Incontra il nuovo re dei trilobiti, R. rex

Il fossile di R. rex

Nessuno scherza con il re. Bene, a parte l'inesorabile passare del tempo.

Gli scienziati che hanno analizzato una vasta collezione di esemplari di trilobiti si sono resi conto che una specie, Redlichia takooensis, sembrava rientrare in due diverse categorie di forme. Hanno suggerito di dividere il gruppo più grande in una nuova specie, Redlichia rex, che, come T. rex , usa il latino per re. Ed era grande, per gli standard trilobiti, fino alle dimensioni di una mano umana. Non il più grande, però.

I trilobiti sono forse alcuni dei fossili più famosi, rappresentando uno dei primi gruppi di artropodi, animali con esoscheletri e corpi segmentati. Sono apparsi durante il primo periodo Cambriano, quando i fossili multicellulari sono diventati comuni nella documentazione sui fossili, e sono rimasti per altri 300 milioni di anni prima di estinguersi nell'estinzione di massa che ha preceduto il Triassico. I fossili di trilobiti compaiono in tutto il mondo, anche nei negozi di souvenir dei musei di storia naturale. I fossili di trilobiti hanno generalmente un pezzo di semicerchio superiore seguito da una serie di spine simile a una pigna.

Queste creature vivevano negli oceani e avevano scheletri duri. È difficile dire quale fosse il loro comportamento (dal momento che sono estinti), ma i ricercatori spesso trovano frammenti di trilobiti nelle rocce e nei coproliti, o cacca fossilizzata, il che implica che probabilmente sono stati mangiati da qualche altro predatore, secondo un rilascio dall'università di Adelaide. È anche possibile che R. rex abbia mangiato altri trilobiti.

Il cantiere di Emu Bay Shale.

Gli esemplari provengono dalla Emu Bay Shale, uno strato di roccia esposta trovato su Kangaroo Island al largo dell'Australia Meridionale. I ricercatori hanno compilato 482 esemplari totali di Emu Bay Shale Redlichia dal South Australian Museum, oltre ad alcuni esemplari del Natural History Museum di Londra. Molti dei fossili erano completi e contenevano anche prove di parti molli. Il team ha misurato e registrato varie lunghezze e proporzioni di questi campioni, quindi li ha analizzati.

I trilobiti sembravano rientrare in due categorie per forma: i fossili di R. rex erano generalmente più grandi e più spessi, con più spine e poche altre differenze che coinvolgevano le ange nel segmento della testa, secondo l'articolo  pubblicato nel Journal of Systematic Palaeontology .

Dividere le creature in specie è un concetto umano che usiamo per capire il nostro mondo, quindi non è che sia stato scoperto qualcosa di nuovo - è più che i ricercatori pensano di aver notato una differenza intrigante tra questi animali che valeva la pena codificare. I ricercatori notano anche che il loro lavoro è buono solo quanto i campioni raccolti, e anche questo può essere parziale (frammenti più piccoli hanno meno probabilità di apparire nelle collezioni dei musei rispetto agli esemplari completi, per esempio). E, naturalmente, possiamo solo dire che aspetto hanno queste creature e si sono comportate in base ai fossili che hanno lasciato, dove sono state trovate e con quali altre creature e cose sono state trovate. Quindi la nostra conoscenza di loro sarà sempre limitata.

Ma R. rex non era il più grande trilobite. Questo va a Isotelus rex, che misura quasi 30 pollici di lunghezza . Ma R. rex è emerso molto prima nel periodo Cambriano.

La ricerca illustra ulteriormente i tipi di specie presenti durante l' esplosione del Cambriano , un periodo di circa 550 milioni di anni fa in cui la vita multicellulare iniziò a fiorire.

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