Ecco cosa sappiamo del secondo "Minimoon" rilevato dalla Terra

Il minimoon, come illustrato il 15 febbraio 2020.

Avvistato all'inizio di quest'anno, l'asteroide 2020 CD3 è solo il secondo satellite naturale temporaneo, o minimoon, mai rilevato intorno alla Terra. Non è durato molto a lungo, ma abbiamo imparato alcune cose interessanti sul nostro compagno temporaneo e perché una missione per intercettare oggetti simili è una buona idea.

Asteroide 2020 CD3 era prima SpoTTe d dagli astronomi del Catalina Sky Survey presso l'Università di Arizona il 15 febbraio 2020. Alcuni calcoli preliminari sono state fatte circa le sue dimensioni e l'orbita, ma la nuova ricerca pubblicata sulla Astronomical Journal fornisce l'analisi più definitiva ancora di questo raro minimoon.

In realtà, "raro" potrebbe non essere il modo giusto per dirlo. Più simile a "rilevato raramente". Le minime, o satelliti naturali temporanei, sono probabilmente abbastanza comuni: sono solo notoriamente difficili da vedere, a causa delle loro piccole dimensioni e della natura volubile. Ma come sottolinea in una dichiarazione l'Istituto di astronomia (IfA) dell'Università delle Hawaii , circa 1 su 1.000 meteore che bruciano nell'atmosfera terrestre una volta erano un minimoon. Questi oggetti non sono abbastanza grandi da causare problemi sulla superficie terrestre e tendono a fare alcuni strani giri attorno alla Terra prima di riprendere il loro viaggio attorno a un oggetto più persuasivo, il Sole.

Traiettoria del CD3 2020 da gennaio 2019 a maggio 2020.

Minimoons potrebbe sembrare banale , ma 2020 CD3 ha ricevuto molta attenzione; il nuovo articolo vanta 23 autori di 14 diverse istituzioni accademiche.

Innanzitutto, il nuovo documento ha escluso la persistente possibilità che il CD3 del 2020 fosse un pezzo di spazzatura spaziale di ritorno. Il rapporto area-massa dell'oggetto e la bassa luminosità suggeriscono che si tratti di un asteroide di silicato e non, ad esempio, di un razzo scartato o di un ribelle roadster Tesla. Lo stesso non si può dire per un potenziale minimoon rilevato lo scorso settembre, un oggetto fortemente ritenuto essere un razzo Centaur di secondo stadio lanciato dalla NASA nel 1966.

L'asteroide 2020 CD3 è leggermente più piccolo delle stime preliminari. È largo circa 1,2 metri, quindi è un po 'più grande di una lavastoviglie e decisamente più grande di un portapane. Gli autori dicono che probabilmente è un frammento che si è staccato da un asteroide più grande e che ha avuto origine da qualche parte tra Marte e Giove.

"È incredibile che i moderni telescopi astronomici possano rilevare un minimo di dimensioni di grandi massi fino alla Luna", ha affermato Robert Jedicke, astronomo di IfA e coautore dello studio, nella dichiarazione dell'Università delle Hawaii .

I ricercatori sono stati anche in grado di caratterizzare l'orbita dell'oggetto con maggiore precisione. A quanto pare, 2020 CD3 è stato in modalità minimoon negli ultimi 2,5 anni, semplicemente non lo sapevamo. L'oggetto stava girando intorno alla Terra dal 2018, ma è entrato in picchiata per un avvicinamento ravvicinato, durante il quale è stato rilevato dagli scienziati con il Catalina Sky Survey.

In totale, 2020 CD3 ha trascorso 2,7 anni come satellite naturale temporaneamente legato prima di riprendere il suo viaggio intorno al Sole. Questo lungo periodo ha colto di sorpresa gli autori dello studio , poiché le simulazioni prevedevano una durata più breve per l'oggetto. Detto questo, le osservazioni erano "in accordo con i minimion simulati che hanno incontri lunari ravvicinati, fornendo ulteriore supporto per i modelli orbitali", come scrivono i ricercatori . Inoltre, l'oggetto ruota più velocemente della velocità prevista dai modelli teorici, il che suggerisce che "la nostra comprensione degli asteroidi della scala di un metro necessita di una revisione".

In effetti, sembra che abbiamo ancora molto da imparare su queste cose, il che ha senso, dato che questo è solo il secondo minimoon noto, il primo del 2006 RH120, rilevato 14 anni fa. Le minime ora rappresentano buoni obiettivi per le missioni future, come ha sottolineato nella dichiarazione Grigori Fedorets, astrofisico alla Queen's University di Belfast e autore principale del nuovo articolo.

"Le minime portano efficacemente la fascia degli asteroidi vicino alla Terra in modo che, in termini astronomici, possiamo raggiungerli e toccarli e potenzialmente raccogliere campioni", ha detto.

Una missione a un minimoon (ha un bel suono) potrebbe fornire informazioni uniche relative alle condizioni iniziali del nostro Sistema Solare, fornendo anche una piattaforma vicina per testare le tecniche di estrazione degli asteroidi, secondo Fedorets.

Non possiamo essere sicuri se 2020 CD3 tornerà mai più a queste parti, ma come sottolineano gli autori del nuovo documento, dovremmo aspettarci di trovare dei minimi nei prossimi anni, specialmente con l'imminente osservatorio di Vera C. Rubin .

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