Voici pourquoi vous n'avez aucune idée de qui sont les juges lors de votre scrutin primaire à New York

Cynthia Nixon . Zephyr Teachout. Julia Salazar . Ces candidats démocrates, dont le sort politique sera décidé jeudi, mènent des campagnes au niveau des États qui ont une visibilité nationale. Les électeurs à l'élection primaire de New York ont ​​eu des mois pour se pencher sur des interviews, regarder des débats et assister à des assemblées publiques lors de courses qui décideront jusqu'où les démocrates de New York iront à gauche dans un effort pour combattre l'administration Trump et faire de l'État de New York un un peu plus juste pour tout le monde. Mais même les électeurs qui ont porté une attention particulière à leurs courses locales ont probablement manqué quelque chose de crucial: les juges.

Alors que j'essayais de rechercher quatre candidats à la justice civile lors de mon scrutin à Brooklyn cette semaine, j'ai appris qu'il était extrêmement difficile de trouver des informations sur les personnes qui décideront des résultats juridiques et du sort de  milliers de New-Yorkais. Il n'y avait pas de pages de campagne, peu de déclarations et d'apparitions publiques et presque pas de presse. Sur les bulletins de vote à East New York, les électeurs devaient choisir sept personnes pour quelque chose appelé «Délégué à la Convention judiciaire», parmi une liste de 14 noms de personnes qui n'ont pas de campagnes publiques ou de visibilité publique.

Pour comprendre pourquoi cet important processus démocratique me paraissait si impénétrable, j'ai contacté Susan Lerner, directrice exécutive du groupe non partisan de réforme électorale Common Cause New York, qui a expliqué que le processus électoral judiciaire était très compliqué - et, selon Common Cause , inconstitutionnel.

JEZEBEL: Le processus judiciaire semble extrêmement compliqué, et il n'y a pratiquement aucune information sur les candidats. Premièrement, pouvez-vous expliquer comment fonctionne le processus d'élection judiciaire?

SUSAN LERNER: La constitution de l'État laisse la législature décider comment choisir les juges. À divers moments, l'État a choisi les juges selon un processus primaire. Au début du 20e siècle, la législature a décidé de changer ce processus et, au lieu d'avoir des élections primaires pour choisir les candidats à la magistrature, elle a mis en place ce qu'on appelle un processus de convention. Et ce que cela signifie est sur votre bulletin de vote, vous votez pour les militants du parti qui feront partie d'une convention de nomination - une convention judiciaire - et ces militants choisiront qui le parti propose pour un juge civil ou de la Cour suprême. C'est un processus très politique. Cela permet à la direction du parti de choisir à la main qui sera sur le banc.

Common Cause s'est jointe à un certain nombre de juges et d'autres personnes qui ont intenté une action pour que la manière dont New York choisit ses juges de première instance soit déclarée inconstitutionnelle. L'affaire a été déposée par un juge du tribunal civil de Brooklyn, Margarita Lopez Torres, qui a estimé qu'on lui avait refusé une chance équitable de présenter son nom aux électeurs pour se présenter à la Cour suprême de New York, qui est notre tribunal de première instance ici à New York. . On lui avait dit qu'elle devait «attendre son tour» et elle avait traversé quelques cycles et ce n'était toujours pas son tour et elle s'est mise en colère et a intenté une action en justice. Et nous avons contesté la constitutionnalité de la manière dont New York choisit ses juges par le biais de conventions judiciaires spécifiques aux partis. Et nous avons dit que cela refusait aux candidats qui n'avaient pas été choisis par le parti la possibilité de s'inscrire sur le bulletin de vote et de présenter leurs noms à leurs électeurs. Le tribunal de district et le deuxième circuit ont convenu avec nous qu'il s'agissait d'une manière inconstitutionnelle de sélectionner les juges. La Cour suprême des États-Unis, dans une décision du juge Scalia [en 2008], a décidé que ce n'était peut- être pas un bon système, mais ce n'était pas un système inconstitutionnel.

Lopez Torres a repoussé cela parce qu'elle est elle-même juge en exercice et qu'elle voulait passer du tribunal civil à la Cour suprême, et on lui a répété à plusieurs reprises: ce n'est pas votre tour . Donc, ceux qui ont de bonnes relations politiques sont ensuite choisis pour aller à la Cour suprême avec une compétence plus large.

Rien n'a donc changé depuis lors sur la façon dont New York sélectionne les juges?

C'est correct. Et permettez-moi d'ajouter une chose - l'opinion majoritaire de Scalia a souligné que l'État de New York, trois fois dans le passé - au 19e siècle et deux fois au 20e siècle - a changé la façon de choisir les juges de la Cour suprême. Et cela donc, rien n'empêche le législateur de changer le système s'il le voulait. Et donc, fondamentalement, les gens qui veulent changer le système devraient aller de l'avant et changer le système par le législateur, et non par les tribunaux.

Cet effort est-il réaliste?

A New York dans son état politique actuel? Non. Cela n'obtient jamais de traction politique à Albany parce que les gens qui bénéficient de ce plan sont les partis politiques, et ils contrôlent.

Et puis, le moyen de changer tout cela passe par ces élections déroutantes.

C'est correct. Et c'est pourquoi la forte poussée anti-sortante que nous constatons actuellement est intéressante, si elle réussit.

Donc, si New York est capable de renverser certains de ces sièges et de réinitialiser les priorités de la législature lors de cette élection, pensez-vous que les élections seront réformées? 

Eh bien certainement dans le processus électoral en général, je pense absolument. Et je pense que même s'il n'y a pas de retournement, il y aura une pression croissante sur la législature pour amener au moins certains aspects de nos élections au 21e siècle. Je pense que la façon dont nous choisissons les juges est obscure et complexe. Il n'y a pas de remplacement évident. La possibilité de changer le système électoral par le biais de la législature va prendre un certain temps, même si un nombre important de réformateurs sont votés.

Il a été extrêmement difficile de trouver des informations sur les juges.

Une chose dont nous avons besoin dans tout le pays - nous avons besoin d'un système bien meilleur pour obtenir des informations sur les candidats aux élections. Cela vaut la peine de creuser pour essayer de déterminer qui sont ces personnes, et nous, à Cause commune, travaillons à obtenir des fonds pour un projet afin de déterminer comment rédiger des questionnaires auxquels les candidats à la magistrature peuvent répondre et publier ces informations sur le Web. À divers moments, dans d'autres endroits, il y a eu des moyens de se renseigner sur les candidats à la justice.

Pendant une courte période, à la fin des années 1990, au début des années 2000, la ville de Santa Monica en Californie avait mis en place un site Web pour les candidats à la magistrature. Ils avaient un format standardisé, ils permettaient aux candidats à la fonction de juge de mettre en place une vidéo de deux minutes où ils ne pouvaient pas parler de leurs adversaires, et n'étaient autorisés à parler que de leurs qualifications et de leur philosophie de jugement. Et puis ils auraient des  informations et un sens objectif sur les antécédents de la personne et c'était incroyablement éclairant parce que les candidats vous diraient rapidement qu'ils venaient à juger d'un point de vue communautaire ou d'un point de vue basé sur la loi et l'ordre. vue. Et en fonction de vos préférences personnelles, vous pouvez alors choisir. Il serait donc possible de diffuser plus d'informations. Ce serait long et coûteux. Et jusqu'à présent, ici à New York, où nous n'avons quasiment aucune information sur les candidats, il y en a très peu.

Pourquoi cela fonctionne-t-il de cette façon uniquement pour les juges?

Chaque État essaie de décider comment choisir les juges. L'une des forces et des gloires du système judiciaire américain est l'indépendance, qui a été assez solide jusqu'à relativement récemment au plus haut niveau et relativement l'affaire au niveau du procès également.

Il n'y a pas de moyen parfait de choisir les juges. Il y a beaucoup de discussions entre les avocats, parmi les magistrats, parmi les juristes et d'autres personnes qui y prêtent attention, pour essayer de déterminer quel est le meilleur système. Vaut-il mieux nommer des juges? Vaut-il mieux combiner nomination et élections? Vaut-il mieux organiser une élection ouverte des juges? Le sentiment au début du 20e siècle était que c'était trop facile à influencer, que les élections pouvaient être achetées, et en particulier, le gros problème est - et ce n'est pas seulement New York - dans tout le pays les élections judiciaires, alors que c'est vraiment hyper local, il y a si peu d'informations. Les gens ne savent pas vraiment pour qui ces gens et ces électeurs responsables, quand ils ne savent pas pour qui voter, ne votent pas. Vous avez donc une énorme baisse avec les courses judiciaires. Très peu de gens y votent parce qu'ils ne savent pas pour qui voter, ils ne veulent pas se tromper, ils ne votent tout simplement pas.

Soit dit en passant, les gens qui se présentent aux juges sont soumis à un ensemble différent de règles éthiques . En particulier, les juges en fonction, qui se présentent aux élections de maintien en poste, ont des limites très précises sur ce dont ils sont autorisés à parler. Ils ne peuvent donc pas commenter les affaires en suspens. Ils ne peuvent pas être en désaccord avec le précédent. Ils ne peuvent pas dire comment ils se prononceraient sur une question particulière, car ce serait préjuger une affaire. Et ils ne sont pas autorisés à collecter directement des fonds.

Il n'y a pas de système parfait. Mais ce que nous pouvons dire, c'est que le système de New York est le pire. Cela ne donne vraiment pas beaucoup de choix aux électeurs.

Par exemple, je vis à Brooklyn et il y a 4 juges sur le bulletin de vote. Comment finissent-ils là-bas?

Donc, deux de ces juges ont été choisis par le biais du congrès du parti. Ils ont le soutien du parti. Deux d'entre eux ont demandé à être inscrits sur le bulletin de vote. Et nous devons tous faire nos propres recherches pour savoir qui sont ces personnes.

Maintenant, ce que j'ai entendu de la part de gens qui ont tenté d'obtenir l'approbation d'un parti, c'est que les candidats à la justice vont de club en club en club en club. Ils découvrent qui sont les personnes influentes dans le club. Ils prennent un café, ils déjeunent, ils les bavardent et essaient de les convaincre qu'ils sont de bons candidats.

Les électeurs n'ont donc rien à dire sur tout cela?

Les électeurs peuvent choisir les délégués à la convention judiciaire, mais nous ne connaissons aucune de ces personnes. Ce ne sont que des militants individuels du parti . Ils ne vont pas mener de campagne. Ils n'ont pas d'argent pour l'envoi. Ils ne font pas d'appels automatisés. C'est une longue liste de personnes [sur le bulletin de vote] des noms de personnes dont vous n'avez jamais entendu parler auparavant, et vous en choisissez autant.

Une autre chose déroutante à ce sujet est que dans certains districts, vous votez pour les juges, et dans certains, vous votez pour les délégués du comité ...

Et dans certains, vous votez pour les deux.

C'est très déroutant!

Les juges font leur cycle à des moments différents. Une fois le mandat terminé, ils doivent se présenter aux élections ou avoir un siège libre. Ainsi, dans la plupart des districts, il y aura probablement des courses judiciaires à chaque élection. Mais la convention judiciaire arrive en septembre. C'est vraiment déroutant.

Je pense qu'il est très important que les gens comprennent à quel point notre système est vraiment en désordre, jusqu'à ces choses de base que nous venons de prendre pour acquises, et maintenant les gens commencent à le regarder et à dire: «Pourquoi?» et c'est la première étape pour l'améliorer.

Nous parlons tellement de réforme de la justice pénale et de suppression de la caution en espèces, mais élire qui préside ces salles d'audience en est une très grande partie.

C'est exactement ça. Black Lives Matter a fait du bon travail en secouant les courses de procureurs de district. Les membres de la communauté, en particulier les communautés qui ont été si horriblement affectées négativement par les défaillances de notre système de justice pénale, doivent se concentrer sur les élections locales et comprendre qu'elles peuvent voter pour l'AD et qu'elles peuvent voter pour les juges de première instance. Chez Common Cause, nous parlons aux gens de l'importance du vote, nous soulignons que les décisions qui sont prises dans le système de justice pénale sont prises en grande partie par des personnes pour lesquelles vous pouvez voter pour ou contre. Et c'est pourquoi j'espère que nous allons obtenir le soutien de base nécessaire pour faire le travail substantiel qu'il faudra pour développer un questionnaire auquel les candidats pourront répondre, puis créer un site Web auquel nous pourrons fournir des informations. les électeurs, parce que c'est la question la plus courante que nous posent les gens, et tout le monde en est dérangé.

Cette interview a été éditée et condensée pour plus de clarté.

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