Vos os sécrètent une hormone qui peut vous faire paniquer, constatent les scientifiques

Quiconque a déjà dit qu'il avait peur de ses os aurait pu parler plus littéralement que nous ne le pensions. Une nouvelle étude publiée jeudi semble montrer que chez les souris et les humains, les os sécrètent une hormone en réaction à des situations stressantes. De plus, cette hormone osseuse semble être  cruciale pour notre réponse de combat ou de fuite, d'une manière complètement séparée des autres produits chimiques de stress bien connus comme l'adrénaline.

Gerard Karsenty, généticien à l'Université de Columbia, et ses collègues s'intéressent depuis longtemps à la manière dont notre squelette nous maintient en vie et en bonne santé, non seulement en nous soutenant physiquement, mais à travers les interactions qu'il a avec le reste du corps. Leur travail s'est concentré sur l'ostéocalcine, une hormone produite par certaines des mêmes cellules qui composent l'os. Ses recherches antérieures et celles d'autres ont suggéré que l'ostéocalcine aide à réguler diverses fonctions telles que le métabolisme, la fonction musculaire pendant l'exercice et la fertilité.

En ce sens, l'ostéocalcine fonctionne comme les autres hormones produites par les glandes et les organes qui composent notre système endocrinien. Pour cette raison, Karsenty et son équipe ont fait valoir que le squelette devrait être considéré comme un organe endocrinien. Cette ligne de pensée a conduit l'équipe de Karsenty à théoriser que nos squelettes auraient pu évoluer pour nous aider à mieux répondre au stress, car c'est une autre fonction essentielle du système endocrinien. Et si tel est le cas, l'ostéocalcine devrait également y jouer un rôle de premier plan.

Pour tester cette théorie, ils ont d'abord expérimenté avec des souris. Ils ont exposé les pauvres rongeurs à diverses sources de stress aigu, par exemple en les retenant ou en leur faisant renifler l'urine de renards, un prédateur commun. À en juger par leurs analyses de sang, l'équipe a constaté que les souris stressées produisaient plus d'ostéocalcine dans les minutes qui ont suivi leur épreuve.

Ils sont ensuite passés aux personnes. Mais comme l'urine de renard n'a pas tout à fait le même effet sur nous, Karsenty a plutôt demandé à des volontaires de prendre la parole en public puis de répondre aux questions. Comme prévu, la pression artérielle et la fréquence cardiaque des gens ont augmenté, tout comme leur taux d'ostéocalcine.

Les résultats de l'équipe ont été publiés jeudi dans Cell Metabolism.

D'autres expériences génétiques chez la souris ont suggéré que l'ostéocalcine affecte directement une partie du cerveau appelée l'amygdale, une région bien connue pour nous aider à traiter des émotions comme la peur. Mais surtout, cette voie de nos os à notre cerveau ne semble pas impliquer les glandes surrénales - l'organe situé au-dessus de nos reins, longtemps considéré comme la clé de la réponse de combat ou de fuite.

Il se peut même que l'ostéocalcine soit plus importante pour allumer un feu sous nous face à un danger que nos glandes surrénales. Chez les souris élevées pour être incapables de répondre à l'ostéocalcine, leur réponse de combat ou de fuite était radicalement atténuée, mais il n'en était pas de même lorsque les souris n'avaient pas de glandes surrénales. Ces souris étaient encore capables de se sentir rapidement stressées.

"Ce que nous avons constaté, c'est que vous n'avez pas nécessairement besoin d'une once de glandes surrénales pour produire cette réponse au stress aigu, du moins chez la souris", a déclaré Karsenty. «Et cela peut expliquer pourquoi même les personnes sans adrénaline peuvent toujours avoir une réponse intacte.»

Dans la théorie de Karsenty, l'adrénaline et d'autres hormones ne sont pas sans valeur pour notre réponse de combat ou de fuite. D'une part, certaines de nos cellules nerveuses produisent de l'adrénaline et une hormone associée appelée noradrénaline. Son équipe pense que la production d'ostéocalcine déclenche la libération de ces hormones dans le cerveau, qui régulent ensuite d'autres aspects de notre réponse au stress aigu. Nos glandes surrénales jouent probablement encore leur propre rôle, même si elles ne sont pas le pistolet de départ qui nous fait avancer lorsque nous apercevons un tigre dans l'herbe ou une araignée sur le mur.

Il reste encore beaucoup de travail à faire avant de pouvoir réécrire le livre sur le stress et l'adrénaline. Cela impliquera d'autres expériences avec d'autres animaux de test ainsi que des personnes. Mais si rien d'autre, ce sont les dernières recherches pour montrer que le corps est encore plus compliqué et interconnecté que nous ne l'avons supposé.

«Nous n'étudions pas le corps aussi longtemps que les gens le pensent. Nous avons étudié des groupes de cellules isolées les unes des autres », a déclaré Karsenty. «Mais ce que la génétique de la souris nous permet maintenant, c'est d'examiner la fonction des organes, et comment les hormones et les molécules interviennent dans leur fonction, dans tout un organisme complexe.

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