Poly Styrene: The Black Punk Trailblazer The Scene Forgot

Nel marzo 2017, Celeste Bell, figlia del defunto pioniere del punk Poly Styrene, insieme alla scrittrice Zoë Howe e al regista Paul Sng, ha lanciato una campagna di crowdfunding per creare un documentario sullo Stirene e il suo tempo come cantante principale della band X-Ray Spex . Il progetto, intitolato Poly Styrene: I Am A Cliché dopo uno dei brani dall'album di debutto della band Germfree Adolescents , è stato lanciato come un tuffo profondo nella creazione di Styrene come musicista, così come la misoginia, il razzismo e la salute mentale lotte che hanno permeato la sua ascesa nella scena punk degli anni '70, così dominata dai bianchi.

Doveva essere una biografia avvincente di una donna la cui eredità musicale è cresciuta solo negli anni successivi alla sua morte. Ma la raccolta di fondi è stata uno slogan e hanno dovuto estendere la scadenza per raccogliere finalmente £ 70.000. I realizzatori si sono rivolti a Patreon nel 2019 per aiutare a finanziare le parti finali del film, che a quel tempo vantava la narrazione dell'attore nominata all'Oscar Ruth Negga e interviste di artisti del calibro di Kathleen Hana di Bikini Kill e la designer Vivienne Westwood. “I costi per realizzare un lungometraggio documentario di queste dimensioni e qualità sono significativi; raccogliere i fondi rimanenti attraverso le rotte tradizionali si è rivelato impegnativo ”, si legge nel messaggio di Patreon di Bell e Sng. Il film ha finalmente debuttato nel Regno Unito con ottime recensioni, quattro anni dopo il loro crowdfund iniziale e con investimenti aggiuntivi da parte di Sky. Il loro lavoro d'amore alla fine si è rivelato trionfante.

Ma mentre attendo pazientemente uno screener, mi chiedo: perché è stato così difficile finanziare un documentario a budget relativamente basso su qualcuno che ora è considerato una delle figure più importanti della storia del punk? Una donna che ha ispirato artisti del calibro di FKA Twigs , Karen O di Yeah Yeah Yeahs e Kim Gordon di Sonic Youth; una donna Hana stessa ha ammesso che "non sarebbe mai stata brava come". Perché questo è stato uno sforzo così erculeo?

Ho un presentimento. È lo stesso motivo per cui lo Stirene non faceva parte del mio kit di partenza punk quando ero un pre-adolescente. Il pop-punk era la mia porta d'ingresso, e ho memorizzato ogni album dei Blink 182 e le parole di "Basket Case" dei Green Day all'età di 11 anni, passando rapidamente a band come NOFX e The Descendents prima di sentirmi sotto pressione per familiarizzare con gli ideatori del genere. All'inizio degli anni 2000, questo significava che i Sex Pistols e i Clash e qualsiasi altra band (bianca, maschile) soddisfacevano i criteri di gatekeeping in voga all'epoca.

A parte l'occasionale canzone di Blondie, le musiciste erano in gran parte assenti dal mio lessico punk della vecchia scuola. Non sapevo nemmeno che esistessero gruppi punk neri come Bad Brains o Death - o anche il fatto che ci fosse un ragazzo nero in The Dead Kennedys - fino alla mia tarda adolescenza. X-Ray Spex, una band guidata da una donna nera, non aveva alcuna possibilità.

Non ricordo quando ho scoperto X-Ray Spex , ma sono certo che un buco di YouTube alla fine degli anni '50 o all'inizio del 2010 mi ha portato ai video musicali di "Oh Bondage, Up Yours!" e "Identità". Da lì ho scoperto di più sulla stessa Stirene, all'anagrafe Marianne Joan Elliott-Said, cresciuta da una mamma single nella classe operaia di Brixton. Nel 1976, la diciannovenne Styrene ha visto esibirsi i Sex Pistols e ha capito che poteva fare quello che hanno fatto, forse non sapendo che lo avrebbe fatto meglio in alcune stime (la mia). Ha pubblicato annunci che chiedevano "giovani punx che vogliono stare insieme" e presto ha formato la band che sarebbe poi diventata X-Ray Spex, un veicolo per quello che Bell ha descritto come l'alter ego di sua madre: una "principessa punk di plastica che vive in un futuro distopico" ispirata a "postmodernismo, fantascienza e pubblicità televisive".

Nel 1978 pubblicarono Germfree Adolescents , un album che ora è venerato come un classico punk, ma Styrene lasciò la band l'anno successivo a causa di una combinazione di stress e depressione, aggravata dall'uso di droghe durante il tour. Ne seguì una drastica transizione: le fu diagnosticata erroneamente la schizofrenia e sezionata prima di ricevere una corretta diagnosi di disturbo bipolare più di un decennio dopo. Ha anche pubblicato un album da solista, si è appassionata a Hari Krishna e ha cresciuto sua figlia. Gli X-Ray Spex si sono riuniti nel 1991 e nel 2008 facendo il tutto esaurito, ma negli Stati Uniti l'eredità di X-Ray Spex è rimasta un po 'sotto il radar, una gemma punk scoperta per caso piuttosto che lodata come un pezzo per eccellenza del canone punk. Tutto questo nonostante il fatto che lo Stirene fosse considerato un'ispirazione per la scena della rivolta grrrl degli anni '90.

Avanti veloce di un altro decennio e mi troverai, ancora all'oscuro dell'esistenza di questa donna anche mentre contavo le facce nere ai concerti punk. Quando sono stato messo al Poly Styrene, infatti, lei non c'era più. Il 25 aprile 2011, Stirene è morta dopo una battaglia contro il cancro al seno metastatico all'età di 53 anni.

Le eclettiche scelte di moda di Poly Styrene si sono distinte per me, sì, così come la sua presenza scenica ad alto numero di ottani e il suo canto, che andava dalle ninne nanne ai lamenti catartici penetranti mentre infuriava contro la vanità, il collasso ambientale, la cultura del consumo capitalista e i travagli di femminilità. Ma è stato il fatto che provenisse da una donna nera con grosse trecce e bretelle che mi ha commosso sopra ogni altra cosa. Una donna di colore che ha ironicamente sogghignato dicendo che una faccia piena di trucco è "il modo in cui una ragazza dovrebbe essere in una società dei consumi" in "Art-I-Ficial". Una donna nera che strillava, "l'identità è la crisi, non vedi?" Una donna nera che cantava provocatoriamente: "Sono una posa e non mi interessa / mi piace far guardare la gente / L'esibizione è il nome / il voyeurismo è il gioco", una critica che si legge come profetica nell'era dei social media influencer.

Nonostante la sua frenetica esibizione, durante le interviste è sembrata tranquilla e persino timida , rimuginando sulle sue parole prima di parlare, una scomoda ricevente di lodi che era modesta anche quando si definiva ribelle. Ma aveva ancora questa franchezza su di lei, il rifiuto di lasciare che qualcun altro dettasse la sua narrativa. Sono particolarmente presa da quello che una volta disse a NME nel 1978: “Ho detto che non ero un sex symbol e che se qualcuno avesse provato a crearlo mi sarei rasato la testa domani. E così si avvicinano e dicono: 'Oh, mi piaci davvero,' e vogliono vedere quanto lontano vai, e io dico: 'Va bene, puoi dormire sotto il tavolo.' "

La rappresentazione è diventata un obiettivo così banale negli ultimi tempi, invocata come un sostituto a buon mercato per la liberazione e armata dalle società, da Hollywood e dall'industria musicale per placare i critici. Ma non sono nemmeno così cinico nei confronti della politica della rappresentazione da negare il potere di vedermi riflesso in una donna - dal colore della pelle, ai capelli crespi e ruvidi - che ha avuto un ruolo nella realizzazione di un genere a cui desidero rivendicato.

Assicurarsi che Poly Styrene abbia l'eredità che merita non è responsabilità esclusiva di sua figlia, che gestisce la sua tenuta, o di società televisive che decidono che la sua storia è degna di essere lanciata. Sono determinato a fare la mia parte per aiutare a cementare il suo status leggendario, ed è compito dei colleghi di Styrene, dei musicisti che la ammirano, dei giornalisti musicali e degli storici che la conoscono e dei punk che girano le sue tracce. anche la loro parte. Perché ha bisogno di essere nello starter kit punk per la prossima generazione di baby punk, in particolare i punk neri che sperano di sentirsi più a casa.

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