Lo scarabeo intrappolato nell'ambra di 99 milioni di anni era uno dei primi impollinatori

Lo scarabeo del Cretaceo Cretoparacucujus cycadophilus. Probabilmente ha usato le sue mandibole per l'impollinazione.

I fossili di ambra contenenti insetti non sono una novità, ma la scoperta di un coleottero del Cretaceo splendidamente conservato con frammenti di polline ancora intorno sta cambiando ciò che sappiamo sui primi insetti impollinatori del pianeta.

Gli insetti impollinatori più antichi della Terra sono un po 'un mistero, ma escrementi di insetti fossili contenenti frammenti di polline suggeriscono che siano emersi per la prima volta durante il Triassico medio (da 247 milioni a 237 milioni di anni fa). Prove più convincenti di impollinatori insettoidi risalgono a 165 milioni di anni fa, al Giurassico medio, sotto forma di scorfani fossili, che probabilmente usavano la loro lunga proboscide per impollinare piante non fiorite. In effetti, un aspetto affascinante degli insetti impollinatori precoci è che erano abbinati a piante non fiorite (gimnosperme), piuttosto che piante da fiore (angiosperme).

Le prove per l'impollinazione precoce sono scarse, motivo per cui questo nuovo studio è così eccitante. La nuova ricerca , pubblicata oggi su Current Biology, fornisce le prime prove fossili inequivocabili della relazione tra gimnosperme e insetti. Trovato nello stato Kachin del Myanmar settentrionale, questo pezzo di ambra del Cretaceo di 99 milioni di anni contiene uno scarafaggio con pezzi di polline intorno. Il polline proviene da un insolito gruppo di gimnosperme sempreverdi conosciute come cicadee, che, come suggerisce questa scoperta, potrebbero rappresentare uno dei primi, o addirittura il primo, gruppo di piante impollinate da insetti.

Concezione artistica dello scarabeo. Durante la metà del Cretaceo, questo insetto viveva in una foresta tropicale su un'isola, che alla fine divenne la parte occidentale dell'attuale Myanmar.

Questo Maggiolino apparteneva alla famiglia dei boganiidi, eccezionalmente rari nella documentazione sui fossili, ma sono noti impollinatori delle cicadee. Chenyang Cai, paleontologo dell'Università di Bristol e autore principale del nuovo studio, ha affermato che è l'unico coleottero boganiide degli oltre 22.000 pezzi d'ambra attualmente ospitati presso l'Istituto di geologia e paleontologia di Nanchino (dove viene conservato anche il nuovo fossile ). Ma anche i granuli di polline sono rari, poiché sono molto piccoli e possono essere trovati solo utilizzando potenti microscopi dopo un'attenta preparazione.

"Il ritrovamento di un coleottero fossile così eccezionalmente ben conservato è sorprendente", ha detto Cai a Gizmodo. “Questa è la prima testimonianza della famiglia Boganiidae nel Cretaceo. Ciò che è più affascinante è che, dopo aver fatto un po 'di preparazione dell'unico pezzo d'ambra - taglio, rifilatura e lucidatura - sotto microscopia composta ad alto ingrandimento, abbiamo trovato molti minuscoli granelli di polline accanto allo scarabeo. Questo tipo di polline appartiene solo alle cicadee e lo scarafaggio e il polline combaciano! "

È importante sottolineare che questo coleottero squisitamente conservato ( Cretoparacucujus cycadophilus ) presenta caratteristiche fisiche coerenti con l'impollinazione, vale a dire le cavità mandibolari , che probabilmente utilizzava per trasportare il polline di cicadee.

Cretoparacucujus cycadophilus

Questa scoperta comporta anche implicazioni evolutive. Questo coleottero boganiide è noto per avere parenti stretti che risalgono al precedente periodo Giurassico , con esemplari trovati fino al Sud Africa e all'Australia. Cai dice che è molto probabile che l'impollinazione dei coleotteri delle cicadee si sia evoluta prima dell'eventuale rottura del supercontinente del Gondwana durante il Giurassico inferiore, circa 167 milioni di anni fa.

"La nostra scoperta indica un'origine molto antica dell'impollinazione dei coleotteri delle cicadee almeno nel Giurassico inferiore, molto prima [dell'emergere e della diffusione] delle piante da fiore e dei loro impollinatori, come le api e le farfalle, più tardi nel Cretaceo o più tardi", ha detto Cai.

Ha senso, ma i paleontologi dovranno trovare prove fossilizzate reali per dimostrare questa congettura. Inoltre, gli scienziati non hanno trovato cicadee fossili più grandi, come le foglie, dall'ambra birmana, solo i minuscoli granelli di polline riportati in questo nuovo studio.

"Quindi ci aspettiamo future scoperte di foglie di cicadee da questo deposito", ha detto Cai.

[ Current Biology ]

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