I geologi scherzano sul "mostro marino" dopo che un misterioso rombo di 30 minuti proviene dalle acque vicino al Madagascar

Vista satellitare dell'isola di Mayotte nell'Oceano Indiano.

Tra il Mozambico e il Madagascar si trova l'isola di Mayotte. Dal 10 maggio, il Servizio geologico francese ha tenuto d'occhio una raccolta di terremoti che si sono verificati appena al largo delle coste orientali dell'isola, che hanno raggiunto il picco con una scossa di magnitudo 5.8. Questo sciame era già abbastanza curioso da solo ... e poi, l'11 novembre, le cose hanno preso una piega particolare.

Quel giorno i sismografi di tutto il mondo registrarono un tremore a bassissima frequenza, uno strano brontolio durato circa 30 minuti. Un segmento del segnale presentava anche diversi segnali acustici ad alta frequenza, ciascuno separato da circa un minuto di tempo, un po 'come un normale orologio che ticchetta.

Stephen Hicks , sismologo presso l'Università di Southampton, ha evidenziato il fenomeno in un tweet del 12 novembre. "Qualcosa di grosso, ma stranamente lento, ieri ha inviato rumori sismici sulla superficie di gran parte del pianeta", ha scritto . Oggi, quel succinto riassunto vale ancora, anche se la discussione sull'evento continua tra geoscienziati di ogni tipo su Twitter .

Fino ad oggi, non quello che ho s abbastanza sicuro che cosa ha causato. Non è stato un terremoto tettonico, una frana o un impatto meteorico. Alcuni esperti sconcertati dall'enigma sismico non hanno suggerito così seriamente che forse, finalmente, si tratta di mostri marini .

Lo strano suono quasi certamente non era Godzilla che faceva una passeggiata in sottomarino, ma gli scienziati stanno iniziando a riunirsi attorno a quella che sospettano possa essere la risposta : strani e invisibili movimenti di magma, molto al di sotto del fondo marino.

Per capirne il motivo, però, dobbiamo tornare all'inizio.

Robin Lacassin , un geologo dell'Istituto di Fisica della Terra di Parigi, ha detto a Gizmodo che Mayotte fa parte dell'arcipelago delle Comore, una catena di isole vulcaniche che ha visto per la prima volta i fuochi d'artificio 20 milioni di anni fa. Le eruzioni sono divampate negli ultimi tempi su altre isole, in particolare Grande Comore. Al contrario, Mayotte, una presenza relativamente dormiente, non ha visto lava fresca da circa 4.000 anni.

In ogni caso, il vulcanismo nella regione - alimentato da un piccolo pennacchio di mantello in ascesa o da una placca tettonica deformata - è vivo e vegeto. Lo sciame di terremoti che ha luogo vicino a Mayotte, sebbene nuovo per l'area, assomiglia a quelli prodotti da processi magmatici di qualche tipo, compreso il movimento del magma e di altri fluidi surriscaldati.

Il segnale dell'11 novembre, tuttavia, è molto diverso. Nessun processo naturale specifico è stato ancora collegato ai dati sismici e la mancanza di monitoraggio sul sito dell'evento significa che anche la sua posizione precisa non è al momento chiara.

Per prima cosa, diamo un'occhiata a quel ronzio a bassa frequenza. Rappresentando le onde di superficie che attraversano il pianeta, questo ha dominato il segnale globale. Le onde ad alta frequenza non sono state rilevate da stazioni distanti.

Hicks ha detto a Gizmodo che una buona analogia qui è qualcuno che vive lungo la strada da un nightclub. Potresti non essere alla porta accanto, ma fintanto che l'energia dietro i battiti è abbastanza alta, "ciò che sentirai è il basso, non il suono più acuto", che si indebolisce relativamente rapidamente.

Potenti linee di basso possono essere create da molti eventi lenti e potenti, da terremoti tettonici a frane sottomarine e persino distacchi glaciali . In questo caso, gli indicatori di marea non sono riusciti a mostrare alcun cambiamento durante l'evento, il che significa che non c'erano movimenti di massa sul fondo del mare di alcun tipo. Le poche stazioni GPS nella regione hanno registrato alcuni movimenti del fondo marino locale, ma solo un po ', suggerendo che la fonte del segnale era abbastanza profonda.

L'unica spiegazione plausibile rimasta era una sorta di vulcanismo. È perfettamente ragionevole; dopotutto, Mayotte è vulcanica e lo sciame assomiglia all'attività vulcanica. Anthony Lomax , un sismologo consulente, ha detto a Gizmodo che probabilmente è "l'attività vulcanica a causare terremoti".

Sebbene non si possa escludere un'eruzione sottomarina, non ci sono ancora segni osservabili che si sia verificata , come la lava fresca sul fondo del mare o una zattera galleggiante di pomice in superficie . Invece, Lacassin ha affermato che tutti i dati indicano il movimento del magma all'interno della crosta. Ma dove stava andando esattamente?

Il giorno dopo l'evento, i ricercatori dell'Università ENS di Parigi sospettavano che il magma stesse drenando dal sito, provocando il collasso del tetto di un serbatoio di magma e provocando terremoti. In una dichiarazione , hanno calcolato che 0,3 miglia cubiche di magma drenato da un serbatoio si adatterebbero bene ai dati GPS.

Un buon confronto qui, secondo Lomax, è quello che è stato visto di recente a Kilauea alle Hawaii . Durante quell'eruzione, il magma fu drenato continuamente dal cratere sommitale. Il cratere si è sgonfiato, provocando terremoti e il magma è fuggito sottoterra fino ai fianchi orientali del vulcano.

Tuttavia, l'analisi iniziale di Hicks dei dati disponibili sembrava indicare che il magma si stava spostando in un serbatoio e lo gonfiava. Jean Paul Ampuero , sismologo e direttore della ricerca presso l'Istituto di ricerca francese per lo sviluppo, è d'accordo. "Gli eventi di crollo o di inflazione hanno segni opposti", ha detto a Gizmodo. "Questo è del tipo di inflazione."

Al momento in cui scrivo, l'analisi di Hicks è di nuovo orientata verso il drenaggio . In ogni caso, deve essere il magma in movimento, ma niente è ancora certo.

Il deficit di strumenti vicino al sito del segnale significa "non ci sono set di dati prima e dopo" , ha detto a Gizmodo Helen Robinson , esperta di geotermia e dottoranda presso l'Università di Glasgow. Informazioni utili su ciò che è cambiato fisicamente in quel punto vicino a Mayotte non esistono realmente.

L'elemento chiave di prova qui è il segnale sismico, che mostra certamente il fantasma di qualcosa di strano. Il segnale è così assolutamente strano, però, che si sta rivelando difficile da decifrare.

Ampuero ha detto di aver parlato con un suo collega la cui esperienza è nella sismologia dei vulcani. Hanno confermato che il caos interno dei vulcani può causare ronzii a frequenze molto basse, ma la durata incredibilmente lunga di 30 minuti di questo era attualmente inspiegabile.

Per ottenere questo tipo di brontolio prolungato a bassa frequenza, avresti bisogno di qualcosa di grande da risuonare. “È come un campanello che suona. Se vuoi ottenere una frequenza molto bassa, un tono molto basso, hai bisogno che quella campana sia enorme ", ha spiegato Ampuero. "Forse il serbatoio del magma è stato colpito da un'ondata di piccoli terremoti e poi ha continuato a risuonare per un po '."

Poi, ci sono quei blip ad alta frequenza simili a un orologio, che si sono rivelati dopo che i sismologi hanno iniziato a filtrare il profondo ronzio del segnale. Robinson ha spiegato che tali segnali sono come quelli rilevati quando la roccia viene fratturata mentre il magma si fa strada attraverso.

"Ciò che mi lascia perplesso è quanto fossero equidistanti", ha detto. "Non ho idea di come spiegarlo." Nessuno, a quanto pare, può farlo qualcun altro.

I segnali con intervalli molto regolari tendono ad essere generati artificialmente, ma possono avere origine naturale. Prendi le pulsar : quando questi oggetti in rapida rotazione, simili a fari, furono scoperti negli anni '60, si sospettò per un breve momento che la regolarità dei lampi fosse generata dalla vita intelligente. La fonte originale era persino soprannominata LGM, per "piccoli uomini verdi".

Qui, i segnali acustici ad alta frequenza hanno portato istintivamente alla mente di Robinson l'attività industriale o militare, ma nella regione non c'è segno di nulla del genere. In questo caso, la regolarità potrebbe forse essere il magma che si muove a velocità costante attraverso la roccia, causando fratture ripetute. Come gran parte del segnale, questa interpretazione è tutt'altro che certa.

Lomax richiama la parabola dei Ciechi e dell'Elefante , che racconta la storia di detti uomini che incontrano un elefante per la prima volta, ognuno dei quali cerca di identificare di cosa si tratta toccandone solo una parte. Allo stesso modo, i ricercatori di diverse strisce di geoscienza stanno dando la propria interpretazione del segnale curioso.

"Questo è un buon inizio, perché vuoi riprese diverse da direzioni diverse", ha detto Lomax . Rompere il caso, tuttavia, è uno sforzo di squadra. Fortunatamente, a giudicare dalla frenetica discussione scientifica ancora in corso sui social media, è già in pieno svolgimento.

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