La California è sull'orlo di una guerra di gufi

Un gufo maculato cattura un topo.

In alto nella Sierra Nevada, un gufo maculato atterra silenziosamente in un enorme abete rosso. Mentre le sue orecchie scrutano la foresta per i più deboli rumori di scoiattoli volanti, la luna si inarca sopra le loro teste. Un'ondata di invasori ostili e piumati è la cosa più lontana dalla sua mente, ma una nuova ricerca suggerisce che è proprio quello che sta arrivando.

Gli invasivi gufi barrati hanno intrapreso una " guerra gufo " asimmetrica contro i gufi maculati del nord nel Pacifico nord-occidentale a partire dalla fine degli anni '60, raggiungendo un picco febbrile negli anni '80 e '90. Ora, gli uccelli invasivi sono pronti a fare lo stesso con la sottospecie del gufo maculato californiano. In tal modo, i gufi barrati potrebbero contemporaneamente ribaltare le reti alimentari forestali della regione e mettere a repentaglio molte specie uniche e già in difficoltà.

"[Il gufo escluso] è più grande e più aggressivo, quindi può competere direttamente con i gufi maculati", ha detto a Earther Connor Wood, biologo della conservazione presso l'Università del Wisconsin-Madison. "E sono anche più flessibili con ciò che mangiano e dove vivono, quindi il paesaggio può supportare più gufi barrati".

I gufi sbarrati hanno colmato il continente probabilmente a partire dalla fine del 1800 seguendo le vene delle rive boscose del fiume da est, un'impresa resa possibile quando gli incendi che distruggevano gli alberi e le mandrie di bufali scomparvero dalle Grandi Pianure . Si sono diffusi per la prima volta nelle Montagne Rocciose del Nord e nella Columbia Britannica. Negli ultimi 40 anni circa, i gufi barrati si sono diffusi nel territorio del Pacifico nord-occidentale del gufo maculato settentrionale, lasciando dietro di sé il caos ecologico.

"I gufi sbarrati sono stati fondamentalmente molto efficaci nel cacciare i gufi maculati dalle loro aree di nidificazione preferite", ha detto Wood a Earther. Ha aggiunto che il bullismo ha già contribuito a un grave calo delle popolazioni di gufo maculato.

A sinistra: gufo maculato A destra: gufo escluso

I gufi sbarrati sono stati visti sporadicamente nelle Sierras settentrionali dal 1989, ha detto Wood, che gocciolavano lentamente dalla Cascade Range attraverso il Monte Shasta. Con il costante aumento degli avvistamenti nel Golden State, l'ansia per il rischio di un'invasione a tutti gli effetti è in aumento tra i ricercatori di conservazione preoccupati per l'impatto sul gufo maculato della California nativo. Ma esistevano pochissimi dati su dove fossero esattamente i gufi sbarrati e su come stava cambiando la loro popolazione.

Per scoprirlo, Wood ei suoi colleghi hanno camminato nelle foreste nazionali di Lassen e Plumas durante le estati del 2017 e del 2018 e hanno posizionato unità di registrazione passive in tutta la regione. Questi dispositivi delle dimensioni di un cestino del pranzo hanno registrato i suoni della foresta per una settimana e poi sono stati spostati in un altro sito, inclusi i richiami dei gufi bloccati e individuati. La ricerca di segni di entrambe le specie di gufi in questo modo è efficiente, consentendo ai ricercatori di coprire un'area di studio di 2.300 miglia quadrate o circa il doppio delle dimensioni del Rhode Island.

I gufi sbarrati e macchiati sono parenti stretti e si assomigliano tra loro, con i rispettivi nomi che descrivono i loro modelli di piumaggio leggermente diversi. Ma le loro chiamate sono così dissimili che possono essere facilmente distinte in una registrazione audio.

Monte Lassen, un vulcano che domina il paesaggio intorno al sito di studio del gufo.

"Un gufo maculato suona un po 'come hoh-hoo OOH ", dimostrò Wood, "e un gufo barrato fa oh oh oh-oh, oh oh oh-OOH ."

I risultati del team pubblicati il ​​mese scorso su The Condor: Ornithological Applications rivelano problemi all'orizzonte per il gufo maculato della California. La popolazione del gufo escluso è aumentata notevolmente tra il 2017 e il 2018, crescendo di 2,6 volte. Peggio ancora, era più probabile che i gufi invasivi si presentassero nelle foreste secolari, l'habitat preferito dei gufi maculati.

Ma perché i gufi barrati stavano esplodendo di numero ora, dopo 30 anni nella regione? Wood ha detto che questo è comune nelle specie invasive: una prolungata "fase di ritardo" di crescita graduale della popolazione, seguita da un brusco balzo. Ciò non è probabilmente causato da un singolo evento ambientale, ma è semplicemente la conseguenza del raggiungimento di una soglia nella dimensione della popolazione in cui un'ulteriore crescita diventa molto più facile di quanto non fosse quando c'erano molti meno gufi, risultando in un ciclo di feedback. È questo tipo di crescita esplosiva che riguarda Wood e il suo team poiché significa che la prossima fase dell'invasione californiana sta probabilmente iniziando.

"Il gufo escluso ha il potenziale per portare all'estinzione il gufo maculato e anche per causare molti altri effetti a cascata sull'ecosistema", ha avvertito Wood. “Stanno sostituendo il gufo maculato, ma mangiano più di quello che mangiavano i gufi maculati. Quindi non è solo questione di gufi maculati, ma di molte altre specie nell'ecosistema della Sierra Nevada ".

L'afflusso di predatori alieni può potenzialmente interrompere le reti alimentari di queste foreste . L'invasione minaccia di ridurre sostanzialmente il numero di piccoli mammiferi come gli scoiattoli volanti del nord e le arvicole degli alberi rossi , l'ultima delle quali è già minacciata dalla perdita di habitat. I roditori delle foreste hanno un ruolo chiave nella diffusione dei semi degli alberi e nel ribollire dei terreni, quindi i gufi barrati potrebbero effettivamente zoppicare la riproduzione e la crescita degli alberi. I gufi sbarrati sono noti per sfruttare anche le prede acquatiche, come gli anfibi. Le foreste dell'Oregon e della California ospitano diverse specie di salamandre rare, tra cui la salamandra Siskiyou Mountain in via di estinzione , che si trova solo sul bordo sanguinante del fronte di invasione del gufo. Con le foreste già alle prese con una miriade di altre minacce dallo sviluppo umano al cambiamento climatico , il gufo escluso non farebbe che aumentare ulteriormente la pressione.

Poiché la posta in gioco è così alta, Wood ei suoi colleghi sostengono che ora è il momento di iniziare la rimozione sperimentale dei gufi sbarrati dalle Sierras settentrionali. Studi precedenti hanno dimostrato che rimuovere i gufi sbarrati dalle foreste può essere incredibilmente utile per i gufi maculati, ha detto Wood, osservando che "il declino della popolazione dei gufi maculati rallenterà e potenzialmente si fermerà se i gufi sbarrati vengono rimossi dal paesaggio".

Anche se la conoscenza della situazione del gufo escluso è incompleta, Wood afferma che è appropriato seguire il "principio di precauzione".

"A volte, il costo di aspettare di avere la risposta assolutamente certa è troppo pericoloso." Wood ha detto.

Il gufo maculato della California potrebbe ancora avere una possibilità reale, grazie alla diagnosi precoce del rialzo nei gufi invasori.

"[La scoperta] è stata anche motivo di ottimismo, perché di solito le invasioni biologiche non vengono identificate rapidamente, e in questo caso siamo stati in grado di farlo, il che significa che la comunità di gestione è in grado di sviluppare una risposta in un modo molto più tempestivo, "Wood ha detto.

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