La plastica ci sta uccidendo, ma forse la soia può salvare la situazione

ambiente Scienza
2019-12-03 07:12.

Vedere il tuo ristorante preferito con cannucce di carta, tovaglioli riciclati e posate biodegradabili potrebbe farti sentire come se stessi facendo qualcosa di positivo per l'ambiente. Sfortunatamente, per quanto riguarda i rifiuti dei ristoranti, questa è solo una goccia nel secchio, poiché queste attività rimangono completamente dipendenti dalla plastica, in particolare dagli involucri di plastica. Lo sviluppo di un'alternativa sicura per gli alimenti ed ecologicamente responsabile è stato lento, ma la CNN riferisce che un nuovo prodotto a base di sottoprodotti di soia potrebbe potenzialmente essere la soluzione che l'industria alimentare stava aspettando.

Inventato da William Chen, professore di scienze e tecnologie alimentari presso la Nanyang Technological University di Singapore, il nuovo involucro per alimenti biodegradabile è realizzato in cellulosa, una forma di fibra comunemente utilizzata come sostituto della plastica in molti prodotti usa e getta. Gli involucri a base di cellulosa non sono una novità, ma la scarsa resistenza all'umidità, tra le altre carenze meccaniche, ha impedito che fossero un'opzione pratica per l'imballaggio e la conservazione degli alimenti. Chen ha notato che la maggior parte di questi involucri sono realizzati con legno o mais che è stato coltivato appositamente per quello scopo, mentre il suo prodotto affronta due importanti questioni ambientali contemporaneamente: plastica e rifiuti alimentari.

"A Singapore, la quantità di rifiuti alimentari che generiamo ogni anno può riempire 15.000 piscine olimpioniche", afferma. I rifiuti generati dall'industria della soia sono significativi: solo a Singapore, ogni giorno vengono prodotte e smaltite 30 tonnellate di residui. Il residuo viene creato quando i semi di soia vengono schiacciati per estrarre il loro liquido, che viene utilizzato per produrre tofu, latte di soia e altri prodotti popolari. Chen ha sviluppato un processo in cui la polpa di soia normalmente scartata viene fermentata, trasformandola in cellulosa.

Il principale vantaggio di questo nuovo processo, afferma Chen, è la sua potenziale scalabilità: le bioplastiche sono in genere molto più costose della buona plastica petrolchimica vecchio stile, e per un settore con margini notoriamente sottili, i prezzi alti sono una barriera sufficiente per prevenire ristoranti di cambiare uno dei loro articoli più usati per un'alternativa più verde. Poiché è derivato dai rifiuti alimentari, Chen dice che il suo involucro a base di soia non costa “quasi nulla” da produrre e si rompe naturalmente entro un mese dopo essere stato smaltito con la normale spazzatura da cucina.

Chen e il suo team di scienziati sono ancora nelle prime fasi per portare la loro invenzione sul mercato; una partnership recentemente costituita con il produttore di bevande a base di soia F&N fornirà al laboratorio una fornitura illimitata di residui di soia direttamente dalla fabbrica. Come dice un vecchio proverbio: dai a un uomo una scorta illimitata di residui di soia, e il cielo è il limite.

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