I punti nell'atmosfera di Venere potrebbero essere segni di vita extraterrestre

Immagine composita della superficie di Venere ripresa dalla sonda giapponese Akatsuki

Se fino ad ora gli sforzi delle agenzie spaziali si sono concentrati su Marte in cerca di vita, è perché Venere è a dir poco l'inferno. La sua superficie è soggetta a pressioni atmosferiche e temperature brutali, ma per quanto riguarda la sua atmosfera? Un nuovo studio fornisce dati affascinanti.

La superficie di Venere è oggi inabitabile, ma i modelli meteorologici suggeriscono che ad un certo punto del suo passato avesse acqua liquida e una temperatura abbastanza moderata da sostenere la vita. Quelle condizioni durarono per un periodo di circa 2 miliardi di anni. Non solo questo è abbastanza lungo perché Venere possa evolvere le proprie forme di vita. È anche più lungo di Marte.

Ad un certo punto, le condizioni su Venere sono peggiorate drasticamente. Le temperature del pianeta sono aumentate e l'atmosfera si è addensata, innescando un dilagante effetto serra. L'acqua evapora e sale negli strati superiori dell'atmosfera, accelerando ulteriormente il riscaldamento. Le temperature sulla superficie sono salite a 450 gradi Celsius, con una pressione atmosferica 92 volte superiore a quella terrestre.

Un'apocalisse del genere doveva spazzare via con la forza ogni grande forma di vita, sia essa animale o vegetale, ma che dire dei microrganismi? L'acqua che è finita nell'atmosfera di Venere potrebbe aver trasportato passeggeri. Sulla Terra abbiamo scoperto che i batteri viaggiano nel vapore acqueo e vivono nell'atmosfera ad altitudini fino a 41 chilometri. Allo stesso modo, sappiamo che ci sono batteri in grado di vivere in ambienti incredibilmente ostili, nutrendosi di anidride carbonica e generando acido solforico.

Le nuvole di Venere sono costituite da anidride carbonica, vapore acqueo e acido solforico. La coincidenza di questo mix è troppo grande per essere persa.

Modelli di nuvole colorate (colore artificiale) nell'atmosfera di Venere

Quello che suggerisce il nuovo studio pubblicato sulla rivista Astrobiology è che su Venere potrebbe esserci un'abbondante vita batterica negli strati superiori dell'atmosfera, ad un'altitudine compresa tra i 30 ei 52 chilometri. A questa distanza dalla superficie, le temperature oscillano tra zero e 60 gradi Celsius, con pressione atmosferica compresa tra 0,4 e due atmosfere. In questa regione, ancora oggi, ci sono le condizioni per ospitare la vita batterica.

L'idea che l'atmosfera di Venere possa avere vita non è nuova. Lo stesso Carl Sagan lo suggerì nel 1967. L'astrobiologo David Grinspoon approfondì la possibilità nel 1997, e due anni dopo le condizioni nell'atmosfera venusiana si rivelarono abbastanza promettenti.

Ulteriori analisi hanno rivelato che l'atmosfera di Venere in quella regione ha strane macchie scure in cui abbondano acido solforico e altre particelle che non sono state riconosciute. L'ipotesi del team internazionale di ricercatori guidato dallo scienziato planetario Sanjay Limaye recentemente pubblicato su Astrobiology è proprio che queste nuvole siano ecosistemi batterici galleggianti. Sulla Terra sono noti diversi tipi di batteri in grado di assorbire determinate frequenze di luce. Non sarebbe così raro trovare microrganismi simili su Venere.

Illustrazione del robot VAMP

Come confermare questa suggestiva ipotesi? L'opzione più vicina per questo si chiama VAMP, ed è un robot mezzo dirigibile e mezzo drone che Northtrop Grumman ha progettato per la NASA. VAMP (Venus Atmospheric Maneuverable Platform) potrebbe sorvolare l'atmosfera di Venere e analizzare quelle nuvole con strumenti specifici per rilevare la vita batterica.

VAMP potrebbe raggiungere Venere dalla mano della sonda russa Venera-D che l'agenzia Roscosmos intende inviare su Venere alla fine degli anni 2020. Fino ad allora dovremo aspettare, ma sarebbe ironico se finissimo per trovare la vita nel Sistema Solare dove meno ci aspettavamo di trovarlo. [tramite Astrobiology ]

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