Une panne de valve a fait exploser la sonde Crew Dragon

Dragon d'équipage Espacio SpaceX
2019-07-18 01:07.
Image: SpaceX

Les chercheurs essayant de découvrir la cause de l'explosion du SpaceX Crew Dragon disent que la faute de cette anomalie réside dans une valve défectueuse qui a permis à une fuite de carburant d'entrer en contact avec le titane du vaisseau spatial. Les employés de SpaceX disent qu'ils ont déjà une solution, mais on ne sait pas encore quand l'entreprise pourra reprendre les essais en vol.

L' incident s'est produit le 20 avril 2019 à Cap Canaveral, en Floride, alors que SpaceX effectuait des tests d'incendie statiques sur sa capsule Crew Dragon. L'équipage du dragon utilisé dans le test était le même que celui utilisé pour la mission Demo-1 , dans laquelle une capsule sans pilote a visité la Station spatiale internationale en mars. SpaceX, en collaboration avec la NASA, travaille actuellement à la réalisation d'un test d'interruption de lancement du vaisseau spatial et de la mission Demo-2 tant attendue, impliquant une équipe de deux astronautes de la NASA, Douglas Hurley et Robert Behnken. La NASA, avec l'aide de partenaires privés, travaille d'arrache-pied pour envoyer plus d'astronautes dans l'espace, ce qu'elle n'a pas été en mesure de faire de manière indépendante depuis la fin du programme de la navette spatiale en 2011.

Le jour de l'accident, SpaceX a pu tester avec succès ses propulseurs Draco. C'est lorsqu'ils sont passés aux huit propulseurs SuperDraco, utilisés dans le système d'interruption de décollage, que les choses ont mal tourné. Quelques instants avant que le SuperDracos ne s'enflamme, une anomalie a provoqué une explosion, provoquant la destruction de la capsule. Heureusement, personne n'a été blessé.

Après l'incident, SpaceX a lancé une enquête impliquant la NASA, la Federal Aviation Administration (FAA) et le National Transportation Safety Board (NTSB). L'enquête est toujours en cours, mais un communiqué de presse de SpaceX a attribué l'anomalie à une valve défectueuse.

La sonde Crew Dragon accostée à la Station spatiale internationale. Photo: Roscosmos

Le problème est survenu environ 100 millisecondes avant que les huit moteurs SuperDraco ne soient allumés et pendant que les groupes motopropulseurs du système étaient sous pression. Les enquêteurs sur les accidents ont déclaré avoir trouvé des preuves d'une fuite qui a permis au tétroxyde d'azote (NTO) - un oxydant liquide - de pénétrer dans les tubes à hélium haute pression avant l'allumage.

"Une partie de ce NTO a traversé un clapet anti-retour à l'hélium à grande vitesse lors de l'initialisation rapide du système d'échappement lors du lancement, provoquant une défaillance structurelle dans le clapet anti-retour", a déclaré SpaceX dans votre communiqué de presse . "La défaillance du composant en titane dans un environnement NTO haute pression a suffi à enflammer le clapet anti-retour et à provoquer une explosion."

SpaceX a déclaré que la réaction entre le titane et le tétroxyde d'azote sous haute pression "n'était pas quelque chose à laquelle ils s'attendaient".

S'adressant aux journalistes lundi, comme l'a dit SpaceNews , Hans Koenigsmann, vice-président de la construction et du vol chez SpaceX, a décrit l'échec comme suit : "Lorsque vous mettez un peu de NTO dans le clapet anti-retour, vous créez essentiellement une explosion." Koenigsmann a déclaré que ce scénario avait été démontré lors de tests ultérieurs, ajoutant que «lorsque la pression est élevée, la température est élevée et ce type de réaction violente peut se produire.

SpaceX est en train de reconfigurer le système pour éviter qu'une telle fuite ne se reproduise. Heureusement, il ne sera pas nécessaire de beaucoup modifier le CrewDragon pour y remédier. Fondamentalement, les ingénieurs de SpaceX doivent éliminer le trajet d'écoulement dans le système de lancement, afin que le propulseur liquide ne puisse pas fuir à travers le système de pressurisation gazeuse. Pour ce faire, ils remplaceront les clapets anti-retour, à sens unique, par un dispositif appelé disque de rupture. Ces dispositifs à usage unique sont conçus pour tout sceller complètement jusqu'à ce qu'il soit ouvert par les hautes pressions.

Intérieur du Crew Dragon. Photo: SpaceX

Lors de la conférence de presse de lundi, Kathy Lueders de la NASA, responsable du programme Commercial Crew de l'agence spatiale, a déclaré que l'incident était un "grand cadeau" car il vaut mieux trouver le problème maintenant que lors d'une mission habitée. Inutile de dire que c'est exactement pourquoi ces tests statiques sont effectués.

Koenigsmann a déclaré que 80% de l'enquête est déjà terminée, mais que les changements et les tests du Crew Dragon ont déjà commencé. Les modifications nécessaires, a-t-il dit, peuvent aller en parallèle avec d'autres travaux planifiés. Les travailleurs de SpaceX et de la NASA étaient réticents à fournir des échéanciers pour le test d'interruption de lancement ou la mission Demo-2, mais Koenigsmann a admis qu'il est de plus en plus «difficile» de respecter les délais pour qu'une mission habitée soit visible. fin de cette année.

«Nous volerons quand nous sentirons que le travail de certification a été effectué correctement et que nous pouvons envoyer notre équipage en toute sécurité», a ajouté Leuders. "J'espère que c'est cette année, mais nous le ferons au bon moment et quand nous saurons que c'est sûr."

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