La NASA invierà un drone su Titano, la luna di Saturno, in cerca di segni di vita

È ufficiale: la NASA ha scelto Titano come sua prossima destinazione nel sistema solare. Dragonfly è una delle due missioni finaliste del programma New Frontiers che è finalmente riuscita a prevalere su una missione parallela per raccogliere campioni sulla cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko e riportarli sulla Terra.

L'obiettivo di Dragonfly è atterrare su Titano, la più grande luna di Saturno, ed esaminare una varietà di luoghi di interesse per prove chimiche che la vita extraterrestre esiste o in qualche punto nel passato.

Dragonfly verrà lanciato nel 2026 e arriverà su Titano nel 2034. Invece di un rover come quelli su Marte, la NASA sfrutterà l'atmosfera densa e la bassa gravità del satellite per inviare un piccolo elicottero a otto rotori simile a un drone. La navicella volerà da un luogo all'altro con i suoi strumenti scientifici per scattare foto e analizzare i materiali sulla superficie di Titano, in particolare le sostanze chimiche organiche che caratterizzano la sua abitabilità.

Secondo il comunicato stampa della NASA:

Dragonfly utilizzerà i dati raccolti in 13 anni dalla missione Cassini per atterrare in un luogo sicuro e tranquillo, ma diversificato e scientificamente interessante. Per prima cosa sorvolerai i campi di dune equatoriali di Shangri-La, simili alle dune lineari della Namibia (Africa meridionale). Esplorerai questa regione con voli brevi, finendo con voli più lunghi fino a cinque miglia, fermandoti lungo la strada per studiare campioni interessanti. Infine esplorerai il cratere Selk, dove sono presenti tracce di acqua.

Il drone dovrebbe volare per più di 175 chilometri, quasi il doppio della distanza percorsa fino ad oggi da tutti i veicoli su Marte messi insieme.

Titano è la seconda luna più grande del sistema solare. In volume è maggiore di Mercurio, ma la sua massa è inferiore del 60%. Saturno orbita attorno a 1400 milioni di chilometri dal Sole (10 volte più lontano della Terra) e ha una temperatura superficiale di circa -179 ºC. Si crede che sia un mondo simile alla Terra primordiale. Ha un'atmosfera a base di azoto, come il nostro pianeta, ma con nuvole di metano e pioggia . Il clima e altri processi geologici hanno generato composti organici che, combinati con energia e acqua, forse hanno dato origine alla vita, come è successo sulla Terra, o ne sono rimasti la metà.

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