Con il tempo che sta per scadere, la navicella Hayabusa2 non riesce a rilasciare l'indicatore di destinazione su Asteroid

Un'immagine scattata dell'asteroide Ryugu durante il recente tentativo fallito di far cadere un marker sulla superficie. L'ombra della sonda spaziale Hayabusa2 può essere vista a sinistra.

La sonda giapponese Hayabusa2 ha interrotto un tentativo di far cadere un marker bersaglio altamente riflettente sulla superficie di Ryugu in preparazione per la sua seconda missione di estrazione del campione. Ma con le temperature superficiali in costante aumento sull'asteroide, la sonda sta finendo il tempo.

La Japan Aerospace Exploration Agency (JAXA) sta pensando a una seconda missione di atterraggio per Hayabusa2 per raccogliere materiali di superficie. La sonda è riuscita a raccogliere campioni lo scorso febbraio, quindi l'agenzia spaziale non è sotto un'enorme pressione per fare un secondo tentativo visti i rischi. Detto questo, il secondo touchdown sarebbe la ciliegina su quella che è già una torta deliziosa.

Ad aprile, Hayabusa 2 ha creato un cratere artificiale sparando un proiettile sulla superficie dell'asteroide. La minuscola esplosione ha sollevato materiale dalle profondità di Ryugu, che JAXA spera ora di raccogliere per l'analisi. Il passo successivo è che la sonda lasci cadere un marker riflettente nell'area vicino al cratere per assistere con la navigazione. Questa operazione, soprannominata PPTD-TM1, era programmata dal 14 al 16 maggio, ma la missione non ebbe successo. Hayabusa2 non è riuscito a lasciare il marker, tornando alla sua posizione iniziale a circa 20 chilometri (12,4 miglia) sopra l'asteroide.

Questa notizia non è eccezionale, dato che Ryugu raggiungerà la sua posizione orbitale più vicina al Sole in poche settimane, un momento in cui le temperature della superficie saranno troppo alte per Hayabusa2 per fare un touchdown.

Tre aree candidate per il secondo tentativo di touchdown, con cerchi gialli che mostrano punti di touchdown specifici. Questa immagine è stata scattata prima della creazione del cratere artificiale.

Prima dell'operazione, JAXA aveva designato tre aree candidate sulla superficie da cui Hayabusa2 poteva raccogliere i materiali di superficie. Sono stati scelti un totale di 11 punti candidati, come mostrato dai cerchi gialli nell'immagine fornita da JAXA (sopra). I cerchi misurano da 15 a 30 centimetri (da 6 a 12 pollici) di diametro. I punti designati S01, C01 e L14 sono aree in cui si sono depositati i detriti del cratere. Per l'operazione PPTD-TM1, JAXA aveva incaricato Hayabusa2 di far cadere il marker del bersaglio su S01.

O n 14 maggio la sonda ha cominciato a scendere verso l'asteroide ad una velocità di 0,4 metri al secondo (1,3 piedi al secondo). Man mano che si avvicinava, la sonda rallentava a 0,1 metri al secondo (0,3 piedi al secondo). La JAXA aveva mirato a un'altitudine di 35 metri (115 piedi) affinché la sonda facesse cadere il suo marker, ma non si è mai avvicinata così tanto.

"La discesa della navicella è stata interrotta autonomamente a un'altitudine di circa 50 m [164 piedi]", ha annunciato JAXA in un tweet . “Hayabusa2 sta attualmente salendo alla posizione di casa. La telemetria dal veicolo spaziale è stato confermato e il veicolo spaziale è normale, ma l'indicatore del bersaglio non è stato lasciato cadere. "

Un successivo tweet ha affermato che JAXA indagherà per determinare la causa dell'operazione interrotta . Detto questo, una cosa simile è accaduta nel settembre 2018. Durante questa prima fase della missione, il sistema radar di Hayabusa2 ha avuto difficoltà a ricevere segnali dalla superficie a causa della bassa riflettività dell'asteroide. JAXA ha trovato una soluzione al problema, quindi si spera che riesca a farlo di nuovo in questo caso.

Ma come notato, JAXA non ha ancora deciso di andare avanti con il secondo tentativo di touchdown. L'agenzia spaziale deve decidere se i rischi valgono la pena. La sonda potrebbe schiantarsi contro l'asteroide o essere danneggiata dai detriti durante il tentativo di estrazione. In effetti, sarebbe tragico se  accadesse qualcosa di catastrofico a Hayabusa2 dato che è già riuscita a raccogliere materiali di superficie.

Detto questo, JAXA dovrà prendere una decisione presto. Come ha scritto Jason Davis alla Planetary Society, il tempo sta rapidamente scadendo:

Quindi alcune grandi decisioni in vista per JAXA, ma l'agenzia spaziale è in una buona posizione. Questa missione è stata finora a dir poco spettacolare e un enorme successo indipendentemente da ciò che accadrà dopo.

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