Perché le scuole dovrebbero essere il centro di un Green New Deal

Una delle cose principali che Terriq  Thompson ricorda della Benjamin Franklin High School, dove si è laureato nel 2019, è che faceva caldo. In particolare, ricorda il suo primo giorno dell'ultimo anno. Era un settembre insolitamente caldo e quel giorno fuori c'erano 90 gradi Fahrenheit (32,2 gradi Celsius). Ma dentro, giura che faceva ancora più caldo e solo poche stanze dell'edificio avevano l'aria condizionata. Aveva una lezione di matematica durante il primo periodo, e le lezioni di matematica erano le peggiori perché erano al terzo piano particolarmente brutale.

“Penso di essermi davvero tolto la maglietta e di essere in classe con indosso una canottiera. Tutti stavano solo sudando ", ha detto. "Tutto ciò che gli insegnanti potevano fare era semplicemente aprire una finestra e continuare a insegnare".

Le cose andarono così male che a poche ore dall'inizio della scuola, la città lasciò che gli studenti della Ben Franklin e di altre scuole della città uscissero presto dalla scuola. Non era la prima o l'ultima volta che Thompson lo aveva visto accadere. Altre dozzine di scuole in città non avevano un'adeguata aria condizionata, molte ancora ce l'hanno.

Il calore non era l'unico problema ambientale che Thompson aveva notato a Ben Franklin. In inverno, la mancanza di calore era un problema. C'erano anche punti ammuffiti nel soffitto dove l'acqua era filtrata e, come la maggior parte delle scuole pubbliche della città di Baltimora , le tubature dell'acqua erano piene di piombo, quindi non si poteva bere dalle fontane. Durante il suo ultimo anno, Thompson ha iniziato a lavorare con Free Your Voice, l'organizzazione per la giustizia ambientale di cui oggi fa parte dello staff come organizzatore di giovani. Attraverso quel lavoro, si rese conto anche dell'inquinamento da infrastrutture vicine , tra cui un'autostrada, due centrali elettriche a carbone, tre raffinerie di petrolio, un impianto di produzione chimica, un terminal per la spedizione del carbone e un inceneritore di rifiuti, inquinamento per il quale il suo la scuola non aveva attrezzature per filtrare l'aria.

"Mi sono davvero collegato a questo essere un problema, come qualcuno che ha lottato con l'asma da quando ero bambino", ha detto.

Questi problemi sono pervasivi a Baltimora e indicativi dello stato delle scuole nelle aree a basso reddito della nazione. Milioni di studenti sono esposti al piombo e all'amianto nei loro edifici scolastici. Un'indagine del Centro per l'integrità pubblica e del Centro per la segnalazione investigativa ha rilevato che una scuola pubblica su 11 si trova entro 152,4 metri da autostrade e altre strade con un significativo inquinamento da traffico. Un rapporto federale del 2020 ha anche rilevato che un terzo delle scuole pubbliche negli Stati Uniti ha una combinazione di sistemi di riscaldamento, aria condizionata e ventilazione inadeguati, un problema che è stato particolarmente preoccupante poiché le scuole devono affrontare pressioni per riaprire ma mantenere gli studenti e il personale al sicuro dalla diffusione di covid-19.

These issues disproportionately affect poor communities’ schools and are the results of decades of public disinvestment. Fixing it will require a total environmental overhaul for schools to ensure they’re safe places to learn and work. Such a plan is essential in the fight for environmental justice for students, educators, and staff. Its effects would also reverberate far and wide, creating many co-benefits for communities. Put simply, schools need a Green New Deal.

Across the country, students and teachers are fighting to right wrongs like the ones Thompson experienced. The Baltimore Teachers Union has been fighting for legislation to secure investment in repairs and eliminate lead from school water pipes. (The former recently passed in the Maryland state assembly while the latter is pending approval by the governor.) The union also holds fundraisers for teachers to buy fans and coat drives for kids to wear in class during winter. But Corey Gaber, vice president of the Baltimore Teachers Union’s executive committee and former public schools teacher who has gotten his students involved in legislative environmental justice campaigns, said schools still need far more support.

“You’re talking about places that have been under-invested [in] for decades,” he said. “We are getting $18,000 per student, per year, in our funding formula. A lot of that money is going towards all sorts of other things that private schools are not paying for: students with higher concentrations of poverty, special education needs, English language learners, which are all more expensive to educate.” That doesn’t leave much money for renovations.

Halfway across the country, the Chicago Teachers Union is working on a comprehensive environmental justice proposal that will call for green retrofits and solar panels for all schools, as well as to rid them of toxic materials like asbestos and to hire local community members and older students to work on these remediations. They’ll launch the plan on Earth Day, April 22.

In Philadelphia, where one teacher is tragically dying from mesothelioma last year after exposure to asbestos in the workplace, state Sen. Nikil Saval has laid out a similarly comprehensive plan to give public schools a total environmental makeover, billed a Green New Deal for Public Schools. Its research was led by Akira Drake Rodriguez, an assistant professor at the University of Pennsylvania’s Weitzman School.

Last month, a team led by Drake Rodriguez released a new federal green proposal for schools. It would begin undoing all of the environmental justice issues in public schools and lowering their climate impact at the same time.

The federal plan was released last month by the climate + community project, a new policy tank, as HuffPo first reported. Rep. Jamaal Bowman, a former school principal, has endorsed it and is currently working it into legislation to introduce in the House.

The plan calls for spending $1.16 trillion over the next 10 years on K-12 schools, including $250 billion set aside for deep retrofits to outfit schools with solar panels and batteries, install the latest and most energy-efficient air conditioning and ventilation technologies, and remove toxic pollutants like lead and asbestos.

“Our view is, don’t attack this problem in a kind of patchwork fashion, don’t just do a little bit at a time, but undertake whole-building retrofits,” said Daniel Aldana Cohen, an assistant professor of sociology at the University of Pennsylvania who co-founded the climate + community project and co-wrote the proposal. “If you’re going into the walls already to get rid of asbestos or to get rid of mold, why not modernize the school water system while you’re in there to get rid of lead and make it efficient? Or if you’re dealing with a crappy HVAC issue system, why aren’t you putting in heat pumps that will provide both cooling and heating and fully electric systems that can easily be made carbon-free with rooftop solar?”

The $250 billion would be provided through grants specifically be allocated for what the plan calls “schools with the least capacity to fund or finance these retrofits themselves.” This subverts what Aldana Cohen called the “neoliberal green economy,” wherein only affluent schools with disposable capital can afford to become early adopters of clean technologies.

Making these deep retrofits would take a lot of work. The plan estimates doing them properly would create some 100,000 construction and maintenance jobs—jobs that should adhere to the highest labor standards and prioritize local hiring.

Una volta completati questi adeguamenti, il piano stima che potrebbero decarbonizzare completamente un terzo delle scuole, offrendo una riduzione annuale di almeno 29 milioni di tonnellate di anidride carbonica equivalente quando si tiene conto di tutte le fonti di gas serra. È l'equivalente di portare 6 milioni di auto fuori strada.

L'ambiziosa proposta contrasta nettamente con il recente disegno di legge sulle infrastrutture dell'amministrazione Biden , che prevede un piano per spendere $ 2,25 trilioni per tutti gli aggiornamenti infrastrutturali negli Stati Uniti, compresi circa $ 1 trilione di infrastrutture verdi complessive. Solo $ 100 miliardi sono accantonati nel piano per le scuole. Drake Rodriguez ha definito la proposta di Biden un "buon primo passo", ma ha detto che alla fine è insufficiente.

“Ci sono 100.000 scuole primarie e secondarie negli Stati Uniti; 100 miliardi di dollari non ci porteranno dove dobbiamo andare ”, ha detto.

Rodriguez ha notato che solo nella sua casa di Filadelfia, molte scuole non hanno visto alcun rinnovamento da quando sono state costruite decenni fa. Le stime della città mostrano che ci vorranno 4,5 miliardi di dollari in riparazioni solo per portare tutte le 200 scuole pubbliche in regola.

"E questo è solo per portarli al minimo indispensabile", ha detto. “Questo non ci porta nemmeno a quegli edifici scolastici moderni, sani e innovativi. È per non parlare di energia pulita. Ci sta solo riportando a dove eravamo negli anni '60 quando furono costruiti questi edifici, il che non è ... semplicemente sufficiente. "

Eliminare la tossicità scolastica sarebbe un enorme vantaggio per la salute e il benessere degli studenti. Thompson di Free Your Voice, ad esempio, ha notato che era quasi impossibile concentrarsi a scuola quando faceva così caldo.

“Era semplicemente troppo fastidioso, specialmente con il caldo se eri in una stanza a parlare con un gruppo di altri adolescenti. Tutto quel calore corporeo ", ha detto. "Avremmo cercato di concentrarci, ma ad essere onesti, la cosa principale su cui mi stavo concentrando non era cercare di essere sexy".

In mezzo alla crisi climatica, le temperature estreme sono destinate a diventare molto più comuni in tutto il paese, creando le condizioni per giorni di licenziamento ancora più precoci e miseria e rendendo ancora più difficile l'apprendimento. Uno studio del 2018 suggerisce che le temperature massime giornaliere che aumentano di un solo grado Fahrenheit (1,8 gradi Celsius) durante l'anno scolastico possono comportare un calo dei punteggi dei test degli studenti pari a circa l'1% del valore di apprendimento di un anno, lo stesso effetto di essere assente per due giorni. Altre ricerche hanno scoperto che il caldo estremo è un'eredità di segregazione, che colpisce le comunità che sono state ridimensionate più duramente.

Il calore all'interno degli edifici scolastici può anche intrappolare l'inquinamento da fonti vicine, il che riduce la qualità dell'aria. Questo è un problema particolarmente importante per gli studenti con malattie croniche come l'asma, che colpisce il 20% dei giovani a Baltimora ed è un problema sproporzionato sperimentato da persone a basso reddito e persone di colore negli Stati Uniti

"Così spesso, perché hanno a che fare con l'asma e altre condizioni di base, ci sono bambini che vogliono essere a scuola ma non possono essere per lunghi periodi di tempo", ha detto Gaber. “Sappiamo che la frequenza è fortemente legata ai tassi di conseguimento dei diplomi. Quindi, se rendi l'aria più pulita, indipendentemente dal fatto di non cambiare nient'altro sull'insegnamento e l'apprendimento, la pedagogia e il curriculum, avrai un impatto positivo sui risultati semplicemente migliorando letteralmente la salute delle persone ".

Lawrence Brown, uno studioso di salute pubblica e autore di The Black Butterfly: The Harmful Politics of Race and Space in America, ha detto che l'eliminazione del piombo nella pittura scolastica e nelle pipe potrebbe avere un effetto simile.

"Quando si tratta di effetti di avvelenamento da piombo, si parla di deterioramento cognitivo e danni alla porzione di ragionamento esecutivo del cervello", ha detto. “La capacità delle persone di prendere decisioni ragionate è gravemente compromessa, soprattutto se si considera che l'esposizione al piombo tossico può anche comportare altri problemi come una maggiore aggressività, una maggiore impulsività. La capacità delle persone di regolare le proprie emozioni sarà influenzata. "

I ricercatori hanno persino dimostrato un legame tra avvelenamento da piombo e disturbo da deficit di attenzione. "Colpisce la capacità delle persone di concentrarsi in classe, quindi ha un impatto sui loro risultati accademici [perché] hai meno probabilità di passare o diplomarti, e hai maggiori probabilità di finire dalla scuola alla prigione", ha detto Brown.

Investire negli edifici scolastici potrebbe anche aumentare le possibilità delle scuole a basso reddito di restare attaccati ai migliori insegnanti e amministratori che potrebbero altrimenti cercare di trasferirsi in luoghi di lavoro con condizioni migliori. Aumenterebbe anche la sicurezza e la qualità della vita per studenti, personale e altri che trascorrono del tempo negli edifici scolastici nelle loro molteplici capacità.

"Le scuole sono molto più che scuole", ha detto Brown. "Sono siti prima e dopo la scuola, sono ... spazi di incontro della comunità per tutti i tipi di gruppi locali, in alcuni luoghi sono seggi elettorali per le elezioni."

La creazione di scuole all'avanguardia e sicure dal punto di vista ambientale potrebbe anche avere effetti ben al di fuori della classe. Le scuole sono generalmente finanziate da tasse sulla proprietà, il che significa che le aree ricche con entrate fiscali più elevate tendono ad avere più soldi per la manutenzione e le nuove costruzioni. Ciò, a sua volta, si blocca in un ciclo in cui l'area diventa più desiderabile, spingendo i prezzi delle case più in alto e generando più entrate, il che amplia ulteriormente il divario tra ricchi e poveri, bianchi e neri. Ma Drake Rodriguez ha affermato che migliorare le scuole con dollari federali potrebbe aumentare il valore delle proprietà nei quartieri a basso reddito, aiutando a stimolare ulteriori investimenti in luoghi che sono stati a lungo trascurati.

“When we invest in the schools, when we make public schools this brilliant piece of public infrastructure and investment and a solid public good, we will see neighborhoods stabilized as a result,” said Drake Rodriguez. “School districts are, for better or worse, tied with property values and neighborhood stabilization, and this is a way of really making sure that neighborhoods have a good chance of surviving.”

Gaber said ridding schools of toxins and outfitting them with new technology could also go a long way in boosting students’ self-worth and motivation.

“If that’s the place you’re supposed to spend all your time and you’re actually mandated—legally mandated—to be in this environment, it says a lot about how much society cares about you,” he said.

That jibed with Thompson’s experience as a student: “It kind of wears you down when the first thing you think when you walk into school is, I hope I’m late enough that I already missed my math class on the third floor … because it’s got to be just so hot up there right now,” he said. “A lot of us already had a lot of pollution and crime and all that going on at home in our neighborhoods. It would be a lot better if at least school was safe and comfortable.”

Correction, 4/13/21, 11:43 a.m. ET: This post has been updated to clarify a teacher in Philadelphia is dying from mesothelioma but has not passed away. We apologize for the error.

Correction, 4/13/21, 1:33 p.m. ET: This post has been updated to correct the spelling of Terriq Thompson’s name.

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