Pianeti mostruosi: la NASA raccoglie gli esopianeti più terrificanti che abbiamo trovato negli ultimi anni

Rappresentazione artistica del paesaggio su uno dei pianeti del sistema Trappist-1

I mondi potenzialmente abitabili per gli esseri umani prendono tutta l'attenzione nella ricerca di nuovi esopianeti, ma la realtà è che la maggior parte degli oggetti che scopriamo sono mondi ostili alla vita come la conosciamo, e alcuni sono particolarmente sinistri.

La stessa NASA ha prodotto due affascinanti elenchi di pianeti le cui condizioni sembrano prese da un film dell'orrore in occasione dello scorso Halloween. Alcuni sono l'immagine sputata dell'inferno, altri sono mondi morti, luoghi di oscurità perpetua o esopianeti la cui atmosfera farebbe a pezzi qualsiasi nave abbastanza folle da avvicinarli. Queste sono le più sorprendenti dell'ultimo ciclo di scoperte astronomiche.

La designazione ufficiale di questi pianeti dal nome spettrale è PSR B127 + 12b, ced. Tutti e tre orbitano attorno a una stella morta nella costellazione della Vergine, a 2.300 anni luce dalla Terra. PSR B127 + 12 è una pulsar, un violento residuo stellare la cui massa non era abbastanza grande da formare un buco nero quando la stella è esplosa in una supernova.

Rappresentazione artistica di Draugr, Poltergeist e Phobetor.

Esplosioni di radiazioni provenienti da questa stella morta bagnano periodicamente i pianeti orbitanti in un ciclo di distruzione che probabilmente lascerà la superficie rocciosa di Poltergeist, Draugr e Phobetor priva di atmosfera e di ogni accenno di vita. Non invano i loro nomi alludono ai fantasmi, ai non morti della mitologia norrena nel gioco Skyrim e al sinistro dio greco degli incubi. La NASA ha persino dedicato loro un poster nello stile più puro della fantascienza degli anni '50.

HD189733 è una stella nana arancione di tipo K che orbita attorno a un pianeta affascinante per la scienza per diversi motivi. Non solo è stata scoperta l'acqua nella sua atmosfera, ma le sue enormi dimensioni e la vicinanza alla stella ne fanno uno dei transiti di esopianeti più facili da osservare. Nel 2008 è stato addirittura scoperto che la sua atmosfera conteneva metano. È la prima volta che una molecola organica viene rilevata su un pianeta extrasolare.

Purtroppo HD189733 b è tutt'altro che abitabile. Il pianeta è un gigante gassoso ancorato alla sua stella. La temperatura media della sua atmosfera è stimata in 700 gradi Celsius. Se il caldo non ti uccide, lo faranno i suoi venti eccezionali fino a 8.690 chilometri orari carichi di cristalli. Entrare nell'atmosfera di HD189733 b significa entrare in un vero uragano pieno di vetri rotti.

Kepler-70b (a volte chiamato KOI-55b) è il Freddy Krueger dei pianeti. In questo momento, il punto più vicino nella sua orbita è a soli 240.000 chilometri dalla sua stella (la distanza tra la Terra e la Luna è di 384.400 km). Kepler-70b era una volta un gigante gassoso, ma si ritiene che abbia trascorso del tempo all'interno della stella stessa quando era nella sua fase di gigante rossa.

Il processo ha trasformato l'esopianeta in un guscio roccioso non molto diverso per densità dalla Terra, ma con una temperatura infernale di 6.800 gradi sulla sua superficie. Si ritiene che il calore della stella non impiegherà molto a far evaporare completamente la roccia dal pianeta finché non rimarrà più nulla.

Non avresti voluto essere sulla superficie di 55 Cancri e quando la star di accompagnamento lo ha trasformato in una pentola a pressione. Ad un certo punto della sua storia, questo pianeta noto anche come Janssen si è avvicinato troppo a Copernico, una stella nana gialla molto simile al nostro Sole. Quella vicinanza si è rivelata fatale per il pianeta. Si ritiene che la radiazione della stella abbia fatto bollire gli oceani di 55 Cancri e al punto da trasformare l'intero pianeta in un'enorme pentola a pressione in cui l'acqua era intrappolata come un fluido supercritico.

Oggi non è rimasta più quell'acqua. Janssen è una super-Terra con una temperatura di circa 1.700 gradi sulla sua faccia permanentemente esposta al sole. La sua intera superficie è un enorme lago di magma e la poca atmosfera che rimane è costituita da particelle di silicato tossiche per la vita come la conosciamo. Se c'è qualcosa di vivo nell'area tra la tua faccia calda e la tua faccia fredda, non avrai nulla da invidiare alle creature che vivono su Mustafar, il pianeta immaginario che ha dato alla luce Darth Vader.

Abbiamo già parlato di questo mondo di oscurità eterna. TrES-2b è un gigante gassoso nella costellazione del Draco, distante 750 anni luce. Il suo albedo geometrico (la quantità di luce che riflette) è inferiore all'1%. Questo lo rende l'esopianeta più oscuro conosciuto. Gli astronomi non sono d'accordo sulle ragioni di questa assenza di luce. Tra le teorie più accettate c'è l'assenza di nuvole riflettenti nella sua atmosfera o l'eccesso di sostanze chimiche che assorbono la luce, come sodio vaporizzato, potassio  o ossido di titanio gassoso.

In ogni caso, non è nemmeno il posto ideale per un vampiro. La sua atmosfera è troppo calda per sostenere qualsiasi tipo di vita. Si ritiene che questa stessa atmosfera emetterebbe un debole bagliore rossastro se potessimo vederla da vicino.

HAT-P-11b è un esopianeta nella Constellation Cygnus, a 123 anni luce di distanza. Dovrebbe essere un pianeta simile a Nettuno, ma ha una particolarità che lo rende diverso. Gli astronomi hanno rilevato molecole d'acqua nella sua atmosfera e sappiamo anche che emette un debole segnale radio.

Entrambi i dettagli dipingono un'immagine elettrizzante abbastanza letteralmente. Gli astronomi ritengono che HAT-P-11b sia un mondo perennemente afflitto da temporali così colossali da superare quelli di Giove.

La NASA ha dedicato questo esopianeta al lupo mannaro e non c'è da meravigliarsi. Trappist-1 b è il più vicino alla sua stella dei sette pianeti che orbitano attorno alla stella Trappist-1. Gli esopianeti di questo sistema sono diventati famosi nel 2017 perché molti di loro si trovano nella zona abitabile della loro stella, una nana bruna, ma questo non è il caso di Trappist-1 b.

Il primo di quel sistema è ancorato alla sua stella. Sebbene Trappist-1 sia una nana rossa ultrafredda, emette abbastanza radiazioni da far bruciare la faccia dell'esopianeta rivolta verso il sole sotto la radiazione . L'altro lato, tuttavia, è nell'oscurità perpetua. L'oscurità prevalente è sufficiente per un eventuale spettatore per godersi lo spettacolo di sei lune rossastre che danzano nel cielo notturno. Si ritiene che Trappist-1 b possa aver avuto acqua in quel momento, ma quell'acqua evaporò. Di tutti i candidati alla vita, è uno dei meno probabili. Intendiamoci, la vista notturna può essere gloriosa.

La NASA ha creato due pagine in cui è possibile esplorare in dettaglio i sistemi che ospitano questi e altri pianeti: Universe of Monsters e Galaxy of Horrors. Sono solo un cenno ai film dell'orrore e anche un promemoria che la realtà è uno scrittore affascinante la cui penna supera sempre la finzione. [ Universo of Monsters e Galaxy of Horrors ]

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