103 nuove specie di coleotteri che prendono il nome da personaggi di Star Wars, animali mitologici e altro ancora

Alcune delle 103 nuove specie di Trigonopterus scoperte sull'isola di Sulawesi.

Ci sono più specie di coleotteri che qualsiasi altra cosa sulla Terra: circa 400.000 specie descritte, con forse un milione o più rimasti da catalogare. Ora, i ricercatori hanno identificato 103 nuove specie di tonchio (una piccola varietà di coleottero), tutte provenienti da una singola isola indonesiana.

I tonchi Trigonopterus sono insetti piccoli, a forma di uovo, con fossette come una pallina da golf e benedetti da uno schnoz sporgente. Si trovano nelle isole fitte boscose punteggiate nei mari tiepidi tra l'Asia e l'Australia, da Sumatra fino alle Samoa. Molti punteruoli erano stati trovati su entrambe le estremità di questo intervallo, ma nel mezzo c'era la gigantesca isola di Sulawesi, che aveva un solo Trigonopterus , descritto nel XIX secolo.

"Avevamo trovato centinaia di specie nelle isole vicine di Nuova Guinea, Borneo e Giava: perché Sulawesi con i suoi lussureggianti habitat dovrebbe rimanere uno spazio vuoto?", Ha detto Alexander Riedel, entomologo del Museo tedesco di storia naturale di Karlsruhe e autore principale del studio pubblicato giovedì sulla rivista ZooKeys , in un comunicato.

Da sinistra a destra: Trigonopterus asterix, T. obelix e T. idefix, tre specie recentemente descritte da Sulawesi (Indonesia)

Riedel, in collaborazione con l' Indonesian Institute of Sciences, ha deciso di dare uno sguardo più da vicino alle aspre foreste pluviali dell'isola, conducendo diverse indagini sul campo su Sulawesi nel corso di alcuni anni. Il team ha raccolto un paio di migliaia di punteruoli e poi ha svolto il lungo processo di identificazione di ciò che stavano vedendo. Ciò comportava la ricerca delle caratteristiche fisiche chiave degli insetti piccolissimi, ma per lo più si basava sul "codice a barre" del DNA, analizzando un segmento specifico di DNA che differisce tra le specie.

Si scopre che Sulawesi ha molte più di una specie di Trigonopterus .

I ricercatori hanno descritto 103 specie di tonchio che erano completamente nuove per la scienza. Tutti sembrano abbastanza simili a prima vista, ma uno sguardo più attento rivela una serie di differenze. Alcuni sono lunghi e affusolati, altri grossi e quadrati e alcuni hanno la forma di una lampadina. Molte specie sono lisce e lucenti, ma altre hanno curiosi filamenti squamosi sulla schiena, o creste e rughe. Variano leggermente il colore, la sfocatura dei loro piedi e (almeno per i maschi) la forma dei loro peni, a quanto pare.

Con così tante nuove specie da nominare, i ricercatori hanno dovuto diventare creativi.

Centotre specie del genere Trigonopterus di Sulawesi scoperte di recente.

La maggior parte delle specie prende il nome da una caratteristica fisica bizzarra o dal luogo in cui sono state trovate per la prima volta. Ma il team si è anche ispirato alla cultura pop, nominando una specie particolarmente piccola, tozza e verdastra Trigonopterus yoda, in onore di un venerato Maestro Jedi di aspetto simile . Hanno anche chiamato alcune specie dopo i personaggi della serie di fumetti Asterix . Altri prendono il nome da figure della mitologia greca, come i satiri (spiriti della natura semi-bestia) e Artemide, la dea della caccia. Altri ancora furono chiamati dopo influenti biologi della storia.

Alcuni dei punteruoli hanno nomi davvero epici, come Trigonopterus incendium , che è stato trovato a Tanjung Api (Capo del fuoco), una regione che erutta spontaneamente gas naturale fiammeggiante. Altri, come il Trigonopterus squalidulus , il cui nome si riferisce a come il suo ruvido esoscheletro si incrosta sempre di sporcizia e sporcizia, sono decisamente più umili.

La diversità dei Trigonopterus punteruoli su Sulawesi è certamente enorme e la scoperta della nuova specie aiuta a colmare una lacuna nella comprensione degli scienziati della storia evolutiva dei coleotteri, che si pensa siano saltati su un'isola per millenni dall'Australia, esplodendo in decine di specie ad ogni fermata. Questa prodigiosa "speciazione" è probabilmente causata dalla loro incapacità di volare e propensione a specializzarsi su alcune piante in piccole aree; è per questo che la maggior parte dei tonchi appena descritti sembrano essere "endemici" nei luoghi specifici in cui sono stati trovati.

Queste stesse vecchie abitudini potrebbero effettivamente essere ciò che mette i tonchi a rischio di estinzione di fronte alla diffusa deforestazione su Sulawesi. Incapaci di volare o vivere al di fuori di una sola montagna o di una foresta, molti dei destini dei tonchi si innestano direttamente sulla sopravvivenza dei loro habitat domestici.

Ma per ora, il primo passo per conservare qualsiasi specie è capire se esiste davvero, quindi c'è molta più isola da esaminare. In una dichiarazione, Raden Pramesa Narakusumo, coautore del documento e curatore di coleotteri presso il Museo Zoologicum Bogoriense, Centro di ricerca indonesiano per la biologia, osserva che gran parte di Sulawesi deve ancora essere esplorata per questi piccoli coleotteri.

"Il nostro sondaggio non è ancora completo e forse abbiamo appena scalfito la superficie."

Jake Buehler è uno scrittore di scienze che vive nella penisola olimpica di Washington con un'adorazione per il bizzarro, selvaggio e non celebrato Albero della vita. Seguitelo su Twitter o sul suo blog .

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