Gli oleodotti abbandonati sono un disastro in attesa di accadere nel Golfo del Messico

Un rig e una nave di rifornimento nel Golfo del Messico, al largo della Louisiana.

Sembra che nessuno stia tenendo d'occhio quello che stanno facendo gli inquinatori nel Golfo del Messico. Per decenni, il governo federale ha permesso all'industria petrolifera e del gas di abbandonare quasi tutte le infrastrutture di oleodotti oceanici che non utilizza più senza ulteriore pulizia e monitora a malapena la sicurezza delle condutture attive ancora in uso oggi, ha rilevato un nuovo rapporto di watchdog.

Il rapporto è stato pubblicato lunedì dal Governmental Accountability Office, un braccio apartitico del governo federale incaricato di rivedere la spesa, le politiche e le procedure per varie agenzie e dipartimenti. I numeri sono piuttosto schiaccianti. Secondo GAO, ci sono più di 18.000 miglia (28.968 chilometri) di condutture abbandonate e inutilizzate che corrono lungo il fondale marino del solo Golfo del Messico. Il Bureau of Safety and Environmental Enforcement, l'agenzia del dipartimento degli interni responsabile per la sicurezza delle condutture sottomarine, richiede tecnicamente agli operatori di condotte di rimuovere le condotte dopo che sono state ritirate, ma consente che alcune condotte vengano smantellate sul posto, il che, il rapporto trovato, ha funzionato per il 97% delle condotte costruite dagli anni '60.

Anche se questi oleodotti potrebbero ancora contenere petrolio o altre sostanze chimiche e rappresentare un pericolo sia per l'ambiente che per l'attività umana oceanica - tra il 2015 e il 2019, quasi 90 pescherecci da traino hanno riferito di essere rimasti bloccati su vecchi oleodotti - il rapporto ha rilevato che la BSEE non monitora l'ambiente dove vengono lasciate le condutture distrutte o richiedono che i proprietari puliscano le condutture lasciate indietro. L'agenzia, infatti, "non osserva alcuna attività di smantellamento del gasdotto, non ispeziona i gasdotti dopo il loro smantellamento, né verifica la maggior parte delle prove di smantellamento del gasdotto presentate", ha rilevato il GAO. Sembra fantastico!

Il rapporto è uscito il giorno prima dell'11 ° anniversario del disastroso disastro della BP nel Golfo, dove un'esplosione sulla piattaforma petrolifera Deepwater Horizon, causata in parte da attrezzature di sicurezza difettose , uccise 11 lavoratori e versò milioni di galloni di petrolio nel Golfo. Dato l'anniversario, le conclusioni del rapporto secondo cui il governo essenzialmente non sta prestando attenzione a ciò che l'industria sta facendo sott'acqua sono particolarmente preoccupanti.

Megan Milliken Biven, una ricercatrice di politica energetica, ha affermato di non essere stata sorpresa da questo enorme numero di condutture abbandonate. Dal 2010 al 2018, Milliken Biven ha lavorato presso il Bureau of Ocean Management, un'agenzia del Dipartimento degli interni che lavora a stretto contatto con la BSEE. Mentre lavorava lì, si è imbattuta nel problema degli oleodotti oceanici abbandonati.

"Ero tipo, santo cielo, questa è una cosa importante", ha detto. "E c'erano un sacco di persone nell'agenzia che dicevano, 'merda, questa è una cosa importante.' Ma era solo una di quelle cose che dicevano, 'beh, l'abbiamo sempre fatto in questo modo.' "

Fare le cose in questo modo ha creato condizioni incredibilmente pericolose per gli ecosistemi del Golfo già duramente colpiti dalla fuoriuscita di petrolio della BP Deepwater Horizon. Questi vecchi gasdotti possono anche sostenere nuove misure di conservazione. Nel 2020, i funzionari della Louisiana hanno dovuto aggiungere $ 2,2 milioni a un progetto di restauro su un'isola barriera dopo aver scoperto un groviglio di oleodotti e gasdotti abbandonati e interrati.

"Gli oleodotti possono essere spinti dal vento", ha affermato Miyoko Sakashita, Direttrice degli oceani presso il Center for Biological Diversity. “Là fuori stanno danneggiando l'habitat dei pesci. Non è chiaro se siano mai stati ripuliti da olio e cose del genere, quindi potrebbero disperdere tossine nell'ambiente ".

Nel frattempo, ci sono ancora 8.600 miglia (13.840 chilometri) di oleodotti e gasdotti attivi nel Golfo che operano, secondo il rapporto, con una supervisione del governo minima e inadeguata. Il Dipartimento dell'Interno, ha detto il GAO, fa molto affidamento sulle osservazioni mensili della superficie oceanica, condotte in elicottero o in barca, per pattugliare alla ricerca di bagliori di petrolio o bolle di gas per assicurarsi che non ci siano perdite e che tutto funzioni come dovrebbe. Ma le condutture o i pozzi che perdono non inviano sempre petrolio in superficie e, quando lo fanno, le correnti oceaniche possono trasportare il materiale a miglia di distanza dalla vera fonte del problema. Questo rende "difficile, se non impossibile, associare [lucenti e bolle] a una specifica pipeline", hanno detto al GAO funzionari dell'Interno.Il rapporto prosegue sottolineando che "fare affidamento sulle osservazioni di superficie potrebbe consentire alle perdite, in particolare quelle lente in acque profonde disperse dalle correnti, di non essere rilevate per lunghi periodi di tempo". Poiché il 44% di queste condutture attive è stato installato prima del 2000, il rischio di rotture è in aumento.

"Ci sono studi là fuori che dicono che dopo 20 anni, la probabilità di fallimento aumenta rapidamente", ha detto Sakashita. "Quello che stiamo guardando sono vecchi oleodotti corrosi che sono ancora là fuori e attivi e potrebbero avere fuoriuscite di petrolio".

Una delle cose più frustranti del rapporto è la facilità con cui alcune delle soluzioni di sicurezza a questi problemi sono e il modo in cui il governo è in ritardo nell'implementarle o semplicemente non intraprende alcuna azione. Ad esempio, se il governo iniziasse semplicemente ad applicare la propria regola che prevede la rimozione dei gasdotti dal fondo dell'oceano piuttosto che consentire lo smantellamento di quasi tutti i gasdotti sul posto, farebbe molto per assicurarsi che il Golfo sia un luogo più sicuro. Anche il più semplice requisito di pulizia o supervisione per le condutture dismesse sul posto sarebbe un passo avanti rispetto all'applicazione sostanzialmente zero che va avanti oggi.

Potrebbero esserci alcune strade legali da perseguire per convincere le società di gasdotti a ripulire i loro pasticci. Miliken Biven ha detto che pensa che i regolamenti consentirebbero a uno stato oa una ONG di citare in giudizio l'operatore originale del gasdotto se il gasdotto "costituisce un ostacolo", specialmente in stati come la Louisiana e il Texas che potrebbero aver visto aumentare i costi del progetto di conservazione a causa di condutture abbandonate o avviare un'industria eolica offshore che sarebbe ostacolata dai vecchi gasdotti.

Alla domanda se il Center for Biological Diversity stesse valutando la possibilità di intentare una causa per questi motivi, Sakashita ha detto che il gruppo sta "esaminando le nostre opzioni legali per richiedere una migliore applicazione e rimozione delle condutture".

Gli oleodotti abbandonati rappresentano anche una grande opportunità per il governo per creare posti di lavoro di bonifica. Sulla terra sta crescendo un movimento per reclutare lavoratori disoccupati di combustibili fossili per ripulire i milioni di pozzi petroliferi abbandonati che disseminano il paese. Il presidente Joe Biden ha messo da parte 16 miliardi di dollari nel suo piano occupazionale per "lavori sindacali" per ripulire pozzi e miniere. La BSEE ha già una politica che richiede la rimozione di piattaforme e piattaforme abbandonate e Miliken Biven ha affermato che imitando la politica per le condutture abbandonate si potrebbero creare posti di lavoro.

"Tutti i lavoratori che sono seduti in banchina, sarebbe un enorme vantaggio", ha detto.

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