La plastica sta creando una crisi di giustizia ambientale

L'8 marzo 2018, la foto mostra la raffineria di petrolio Shell Norco lungo il fiume Mississippi a Norco, in Louisiana

C'è una crescente consapevolezza che la plastica è un disastro ambientale sia per gli ecosistemimarini che per quelli terrestri . Un nuovo rapporto delle Nazioni Unite pubblicato martedì mostra che sono anche un enorme problema per gli esseri umani e che non ci riguardano tutti allo stesso modo.

Il mondo sta producendo più plastica che mai poiché le aziende petrolifere e del gas si concentrano sull'espansione della produzione di plastica nel tentativo di rimanere in attività. Se la tendenza al rialzo continua, la plastica rappresenterà il 20% del consumo mondiale di petrolio entro il 2050.

Secondo la nuova analisi, il mondo ha prodotto più di 9 miliardi di tonnellate di nuova plastica dal 1950 al 2015. Ancora più scioccante, negli ultimi 18 anni è stato creato più del 50% di tutta la plastica nella storia. A questo ritmo di crescita, il mondo è sulla buona strada per produrre 38 tonnellate di plastica entro il 2025, il che è sufficiente per coprire ogni piede della costa della Terra con uno strato di 100 sacchetti di plastica. Eppure la produzione di plastica e l'inquinamento rimangono fuori dalla vista e lontano dalla mente nelle comunità ad alto reddito, con gli impatti peggiori imposti alle persone che già soffrono.

Lo studio, pubblicato dal Programma delle Nazioni Unite per l'ambiente e dall'organizzazione no profit Azul per la giustizia ambientale, mostra che i problemi con la plastica iniziano molto prima che venga gettata via. Ogni aspetto del ciclo di vita della plastica, dall'estrazione delle materie prime e dalla produzione alla distribuzione e allo smaltimento, minaccia la salute umana. In ogni fase, il rapporto spiega anche, i gruppi economicamente e socialmente svantaggiati, "comprese le donne, i bambini, i poveri, i migranti e gli sfollati interni, le popolazioni indigene e le persone con disabilità", sono i più colpiti negativamente.

"L'inquinamento da plastica è una questione di giustizia sociale", ha affermato in una nota Marce Gutiérrez-Graudiņš, direttore esecutivo di Azul e coautore dello studio. "Gli sforzi attuali, limitati alla gestione e alla riduzione dell'inquinamento da plastica, sono inadeguati per affrontare l'intera portata dei problemi che la plastica crea, in particolare i disparati impatti sulle comunità colpite dagli effetti dannosi della plastica in ogni punto, dalla produzione allo spreco".

Il novantanove percento della plastica è costituito da petrolio e gas. Anche prima dell'inizio della perforazione, questo è spesso un problema di giustizia ambientale, osserva il rapporto. Molti progetti di petrolio e gas sono approvati per il funzionamento in terre indigene del Nord America per l'Ecuador per il Sudan , nonostante la mancanza di consente. E quando inizia l'estrazione, montagne  di  ricerche dimostrano che le comunità povere, spesso di colore, hanno maggiori probabilità di essere colpite dall'inquinamento atmosferico locale, nonché dalla crisi climatica che perpetua.

La stessa storia continua per gli stabilimenti di produzione della plastica, che ancora una volta sono in gran parte situati in comunità povere di colore. In una conferenza stampa, Gutiérrez-Graudiņš ha spiegato che lo sa in prima persona, perché vive vicino a una raffineria altamente inquinante a Richmond, in California. L'ottanta per cento delle persone che vivono vicino alla struttura sono persone di colore. Storie simili si svolgono altrove, tra cui "Cancer Alley", un tratto di comunità lungo il fiume Mississippi tra Baton Rouge e New Orleans che ha tassi di cancro sproporzionatamente alti a causa in gran parte delle fabbriche di plastica situate lì.

Una volta che i prodotti in plastica sono in uso, c'è un altro problema: la microplastica. L'esposizione alle minuscole particelle di inquinamento emesse dalla plastica può minacciare la salute umana , in particolare interferendo con i nostri ormoni. Il rapporto rileva che ciò colpisce le persone con anatomia femminile in modo sproporzionato, a causa di una "maggiore esposizione aggregata alla plastica in casa e persino nei prodotti per la cura femminile".

Anche le questioni di genere e giustizia razziale non si fermano una volta che la plastica viene scartata. Gli autori notano che i paesi ricchi spesso esportano plastica scartata in quelli più poveri come l'India, le Filippine e la Thailandia. Una volta arrivato all'estero, viene spesso smistato da raccoglitori di rifiuti a basso reddito, che in molti paesi tendono ad essere donne. Gli autori spiegano che questi selezionatori affrontano una miriade di minacce, inclusa l'esposizione alle tossine della plastica stessa, condizioni antigeniche e lesioni legate al lavoro.

I problemi della plastica continuano fino alla fine del suo ciclo di vita, quando la maggior parte di essa viene interrata o incenerita, entrambi rilasciano emissioni tossiche. Tuttavia, un po 'di plastica non arriva mai a questo scopo, quindi finisce come rifiuti sulla terra e negli oceani. Anche allora, continua a minacciare le comunità, come quelle che fanno affidamento sulle comunità di pescatori di sussistenza o sul turismo. Questi impatti economici tendono a colpire più duramente quelli con meno ricchi.

I problemi con la plastica sono profondi, ma ciò non significa che siano insormontabili. Il rapporto suggerisce strategie per affrontarlo, tra cui il divieto di materiali plastici monouso, il miglioramento del monitoraggio ambientale, la regolamentazione dei rifiuti di plastica e il loro impatto sulla salute e l'educazione delle persone.

La scorsa settimana, i legislatori statunitensi hanno reintrodotto una politica per affrontarla nota come Break Free From Plastic Act , che potrebbe far ripartire questi sforzi a livello federale. Richiede una pausa per consentire nuovi impianti di produzione di plastica e richiederebbe alle aziende di pagare per i programmi di riciclaggio. Comprende anche misure di giustizia ambientale, compreso lo svolgimento di audizioni pubbliche nelle lingue preferite dalle comunità fenceline.

Poiché la questione della plastica è un problema globale, abbiamo anche bisogno di un'azione coordinata a livello globale per combatterla. Alla conferenza stampa sul rapporto, gli autori hanno affermato che una strada chiave sarebbe la creazione di un trattato internazionale volto a eliminare gradualmente l'inquinamento e la produzione di plastica. Mercoledì, i ministri dell'ambiente di Ecuador, Ghana, Germania e Vietnam terranno un appello dell'UNEP per promuovere l'idea. Poiché questo tipo di politica internazionale viene elaborata, il rapporto rileva che le comunità più vulnerabili ai molti problemi della plastica devono avere un posto al tavolo.

In una conferenza stampa, David Azoulay, che dirige il programma sanitario del Center for International Environmental Law e non ha lavorato al rapporto, ha detto che spera che il nuovo studio informerà la creazione del nuovo trattato. Ha detto che il rapporto ha una “struttura dei diritti umani che credo possa essere utile nella preparazione del trattato con la negoziazione del trattato stesso, e per fornire anche una guida molto importante sulla sostanza e il contenuto del trattato.

"Considerare approcci basati sui diritti", ha affermato, "è un passo molto importante per lo sviluppo di un trattato che sviluppi effettivamente soluzioni".

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