ISSの新しいツールは、エイリアンの生命を見つけるのに役立つ可能性があります

ISSの外側でいくつかの作業をしている宇宙飛行士(画像:NASA)

ISSは、信じられないほど新しいツール、つまりハンドヘルドDNAシーケンサーを手に入れています。科学者が答えることを望んでいる質問には、生命が私たちの惑星の向こうに存在するかどうか、そして宇宙ステーションの壁に成長しているその奇妙な真菌は何ですか?

生体分子シーケンサ手先と呼ばれるが、SpaceX社は月曜日にISSに起動すること貨物の一部となります。到着すると、新しく到着したISSの宇宙飛行士Kate Rubinsがそれを使用して、最初の宇宙内DNAシーケンスを試みます。私たちは、プロジェクトの背後にあるNASAの科学者、カミーユアレイン、アーロンバートン、サラウォレスと話をし、プロジェクトの背後で、すぐに、そして将来、他に何ができるかを調べました。

生体分子シーケンサー画像:NASA経由のOxford Nanopore Technologies

ISSは、宇宙飛行士の回転する乗組員、絶えず変化する貨物倉、およびこれまでに付随したすべての微生物を備えた自己完結型のユニットとして、微生物のシチューです。研究者がシーケンサーが達成できることを望んでいる1つのタスクは、ステーションの周りに浮かんでいるものを正確に調査することです。今のところ、質問がある場合、それらに答える唯一の方法は、ペトリ皿で昔ながらの文化テストを行うことです。しかし、シーケンサーは、特に空気と水に関する質問にほぼ即座に答えることができました。

「[ISSの]水はすべてリサイクルされ、それは尿、凝縮水、汗、すべてからのものです」と微生物学者でシーケンスプロジェクトのマネージャーであるサラウォレスはギズモードに語った。「微生物的にきれいなところまで処理されていますか?よりリアルタイムで、水処理装置が機能していることを知りたいのです。」

その瞬間の空気と水質を監視できることは、大きな一歩となるでしょう。しかし、シーケンサーが答えることができるISSで発生するいくつかの予期しない質問もあります。たとえば、宇宙飛行士が壁をこすり落とし続ける奇妙な真菌の問題ですが、まだ誰も完全に特定していません。

「過去に、ISSで目に見える真菌が増殖していたので、その真菌が何であるかを知りたいのです」とウォレス氏は述べています。「それは良性ですか、それとも心配することですか?それが何であるかを知っているので、微生物学者は問題に対処するために何をすべきかを勧めることができます。」

ISSの壁に現れた奇妙な菌(画像:NASA)

シーケンサーは、宇宙での生活が人体に与える長期的な影響についての質問に答えることもできます。また、宇宙飛行士が長期滞在に向かうにつれて、いつか宇宙飛行士の病気を診断するために使用されることもあります。

しかし、シーケンサーの実際のアプリケーションは、ISSから離れて、さらに宇宙に出て行ったときにのみ見られる可能性があります。研究者たちは、いつかそれを使って、火星を含む他の惑星の生命を(実質的にリアルタイムで)特定することを望んでいます。

「シーケンサーは、小型、軽量、非常に堅牢な微生物学アプリケーションに適しているすべての理由から、太陽系の他の場所に送るのに適した機器です」と、アーロンバートン宇宙生物学者およびシーケンスプロジェクトのリーダーは、ギズモードに語った。「火星に行って生命があるかどうかを確認したい場合、小さなシーケンサーデバイスがあれば、それを持って行くことができ、実際に生命を探し始めることができます。」

もちろん、その人生は複数の形をとることができます。私たちが訪問するときに、私たち自身またはロボットローバーを介して、私たちがどのような生活を引きずっているのかを確認することは非常に役立ちます。しかし、別の非常にエキサイティングな可能性は、他の惑星に固有の生命を見つけることです。研究者たちはすでに、シーケンサーを変更して、真にエイリアンの生命、たとえばDNAさえも持っていない生命に対処する方法を検討しています。

「シーケンシングするのはDNAである必要はなく、密接に関連する分子である可能性があります」とバートン氏は述べています。「RNAは私たちが地球上に持っているものですが、異なるヌクレオバスを持つ異なる糖を持つことも想像できます。分子からあらゆる範囲の情報を探すことができ、人々はそれを使ったタンパク質配列決定も検討し始めています。」

これらのアプリケーションのいくつかは遠い将来であり、私たちの故郷の惑星から遠く離れていますが、宇宙飛行士が望んでいる基礎研究も簡単に故郷に近づく可能性があります。ISS(必然的に遠隔のミニマリスト環境)は、地球の遠隔地で操作を行う方法の優れたテンプレートとしても機能します。しかし、宇宙で機能するシーケンサーを使用することで、遺伝子とその機能を理解する方法を根本的に追加できる新しい実験室の可能性も開かれます。これは、自宅で適用できる知識です。

「地球の利益もあります」とISSの準プログラム科学者であるカミーユ・アレインは言いました。「たとえば、サルモネラ菌で遺伝子発現がどのように起こるかを理解することは、ワクチンの開発につながる可能性があります。つまり、宇宙アプリケーションがありますが、ここでの私たちの生活にもメリットがあります。」

ただし、今のところ、シーケンサーの最初のプロジェクトは、地球上と同じように宇宙でも機能するかどうかを確認することです。ベンチマークを取得したら、実際の作業を開始できます。

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