Voici à quoi ressemble le changement climatique à l'ère de Covid-19

Alors que la pandémie de coronavirus continuait de s'aggraver dans le monde, une urgence plus localisée s'est déroulée en Amazonie équatorienne.

Après une journée et une nuit de précipitations extrêmes à son cours supérieur, la rivière Bobonaza, qui traverse une mosaïque de villes et de villages autochtones près de la frontière équatorienne avec le Pérou, augmentait à un rythme que les communautés locales n'avaient jamais vu auparavant.

Beaucoup n'ont même pas eu le temps de ramasser leurs affaires avant que les eaux n'inondent leurs maisons. Les communautés ont rapidement fait savoir qu’une inondation les avait frappées. Signe de ce qui pourrait arriver ailleurs dans un monde confronté à la double crise d'une pandémie et du changement climatique, le soutien gouvernemental a mis du temps à se manifester malgré le fait que certains membres de la communauté ont tout perdu.

«C'était une pluie très étrange et intense», a déclaré à Earther Melva Patricia Gualinga Montalvo, une dirigeante du peuple Kichwa à Sarayaku, l'une des villes autochtones riveraines touchées dans la province de Pastaza. «La rivière montait d'environ 15 mètres dans le bassin. Ce n'est jamais ressuscité comme ça. Il a couvert toutes les maisons et les a détruites. Il a tout dévasté: écoles, lycées, panneaux solaires, maisons, cultures, potagers, petites parcelles avec des poulets, tout ce qui se trouvait sur son passage, laissant les peuples autochtones dans la situation la plus terrible.

L'eau a laissé un mètre (trois pieds) de boue sur tout ce qu'elle a passé, a déclaré Gualinga. Trois ponts suspendus qui se trouvaient à environ 15 mètres (près de 50 pieds) au-dessus de la rivière ont été endommagés. Elle a estimé que 700 personnes dans sa seule ville - environ la moitié de sa population - ont été touchées. Certains ont perdu leurs cuisines, d'autres leurs récoltes, mais une trentaine de familles dont les maisons en bois ont été emportées se sont retrouvées avec «absolument rien», a-t-elle déclaré. «Avec seulement ce qu'ils avaient sur le dos. Leurs maisons, leurs pots, tout, tout est parti.

Plusieurs autres communautés ont été touchées par les inondations, qui se sont également produites le long de deux autres rivières à proximité . Mais avec le gouvernement équatorien se concentrant sur la pandémie de coronavirus, la réaction aux inondations a été lente. Le pays a connu une augmentation rapide des cas de covid-19 au cours des dernières semaines. Le total a atteint plus de 1 800 cas signalés samedi, la plupart de tous les pays d'Amérique latine en dehors du Brésil et du Chili. Parmi les cas signalés, le pays a également enregistré 48 décès dus au virus.

L'Équateur a pris des mesures fortes ces derniers jours pour arrêter la propagation du virus, y compris un couvre-feu nocturne et la fermeture complète de ses frontières aux étrangers et aux nationaux. Lors d'un incident la semaine dernière, les autorités locales de Guayaquil, la plus grande ville d'Équateur, ont ordonné à des camions de monter sur la piste pour empêcher un avion de rapatriement espagnol d'atterrir (l'avion a finalement atterri à Quito).

Quand j'ai parlé pour la première fois à Gualinga lundi, elle a dit que les représentants du gouvernement n'étaient arrivés que la veille - cinq jours après l'inondation - pour commencer à évaluer la situation. Beaucoup de familles de Sarayaku qui ont perdu leur maison ont fini par camper dans l'église et dans la mission catholique locale, ce qui n'est pas la situation la plus idéale pour l'éloignement social. Dix jours après l'inondation, 138 kits de couchage avec matelas et 175 kits de vaisselle familiale sont arrivés à Sarayaku.

«La pression a fonctionné, je pense», a déclaré Gualinga. D'autres communautés attendent toujours tout type de soutien gouvernemental, selon Amazon Watch .

La relation entre le peuple Kichwa de Sarayaku et le gouvernement est au mieux fragile. Pendant des décennies, ils se sont battus contre le gouvernement pour l'exploitation pétrolière non autorisée sur leur territoire, remportant un procès devant la Cour interaméricaine des droits de l'homme en 2012. Ils étaient également en première ligne des manifestations de masse contre les mesures d'austérité qui ont balayé l'Équateur l'année dernière, obligeant finalement le gouvernement à revenir sur ses plans.

Avec peu de soutien du gouvernement jusqu'à présent, Sarayaku s'est tourné vers une campagne GoFundMe pour aider les gens à reconstruire leurs maisons. La collecte de fonds a jusqu'à présent rapporté 42 000 $ en dons pour aider à reconstruire les maisons, Gualinga annonçant la première livraison de fournitures essentielles arrivant en canoë dimanche.

Les fortes pluies de la semaine dernière font partie d'un tableau plus large des inondations plus graves en Amazonie équatorienne au cours des 10 dernières années. Gualinga considère qu'il est clair que l'inondation est liée au changement climatique, notant que son père de 96 ans et sa mère de 86 ans n'ont rien vécu de tel. De nombreuses recherches montrent que les fortes averses deviennent de plus en plus courantes à mesure qu'une atmosphère plus chaude s'enlise avec plus d'eau.

"La probabilité d'avoir des inondations a considérablement augmenté en raison du changement climatique", a déclaré à Earther Carlos Larrea, professeur d'environnement et de durabilité à l'Université Andina Simón Bolivar de Quito.

Ce qui se passe actuellement en Amazonie équatorienne est un indicateur pour d'autres endroits et pas seulement sur le front du climat. C'est parce que le changement climatique ne ralentit pas simplement parce qu'il y a une pandémie mondiale.

Les États-Unis, par exemple, sont confrontés à la perspective de faire face aux menaces liées au climat et au coronavirus en même temps. La National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) prévoit que quelque 28 millions de personnes sont à risque d'inondations modérées ou plus importantes ce printemps. Des inondations ont déjà frappé l'Ohio , où des centaines de personnes ont été évacuées la semaine dernière. Et les prévisions de la NOAA ne tiennent pas compte des crues soudaines comme celles qui devraient frapper samedi certaines parties du Midwest au milieu d'une épidémie de mauvais temps.

Selon une analyse de la climatologue Kristina Dahl pour l'Union of Concerned Scientists , les zones rurales où l'accès aux établissements de santé peut être plus limité sont confrontées à la fois aux taux d'infection et aux risques d'inondation les plus élevés .

Par exemple, plusieurs comtés de l'est du Dakota du Sud et de l'est de l'Iowa devraient avoir 25% ou plus de la population infectée par le virus au cours de la même période où ils risquent de subir des inondations majeures, selon l'analyse. Des données comme celles-ci peuvent aider les décideurs à comprendre à l'avance où des ressources limitées peuvent être les plus nécessaires.

«Au niveau des États et au niveau local, les États peuvent réfléchir aux endroits où les risques combinés d'infection et de catastrophes naturelles sont les plus élevés lorsqu'ils identifient les installations qui pourraient être temporairement converties en abris ou en installations médicales», a écrit Dahl. «Les ressources peuvent alors être allouées proportionnellement aux risques identifiés.»

De nombreux pays devront également être conscients de la manière dont la situation sans précédent actuelle du coronavirus interagira avec un autre défi climatique majeur: la chaleur extrême.

Partout dans le monde, de nombreuses personnes sont confrontées à la perspective d'un été emprisonné dans leur maison, la plupart sans climatisation. En Inde, où plus d'un milliard de personnes vivent actuellement sous clef, à peine 5% des personnes disposent de la climatisation. La chaleur extrême tue déjà plus de personnes aux États-Unis que tout autre événement météorologique, et les scientifiques s'attendent à ce que 2020 soit l'une des années les plus chaudes jamais enregistrées. Des vagues de chaleur records en France l'été dernier ont entraîné plus de 1 400 décès supplémentaires. Ce nombre aurait peut-être été beaucoup plus élevé sans les mesures préventives mises en œuvre, telles que le maintien de grands parcs et piscines ouverts, actions qui pourraient ne pas être une option cette année.

La pandémie de coronavirus semble susceptible de continuer à menacer et à perturber des vies à travers le monde pendant au moins plusieurs mois à venir. La focalisation mondiale sur la pandémie est tout à fait compréhensible. Mais il est essentiel que cela ne signifie pas que les impacts continus du changement climatique soient cachés derrière les gros titres ou ignorés par les gouvernements. Trop de gens en première ligne du changement climatique - que ce soit ceux du Midwest ou les villages reculés de l'Amazonie - n'ont pas la possibilité de le faire.

Cet article est une version adaptée d'une newsletter publiée pour la première fois par From A Climate Correspondent . Trouvez-le sur Twitter .

Jocelyn est une journaliste indépendante écossaise sur le climat et les sciences qui aime se familiariser avec la politique climatique. Elle est actuellement basée au Costa Rica. Suivez-la sur Twitter .

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