dello sviluppo riproduttivo, dello sviluppo delle malattie. Non ha senso dire di no alla ricerca”.

Ravitsky ha detto che il Canada farebbe meglio ad avere una legge più vicina a quella degli Stati Uniti, che permetta la ricerca ma non l'impianto di embrioni alterati in un utero.

"Tra qualche anno, se decidiamo che è sicuro e vogliamo andare avanti con la prima gravidanza modificata geneticamente, possiamo decidere allora", ha detto. "Non dobbiamo decidere ora".

All'inizio di questo mese, Bartha Knoppers, esperta di politiche sanitarie presso la McGill University, ha presentato una dichiarazione di consenso di Ravitsky e altri durante una riunione annuale di ricercatori sulle cellule staminali e sulla medicina rigenerativa, sostenendo che "la ricerca di base e preclinica sulle cellule germinali umane e gli embrioni nelle prime fasi di sviluppo dovrebbero essere consentiti”. Il gruppo sta anche sostenendo che il Canada legalizzi i cosiddetti " bambini con tre genitori ", una procedura legale nel Regno Unito in cui il rischio di malattia mitocondriale viene eliminato da un embrione dandogli una piccola parte del DNA del donatore. Il gruppo ha recentemente formato un gruppo formale per sostenere i cambiamenti politici, la Coalition for Research on Informed Science Policy, o CRISP.

“In questo momento, stiamo letteralmente importando sperma dagli Stati Uniti perché non può essere comprato o venduto qui. La maternità surrogata è illegale", ha detto a Gizmodo Kerry Bowman, bioeticista dell'Università di Toronto non coinvolta in CRISP. "C'è motivo di essere cauti, ma aggrapparsi a una legge obsoleta come questa e lasciare che i nostri scienziati rimangano più indietro non fa bene a nessuno".

Consentire la modifica della linea germinale anche solo per la ricerca, tuttavia, richiederebbe probabilmente un atto del Parlamento per modificare la legge federale canadese. Una dichiarazione del ministero della salute canadese, tuttavia, potrebbe consentire una reinterpretazione della legge esistente che potrebbe aprire la strada agli scienziati canadesi per svolgere alcune ricerche CRISPR sugli embrioni.

“La gente pensa che vogliamo il selvaggio west, ma se guardi al Regno Unito in realtà hanno una supervisione più solida anche se stanno permettendo che questa ricerca avvenga. I problemi di sicurezza non giustificano un divieto penale, giustificano un'adeguata supervisione", ha affermato Timothy Caufield, esperto di politica sanitaria presso l'Università di Alberta. “Questa ricerca è agli inizi, dovremmo stare attenti a non esaltare i potenziali benefici. Ma dobbiamo anche stare attenti a non esagerare con il danno. I bambini firmati non sono dietro l'angolo".

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