Apollo 13 è un drammatico promemoria del motivo per cui precipitarsi sulla Luna è un errore

Rappresentazione artistica di una missione Artemis, con ipotetico lander lunare.

Il programma Apollo è stato un'impresa tecnologica sbalorditiva, ma, nel 50 ° anniversario dell'Apollo 13, ci vengono ricordati gli enormi rischi coinvolti e il motivo per cui gli Stati Uniti non dovrebbero riportare gli umani sulla Luna in fretta.

Il balzo da gigante di Neil Armstrong per l'umanità rimane un risultato di punta, ma ha avuto un costo. Il 27 gennaio 1967, un incendio in cabina durante una prova di lancio provocò la morte degli astronauti della NASA Gus Grissom, Ed White e Roger Chaffee. La sessione di prove fallita è stata soprannominata postumo Apollo 1, in quello che è stato un inizio spaventoso per il programma lunare.

Guardando indietro, non è un miracolo da poco che queste tre morti siano state le uniche direttamente attribuite al programma Apollo, ma la NASA ha ballato sul filo del rasoio perpetuo.

L'Apollo 11, la prima delle sei missioni di successo sulla Luna, è quasi terminato in un disastro quando il modulo lunare Eagle dell'equipaggio ha quasi esaurito il carburante durante la discesa. Durante il lancio dell'Apollo 12, il razzo Saturn V è stato colpito da un fulmine , non una ma due volte, causando la temporanea disattivazione del sistema di guida, navigazione e controllo di bordo.

E, naturalmente, c'è l'Apollo 13.

Il 13 aprile 1970, mentre i membri dell'equipaggio dell'Apollo 13 Jim Lovell, Fred Haise e Jack Swigert si avventurarono verso la Luna, una bombola di ossigeno nel loro modulo di servizio esplose. Questo era un "problema", come fece notare Lovell con nonchalance, e divenne subito evidente che la missione aveva perso la sua principale fonte di ossigeno, acqua ed elettricità. Grazie all'improvvisazione eroica dell'equipaggio , al supporto delle squadre di terra e ad una buona dose di fortuna, gli astronauti sono tornati sani e salvi sulla Terra il 17 aprile.

Le missioni Apollo avevano un preciso aspetto di ala e preghiera, ma la mentalità era diversa allora, ovviamente, poiché gli Stati Uniti erano coinvolti in una corsa allo spazio con l'Unione Sovietica. C'era un vero senso di urgenza nel programma Apollo, poiché la prossima importante frontiera era diventata improvvisamente raggiungibile.

L'equipaggio dell'Apollo 13 torna sulla Terra.

Il che ci porta ad oggi. La corsa allo spazio certamente non è più quella di una volta, con aziende private ora nel mix e robot che fanno gran parte dei nostri viaggi spaziali per noi, ma la NASA sta attualmente affrontando una linea temporale irragionevolmente aggressiva per il ritorno degli umani sulla Luna. Nel marzo 2019, il vicepresidente Mike Pence, a nome del presidente Donald Trump, ha detto all'agenzia spaziale che doveva depositare gli astronauti americani sulla regolite lunare entro il 2024, non nel 2028 come inizialmente previsto.

Artemis, come viene chiamato questo programma, sarà sicuramente un lavoro urgente se l'attuale amministrazione avrà la sua strada (per ragioni che appaiono del tutto egoiste: Trump vuole credito per uno sbarco sulla Luna). Mentre il viaggio nello spazio è un'impresa intrinsecamente rischiosa, Artemide non dovrebbe subire la perdita di vite umane che ha fatto Apollo. Una scadenza del 2028 consentirebbe alla NASA di rendere Artemis il più sicuro e utile possibile.

La pseudo-urgenza di Trump metterà a rischio vite umane. I critici potrebbero obiettare che una missione lunare prepara il terreno per un viaggio con equipaggio su Marte, cosa che sicuramente sarebbe, ma dobbiamo anche chiederci seriamente perché dobbiamo inviare umani su Marte in primo luogo.

Non c'è dubbio che Artemide sarà più sicura di Apollo, ma ciò non significa che il nostro prossimo soggiorno sulla Luna non sarà pericoloso. Molte delle tecnologie previste per la missione imminente, una parte consistente delle quali non esistono ancora, verranno utilizzate per la prima volta. Lo stesso per i protocolli di missione, le procedure e simili. In un certo senso, gli Stati Uniti devono reinventarsi per tornare sulla Luna, poiché nessun essere umano è stato lì dopo l'Apollo 17 nel 1972.

Immagine concettuale della navicella spaziale Orion, che consegnerà gli astronauti sulla Luna.

Per fortuna, sembra che la NASA ei suoi partner del settore privato abbiano acquisito una bassa tolleranza al rischio.

Nel maggio 2019, ad esempio, un test con il paracadute per la capsula SpaceX Crew Dragon (che sarà utilizzata per consegnare gli astronauti alla ISS, non alla Luna) ha portato a un modello del veicolo che si schianta al suolo a " un velocità prevista . " La cosa interessante di questo esercizio fallito è che è stato progettato per testare uno scenario già non ideale, in cui uno dei quattro paracadute non è riuscito a dispiegarsi. Queste tolleranze al rischio erano inaudite durante l'era Apollo e sono una delle ragioni principali per cui ora ci vuole così tanto tempo per sviluppare sistemi destinati allo spazio.

Anche Orion, la navicella spaziale che trasporterà gli astronauti sulla Luna, sta attraversando test approfonditi . Più recentemente, la navicella è stata collocata all'interno di una camera a vuoto e soggetta a tutti i tipi di indegnità, inclusa l'esposizione a temperature estremamente basse oscillanti tra -250 e -200 gradi Fahrenheit, insieme a esplosioni di interferenza elettromagnetica. Orion come concetto esiste dal 2004 e varie versioni sono state testate per circa un decennio, quindi questa non è una risorsa urgente.

Gli astronauti e gli sviluppatori tecnologici hanno anche accesso a strumenti che i team Apollo potevano solo sognare. L'Agenzia spaziale europea, ad esempio, sta utilizzando simulazioni altamente dettagliate della missione Apollo 15 per scopi di addestramento e per fornire una piattaforma di test per le tecnologie di recente sviluppo. Allo stesso tempo, i dati raccolti dal Lunar Reconnaissance Orbiter della NASA e da altri satelliti vengono utilizzati per creare mappe dettagliate della superficie lunare. Ciò consentirà sistemi autonomi in grado di evitare terreni insidiosi quando si trovano punti di atterraggio adatti, ad esempio.

Il che solleva un problema interessante: la nostra crescente dipendenza da sistemi autonomi gestiti da computer. Come ha recentemente sottolineato il giornalista scientifico del New York Times Kenneth Chang :

Oltre all'incidente del Boeing Starliner, c'è da considerare il lander ExoMars Schiaparelli, che si è schiantato sulla superficie marziana nel 2016 a causa di un problema tecnico del software . La tecnologia informatica è vitale ma anche fragile.

Artemis coinvolgerà due componenti chiave, il già citato veicolo spaziale Orion, che esiste, e lo Space Launch System (SLS) della NASA, che non esiste. È giusto dire che non avere il razzo che ti porterà sulla Luna è una limitazione abbastanza significativa. Il primo test di SLS non avverrà fino alla seconda metà del 2021, che lo sta tagliando abbastanza vicino per uno sbarco sulla Luna nel 2024. Questo razzo doveva essere pronto nel 2017 e i suoi numerosi ritardi rappresentano un grave imbarazzo per l'agenzia spaziale statunitense.

Per inciso, gli Stati Uniti non sono stati in grado di lanciare astronauti dal suolo americano in modo indipendente dal ritiro del programma Space Shuttle nel 2011. Eppure eccoci qui, a meno di quattro anni da un'apparente missione sulla Luna.

Rappresentazione artistica del lancio di SLS.

Orion e SLS rappresentano i pezzi conosciuti di Artemis, ma non siamo ancora stati a conoscenza degli altri componenti importanti, soprattutto il lander lunare Artemis, che la NASA sta esternalizzando a partner privati. Boeing e Blue Origin stanno attualmente lavorando ai loro progetti, ma qualsiasi soluzione per un lander lunare in questa fase lo taglierà vicino.

Sento che? È il lavoro urgente che Apollo ci mordeva alle calcagna, e per nessun motivo giustificabile. La tempistica accelerata rende più probabile che per Artemis vengano elaborate soluzioni più semplici e non necessariamente più sicure, insieme a una finestra limitata per i test e il perfezionamento.

Oh, nel caso ti stia chiedendo del sistema Lunar Gateway, è stato posticipato , quindi non sarà disponibile per la prima missione Artemis. Un avamposto permanente in orbita attorno alla Luna sarebbe stato utile, ma il concetto presentava una serie di complicazioni e rischi per la missione, inclusi scenari di attracco e schieramento delicati e pericolosi.

Uno dei motivi per cui il Lunar Gateway è stato posticipato aveva a che fare con i costi, il che solleva ancora un altro grosso problema, se non il problema principale: il denaro.

L'anno scorso, la NASA ha detto che avrebbe bisogno di altri $ 25 miliardi nei prossimi 5 anni per far sì che Artemis accada entro il 2024, il che rappresenta da $ 4 miliardi in più a $ 5 miliardi al suo budget annuale. Non è immediatamente chiaro se il Congresso cederà quei fondi, soprattutto senza una ragione razionale per la tempistica accelerata.

E questo era prima della pandemia covid-19, che è pronta a far precipitare il mondo in una grave recessione, se non depressione. Indipendentemente da ciò, il Congresso ha già detto che preferirebbe vedere Artemide accadere nel 2028 e far atterrare gli esseri umani su Marte entro il 2033.

Una missione sulla Luna entro il 2024 sembra sempre più improbabile ogni giorno che passa. Se dovesse accadere entro questa data prevista, tuttavia, la NASA calpesterà nuovamente il territorio dell'Apollo 13.

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