Questa è la foto più vicina mai scattata a un asteroide e qualcosa è molto familiare

Il 3 ottobre 2018, la sonda Hayabusa2 ha lanciato un lander sulla superficie dell'asteroide Ryugu da 41 metri di altezza. Il modulo MASCOT ha colpito una roccia ed è rimbalzato per 17 metri sulla superficie dell'asteroide prima di atterrare a faccia in giù in un buco.

Ma quella non era la fine per MASCOT. Il lander è stato in grado di girarsi e scattare alcune foto incredibili delle rocce di Ryugu, sia nei 6 minuti di discesa che durante le 17 ore in superficie prima che le batterie si esaurissero. Gli scienziati hanno rilasciato oggi queste immagini che potrebbero avere implicazioni molto interessanti. La superficie assomiglia molto ai meteoriti trovati sulla Terra noti come condriti carboniose.

"Quello che abbiamo imparato da queste immagini è come le rocce e il materiale sono distribuiti sulla superficie dell'asteroide, qual è la storia del suo degrado e il contesto geologico", ha spiegato Ralf Jaumann, autore principale dello studio, a Gizmodo. "È la prima informazione su questo tipo di materiale nel suo ambiente originale."

Le immagini hanno rivelato diversi tipi di rocce sulla superficie di Ryugu, comprese rocce scure, friabili come cavolfiori, e rocce più luminose e levigate, tutte larghe da pochi centimetri a decine di metri. Ma non sembrava esserci polvere visibile; questo suggerisce che ci deve essere qualche processo per rimuovere la polvere che fa sì che venga persa nello spazio o assorbita più in profondità nell'asteroide. Viste da vicino, queste rocce sembrano contenere parti lucide, incrostate di materiale diverso, secondo l'articolo pubblicato su Science .

Queste incrostazioni sono eccitanti: appaiono bluastre e rossastre, ha detto Jaumann, e sembrano essere di dimensioni simili alla scala che si trova nelle condriti carboniose trovate sulla Terra. Questo è importante.

"Questa è la prima volta che vediamo una roccia di qualcosa finire nell'atmosfera, qualcosa che abbiamo nei musei e nei laboratori di tutto il mondo", ha detto a Gizmodo Kerri Donaldson Hanna, geologo planetario e assistente professore presso l'Università della Florida centrale. Sarebbe un collegamento diretto tra le rocce sulla Terra e le rocce nello spazio.

Ma c'è ancora un elemento misterioso. Neyda Abreu, professore associato di geoscienze e matematica alla Penn State DuBois, ha detto a Gizmodo che non è ancora chiaro quale dei tipi di condriti carboniose Ryugu diventerebbe se entrasse nell'atmosfera terrestre. Aspettatevi di vedere presto più dati, come l'effettiva abbondanza di scala su queste rocce. Ryugu potrebbe non corrispondere esattamente a nessuna delle condriti carboniose delle nostre collezioni. "Avere qualcosa che non abbiamo visto prima è sempre emozionante", ha detto.

C'è di più in questa missione che immagini incredibili. L'obiettivo finale di Hayabusa2 è raccogliere materiale da Ryugu e riportarlo sulla Terra, dove gli scienziati possono studiare da vicino pezzi di asteroidi reali, per lo più inalterati. In base alla sua composizione, Ryugu potrebbe contenere alcune delle materie più antiche del sistema solare, risalenti ai giorni in cui si formarono i pianeti per la prima volta.

Hayabusa2 tornerà sulla Terra alla fine del prossimo anno.

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