Une nouvelle théorie badass sur l'origine des lunes de Mars

Image : Labex UnivEarths / Université Paris Diderot

Phobos et Deimos, les lunes grumeleuses et délabrées de Mars, étaient autrefois considérées comme des astéroïdes capturés. Mais la vérité s'annonce bien plus intéressante. Ces satellites rouges pourraient être les seuls survivants d'un impact géant qui a éviscéré la moitié de la surface de Mars il y a des milliards d'années.

Cette histoire d'origine violente est détaillée dans un nouvel article scientifique , qui a utilisé des modèles numériques pour montrer qu'une collision de type Deep Impact dans le passé de Mars aurait pu produire de nombreuses lunes, dont la plupart ont disparu depuis longtemps. Cette hypothèse résout plusieurs mystères sur Phobos et Deimos, et elle peut être testée en recherchant des preuves géologiques sur la planète rouge.

Il est facile de comprendre pourquoi Phobos et Deimos ont d'abord été étiquetés comme des astéroïdes – à 22 et 12 kilomètres de diamètre respectivement, les lunes en forme de cratère en forme de pomme de terre ressemblent énormément à des roches spatiales voyous. Mais l'hypothèse de l'astéroïde ne correspond pas aux orbites circulaires et aux taux de rotation des lunes, qui ne peuvent pas être produits par la faible force de marée de Mars.

Une autre possibilité est que Phobos et Deimos se soient formés sur place à partir de morceaux de Mars échappés et d'un autre gros objet qui est entré en collision il y a longtemps. Cette hypothèse est étayée par le vaste bassin Boréalis de Mars, dont la taille et la forme suggèrent qu'il a été perforé par un impacteur de plusieurs milliers de kilomètres de large.

Maintenant, une série de simulations informatiques reconstruisent une séquence plausible d'événements depuis cet ancien choc cosmique jusqu'aux lunes de Mars aujourd'hui. Écrivant cette semaine dans Nature Geoscience , une équipe dirigée par Pascal Rosenblatt de l'Observatoire royal de Belgique montre que quelques heures après avoir été heurté, un vaste disque de débris s'est formé autour de Mars. Une grosse lune s'est rapidement accumulée à partir de la partie interne du disque, là où les débris étaient les plus denses.

Ensuite, l'attraction gravitationnelle de la grande lune a concentré la matière dans le disque externe, permettant à des lunes plus petites comme Phobos et Deimos de se former. Mais l'infortunée lune intérieure – avec peut-être de nombreuses autres lunes – était instable. Il s'est brisé, faisant pleuvoir ses entrailles en fusion sur la surface de la planète rouge plusieurs millions d'années plus tard.

Cette hypothèse peut expliquer plusieurs caractéristiques déroutantes de Phobos et Deimos, notamment leurs orbites circulaires, leur composition géologique inhabituelle et le fait qu'elles semblent toutes les deux friables et poreuses, comme des barres de céréales écrasées à l'intérieur de leur emballage. Et contrairement à de nombreuses simulations de modèle de notre système solaire, celle-ci peut en fait être testée en recherchant les restes d'une ancienne lune écrasée à la surface de Mars.

"La destruction d'un objet de centaines de kilomètres de diamètre, quelques millions d'années après la formation de Borealis, aurait laissé un enregistrement géologique profond", a écrit l'astronome Erik Asphaug dans un article de Nature News & Views .

Pour ma part, j'espère que l'hypothèse des nombreuses lunes de destruction s'avère correcte. Non seulement cela ajoute des détails sanglants à l'histoire ancienne de notre système solaire, mais cela rend le sort misérable de Phobos un peu plus approprié.

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