Une brève histoire de l'essence : comment Standard Oil a construit son monopole toxique

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2021-07-17 07:01.

Avant de pouvoir commencer à vendre l'un des produits les plus meurtriers que l'homme ait jamais fabriqués – l'essence au plomb – il est utile que les personnes morales aient un passé imprudent et impitoyable. Au cours de ses quatre prochains épisodes, Brève histoire de l'essence de Jamie Kitman examinera trois des principaux acteurs de la saga qui nous a apporté du plomb tétraéthyle et une foule d'autres additifs d'essence peu recommandables. DuPont et sa filiale de longue date, General Motors, qui a inventé l'essence au plomb, seront examinés dans les semaines à venir, mais ici, Standard Oil of New Jersey, la société affectueusement connue aujourd'hui sous le nom d'ExxonMobil, est à l'honneur. C'est une longue histoire, mais elle a commencé il y a longtemps et ce n'est pas encore fini, donc ça vaut la peine d'être raconté.

C'est la quatrième histoire d'une série d'histoires sur l'histoire de l'essence. Jusqu'à présent, la couverture technologique de Jalopnik s'est principalement concentrée sur l'émergence ou la réémergence du véhicule électrique. L'un des principaux arguments invoqués contre les voitures électriques et les infrastructures de recharge électrique a été que l'intégration des deux dans le courant dominant nécessiterait des investissements importants de la part des acteurs privés et publics, et que cela n'a généralement pas été politiquement acceptable aux États-Unis. Dans cette série en plusieurs parties ( voici l'histoire de la façon dont l'industrie pétrolière a élaboré son plan pour la pollution en détruisant la Pennsylvanie en premier ), le journaliste primé Jamie Kitman expliquera comment les entreprises et les entités gouvernementales américaines coopèrent sur un projet énergétique beaucoup plus coûteux, complexe et mortel depuis plus d'un siècle : l'essence.

"L'expérience réelle a montré que ces hommes sont, du point de vue de la population en général, inaptes à se voir confier le pouvoir impliqué dans la gestion d'une grande entreprise."

Théodore S. Roosevelt

Né le 8 juillet 1839, John Davison Rockefeller, fils de William Avery Rockefeller et d'Elisa Davison, restera dans les mémoires au moment de sa mort près de 100 ans plus tard, non seulement pour la somptueuse fortune qu'il a laissée en tant que premier milliardaire au monde. Ou pour la feuille de route colorée d'un comportement d'entreprise extrêmement peu scrupuleux que Standard Oil, l'œuvre de sa vie et le moteur rugissant de sa grande prospérité, a conçu. Beaucoup se souviendraient de sa philanthropie, de sa piété baptiste et de sa fidélité à sa femme. C'était un mec compliqué.

De toutes ces manières, à l'exception de la partie compliquée, l'homme le plus riche du monde était le plus différent de son propre père, un charlatan et vendeur de médicaments brevetés qui a entretenu deux femmes et deux ménages avant d'abandonner sa première famille pour vivre avec une seconde sous un nom d'emprunt. . Le contraste avec le fils qui devint le plus riche de tous les citoyens du monde était si improbable (et émouvant) que l'homme qui s'appellerait plus tard le Dr William Levingston - un sobriquet adopté, en partie, pour échapper à un acte d'accusation de viol datant de les années 1840 - a passé une bonne partie de son ancienneté à esquiver les journalistes avant de finalement décéder à l'âge mûr de 96 ans. (Au grand dam de son fils, tout serait exposé en 1908, deux ans après le dernier soupir du vieil homme, papier, le Monde , dans une pièce intitulée"La double vie secrète du père de Rockefeller révélée par le monde." )

Élevé dans le hardscrabble du nord de l'État de New York, le jeune John D. Rockefeller a déménagé dans une banlieue de Cleveland à l'âge de 14 ans. Compte tenu de son enfance éprouvante et de sa jeunesse proche de la pénurie, ni la personnalité sévère de Rockefeller ni ses ambitions démesurées n'étaient surprenantes. Il était, le temps le dira, un homme possédé. Comme le note la chronique parfaitement lisible de Ron Chernow, Titan: The Life of John D. Rockefeller, Sr. , un biographe contemporain apprendrait que le jeune Rockefeller s'est vanté une fois auprès d'un associé d'affaires senior : « Je suis voué à être riche, voué à être riche – DEVANT ÊTRE RICHE ! » Puis, il gifla durement son genou. Et il serait riche.

Après avoir abandonné ses études secondaires, il s'est dépêché de suivre un cours de commerce universitaire de six mois à temps double et, après un bref passage en tant que commis pour une entreprise de transport maritime locale, Rockefeller, 19 ans, avec un voisin, Maurice B Clark, formé la firme Clark & ​​Rockefeller, produit des expéditeurs et des marchands à commission, avec 1000 $ empruntés à son père temporairement flush (avec qui il entretenait une relation) et un montant similaire tiré de ses propres économies. Pas pour la dernière fois, la guerre s'avérerait bénéfique pour les intérêts commerciaux au cœur de cette histoire, le début de la guerre civile provoquant une expansion significative des expéditions à travers la ville portuaire de l'Ohio et rendant le moment de la création de l'entreprise naissante fortuit. Comme beaucoup de ceux qui pouvaient se le permettre à l'époque, John D. a engagé quelqu'un pour se battre pour l'Union à sa place.

La coupe et la poussée des affaires ont engagé le jeune marchand comme il le savait et, en 1862, Clark et Rockefeller se débrouillaient si bien qu'ils ont été invités à aider à financer une nouvelle raffinerie à Cleveland, l'Excelsior Works, en cours de construction par un récent émigré anglais. , un journalier devenu chimiste de l'industrie pétrolière, Samuel Andrews. Clark, Andrews & Co. a été formé l'année suivante, mais en 1865, Rockefeller a pris la barre de l'opération, rachetant le moins aventureux Clark. Plus tard, Henry M. Flagler, un jeune marchand de sel récemment en faillite, prêté par un riche oncle, Stephen V. Harkness, une autre participation saine, rejoignit l'entreprise, désormais renommée Rockefeller, Andrews and Flagler. (Bien sûr, Flagler allait devenir un magnat des chemins de fer et aider à développer la côte est de la Floride (il est parfois connu comme le père de Miami,tandis que le nom Harkness perdure à l'hôpital presbytérien de Columbia où son fils, Edward S. Harkness, un philanthrope actif, a doté plusieurs bâtiments médicaux.)

En raison de la probité de Rockefeller, de sa comptabilité rigoureuse et de son rare ascétisme absolu, les banquiers locaux étaient enclins à lui prêter de l'argent. Alors que ses intérêts de raffinerie et ses relations bancaires fleurissaient, Rockefeller, Andrews et Flagler se développèrent à un rythme effréné et, le 10 janvier 1870, le partenariat fut dissous. A sa place, une société par actions, la Standard Oil Company (Ohio), a été formée - John D. Rockefeller, président, son frère, William Rockefeller, le vice-président et Henry Morrison Flagler, son secrétaire et trésorier.

À cette époque, Standard contrôlait déjà un enviable 10 % du commerce naissant du raffinage du pétrole aux États-Unis, ainsi que des entrepôts et des dépôts d'expédition, et s'était même engagé à fabriquer ses propres barils et wagons-citernes. Mais le premier ordre du jour pour le Rockefeller férocement compétitif était de mettre les autres raffineurs de Cleveland à la faillite.

Standard a choisi comme véhicule à grande vitesse pour changer la South Improvement Company (SIC). Bien qu'il ait pu être le fruit du puissant potentat du chemin de fer de Pennsylvanie, Tom Scott, il a été exploité le plus efficacement par les Rockefeller et Flagler, qui ont apporté des impitoyable à l'entreprise. Alliance entre les chemins de fer de Pennsylvanie, de New York Central et d'Erie, les chemins de fer les plus puissants du pays pétrolier, et quelques raffineurs, notamment Standard Oil, le SIC fonctionnerait sous une charte spéciale créée par la suggestible législature de Pennsylvanie, qui avait depuis longtemps manifesté sa bonne volonté de faire l'appel d'offres de Scott.

Dans la pratique, la Société augmenterait considérablement les tarifs d'expédition dans tous les domaines, mais en accordant des rabais encore plus importants aux raffineurs SIC, elle a sans vergogne fait pencher la balance du jeu, allant jusqu'à verser à Standard un bonus sur les expéditions d'autres raffineurs à Cleveland (les coûts dont ont été naturellement transmis aux raffineurs concurrents.) Les chemins de fer ont été assurés d'une activité importante et stable de Standard, tandis que l'effet, pour les expéditeurs qui n'étaient pas membres du SIC, était un doublement des tarifs de fret du jour au lendemain. Le livre de 1941 de John T Flynn, Men of Wealth, l'a appelé "un instrument de cruauté concurrentielle sans précédent dans l'industrie".

Le tollé qui s'ensuivit des raffineurs concurrents a rapidement forcé la lâche législature de Pennsylvanie à retirer la charte du SIC. Mais bien que son règne ait duré moins de 6 semaines au début de 1872, la menace que l'escroquerie du SIC semblait représenter, avant que les cris ne deviennent trop bruyants, a permis à Rockefeller d'acquérir 22 de ses 26 concurrents de Cleveland en un peu plus d'un mois, dont six en une période de 48 heures. Localement, ils l'ont appelé le massacre de Cleveland.

Comme l'a déclaré le raffineur de la région John H. Alexander dans l'ouvrage historique d'Ida Tarbell, The History of the Standard Oil Company , « une pression a été exercée sur mon esprit, et sur presque tous les citoyens de Cleveland engagés dans le secteur pétrolier, à l'effet que à moins que nous n'entrions dans la South Improvement Company, nous étions pratiquement tués en tant que raffineurs ; que si nous ne vendions pas, nous serions écrasés…. On disait qu'ils avaient un contrat avec les chemins de fer par lequel ils pouvaient nous écraser s'ils le voulaient.

Les coffres gonflés n'ont fait qu'alimenter l'appétit d'expansion de Rockefeller, Standard a ensuite décidé d'acquérir des intérêts dans des raffineries clés de New York, y compris les plus grands exportateurs étrangers de la ville, tout en consolidant son monopole sur le raffinage de Cleveland. En 1874, Standard incita de grands concurrents à Pittsburgh et Philadelphie à rejoindre son orbite et, en deux ans, sur 22 raffineurs de Pittsburgh, un seul resta indépendant. À mesure que sa domination sur l'approvisionnement devenait de plus en plus sûre, la capacité de Standard à dicter les prix que les concessionnaires pourraient exiger s'est accrue, tout comme sa capacité à exiger que les détaillants stockent exclusivement ses produits et que les producteurs ne vendent pas de brut aux raffineurs indépendants restants. Standard excellait dans ce genre de négociation musclée.

Chaque geste impitoyable était une étape réfléchie dans la poursuite de Standard d'un nouveau type de puissance industrielle. Utilisant toutes les astuces anticoncurrentielles d'un livre qu'elle aidait à écrire, Rockefeller & Co. a méthodiquement entrepris d'atteindre ce qui était autrefois considéré comme impossible - un marché stable et prévisible pour un produit extrêmement populaire, le genre de marché qui s'est historiquement prêté à surabondances, sécheresses, fluctuations brutales des prix et revers de fortune inattendus. Ce que Rockefeller aimait à appeler "notre plan", comme indiqué dans l'histoire de 1959 de Harold F. Williamson et Arnold R. Daum L'industrie pétrolière américaine, n'était rien de moins qu'un effort systématique pour dominer complètement l'industrie du raffinage du pétrole, un effort herculéen pour amener la régularité et l'ordre là où il n'y en avait pas, pour assurer des méga-profits constants de ce qui était une entreprise aussi volatile que l'homme l'avait jamais connu. Au nom du succès, Standard tentait et s'en sortait souvent avec des méfaits qu'aucun être humain ne pouvait imaginer, encore moins la conscience ou commettre par lui-même sans une peine de prison sérieuse à suivre. Ce faisant, il deviendrait l'arrière-grand-père de l'entreprise moderne.

Alors que Ron Chernow et d'autres historiens éminents ont documenté les cascades étonnamment corrompues et illégales que Rockefeller et ses acolytes tenteraient à la poursuite de leurs fins - corruption massive de fonctionnaires locaux, étatiques et fédéraux, par exemple - beaucoup d'entre eux ont conclu que Standard et son fondateur ne doit pas être jugé trop sévèrement, car ils ont offert aux concurrents un avertissement juste de leurs intentions et des conditions équitables pour leurs propriétés avant de les enterrer ; que beaucoup de ceux qui accepteraient les offres du géant deviendraient riches en faisant partie de la famille Standard, certains, comme Charles Pratt et Henry H. Rogers de Brooklyn, atteignant même des postes de grande autorité au sein de l'organisation. Vrai ou non,le cœur du problème – que de tels raffineurs n'avaient vraiment pas d'autre choix que d'accepter les conditions de Standard ou de risquer de tout perdre – n'était guère l'affaire d'une recommandation de caractère élogieuse.

La norme était les intimidateurs et les cupides, en plus. Comme l'a observé l'auteur d'une enquête sur la jeune industrie, cataloguée dans The American Petroleum Industry de Williamson et Daum, « Chaque augmentation de la capacité de raffinage renforçait davantage la position de négociation de l'entreprise en maintenant ou en augmentant les concessions spéciales des sociétés de transport ». Ainsi, chaque conquête fournirait un levier supplémentaire avec lequel pousser les entreprises restantes à vendre ou à faire face à la destruction certaine de leurs moyens de subsistance. Au fur et à mesure que les années 1870 se déroulaient, Standard pouvait utiliser sa domination croissante des lignes de collecte, des wagons-citernes et des installations terminales ainsi que sa position de négociation supérieure avec les chemins de fer pour faire pression sur les concurrents indépendants pour qu'ils vendent.

Contrairement à beaucoup de ses contemporains de l'ère industrielle, Rockefeller n'était pas un cadre techniquement compétent, comme le note John K. Winkler dans son ouvrage de 1929 John D.: A Portrait in Oils. "Un jeune homme qui veut réussir dans les affaires n'a pas besoin de chimie ou de physique", a-t-il dit un jour. « Il peut toujours embaucher des scientifiques. » Au contraire, il s'est limité aux finances, au personnel et à l'administration, ainsi qu'à la politique générale.

Mais quelle était cette politique, en général ? La convention trompeuse de Standard consistant à opérer par le biais de sociétés écrans et d'individus dont les associations avec le géant émergent étaient cachées, niées ou non divulguées contredisait les notions fondamentales de décence et d'équité de Rockefeller. Dans la mesure du possible, Standard a acheté et géré en secret, révélant toujours le moins possible son implication et ses intentions. Commerçant subrepticement, il avait par exemple acquis la plus grande raffinerie de Philadelphie, plus de la moitié de la capacité de raffinage de Pittsburgh et la plus connue des indépendants new-yorkais. Grâce à l'utilisation intelligente de groupes commerciaux, tels que les associations de raffineurs, ainsi qu'à la manipulation des chemins de fer et des pools de pipelines (il va sans dire qu'elle possédait les plus gros pipelines,), il était essentiellement capable de geler à volonté des concurrents plus petits.

Standard a laissé beaucoup de mauvais sentiments dans son sillage, mais la vraie preuve de son pouvoir de marché mal acquis était dans le pudding. En 1878, juste au moment où le public commençait à rattraper ce qu'il avait amassé, Standard possédait ou louait plus de 90 pour cent du total des investissements de raffinage aux États-Unis, comme l'ont noté Williamson et Daum, et en 1881, la production dépassait 100 000 barils par jour. . Les prix du kérosène ont chuté, satisfaisant les consommateurs (et augmentant ainsi la demande) mais pas autant qu'ils auraient pu l'être ; La norme, il était désormais clair également, n'était pas au-dessus de la vente d'un produit de qualité inférieure.

Lorsqu'elle a été accusée par des maisons d'exportation de vendre une huile d'éclairage au kérosène sous-raffinée et généralement de qualité inférieure, une huile qui fumait beaucoup dans les lampes et s'éteignait facilement, les responsables de la Standard leur ont dit avec colère de conseiller aux clients d'utiliser de meilleures mèches. Lorsque la West of England Petroleum Association a blâmé l'entreprise pour « imprudence inexcusable » dans la vente de son kérosène, Standard a envoyé un émissaire pour protester et a de nouveau appelé à l'utilisation de meilleures mèches. Interrogés de plus près, ils insistaient sur le fait que la source et la composition du pétrole qu'ils utilisaient alors – provenant des champs à haute teneur en soufre de Bradford en Pennsylvanie – rendaient toute autre chose impossible. Mais ils voulaient dire moins rentables. Une solution de raffinerie existait. Malheureusement pour les clients de Standard, le procédé aurait réduit le rendement de Standard et n'a pas été adopté.

« Le seul problème », a expliqué le journal spécialisé d'une franchise rafraîchissante, le Oil, Paint & Drug Reporter , « est qu'à partir d'une quantité donnée d'huile de Bradford [Pennsylvanie], le produit raffiné de qualité égale doit être plus petit que celui des huiles de l'ancien des champs. Ceux… les raffineurs qui reconnaissent cette différence… n'ont aucune difficulté à produire un pétrole brûlant qui satisfasse aux exigences du commerce extérieur et intérieur…. [I]n afin d'éviter les pertes dues aux prix déraisonnablement bas qu'ils ont insisté pour maintenir dans le but de paralyser les raffineurs « extérieurs », [Rockefeller et ses associés] ont moins travaillé les huiles de Bradford que ce qui était compatible avec une bonne qualité de raffinage. Le résultat a été une huile gommeuse à combustion lente.

Ironiquement, peut-être à cause du kérosène à haute teneur en soufre, la propre femme de Rockefeller a été grièvement blessée dans une explosion de lampe en novembre 1888, lui brûlant gravement le visage et les mains. Bien qu'on ait dit à l'époque qu'il s'agissait d'une lampe à alcool, celles-ci étaient moins largement utilisées à cette époque et, en tout état de cause, étaient rarement connues pour exploser comme celle-ci. Cependant, les lampes utilisant du kérosène impur à haute teneur en soufre étaient particulièrement sujettes à de tels incidents.

Ce ne serait pas la dernière fois que Standard choisirait un produit moins sain plutôt que d'investir des capitaux dans l'amélioration de ses pratiques de raffinage, et, comme nous le verrons, ce ne serait ni la première ni la dernière fois qu'elle dénigrait injustement les carburants à base d'alcool. Tout comme il s'efforcerait de renverser ses concurrents dans le commerce du pétrole, Standard était prêt à faire tout ce qui était nécessaire pour garder les carburants et les additifs pour essence concurrents – tels que l'éthanol à base de céréales – hors de vue et assiégés, y compris les méchancetés aléatoires.

L'entreprise était non seulement forte, mais aussi, plus important encore, la demande de pétrole explosait. Le 30 avril 1873, The Titusville Morning Herald, qui avait été aux premières loges pendant une grande partie du boom, a estimé que « La production de pétrole est maintenant devenue d'une telle importance commerciale et sociale pour le monde que si elle devait soudainement cesser aucune une autre substance connue pourrait suppléer à sa place, et un tel événement ne pouvait être considéré sous un autre angle que celui d'une calamité généralisée.

C'était la chance de Standard d'avoir la majeure partie de ce marché à lui tout seul. Bien que l'atrocité de ses pratiques commerciales ait pu être évidente pour ses concurrents, elle a présenté une image attrayante d'elle-même lorsqu'elle est entrée en contact avec des consommateurs du monde entier. Comme l'a écrit l'historien Allan Nevins :

Contrairement à l'hypothèse de Nevins, la qualité n'a pas toujours été la carte de visite de Standard. Au contraire, du point de vue d'aujourd'hui, nous pouvons voir que les avancées majeures dans l'extraction, le forage, le raffinage et la distillation du pétrole, y compris l'importante notion de craquage, se sont toutes produites au cours des 10 premières années de la jeune industrie, avant l'assemblage de Standard. , et ces avancées avaient maintenant des années de retard. À partir de ce moment, la poursuite des études était étrangement, presque anormalement, limitée. La manipulation chimique du pétrole a été entravée par des lacunes béantes dans les connaissances scientifiques de l'époque, mais aussi par un net manque d'intérêt de la part de Standard pour le développement de nouveaux procédés. Ayant largement éteint sa concurrence, elle avait peu d'élan pour des améliorations techniques et de produits au-delà de celles qui ont contribué à maximiser son propre profit.

La position de monopole croissante de Standard lui a permis de ralentir, de différer et d'éviter entièrement les mises à niveau utiles, mais potentiellement coûteuses, des raffineries qui auraient pu être autrement souhaitables. Le développement technologique allait désormais ralentir, même si, dans le même temps, le géant pétrolier faisait des heures supplémentaires pour limiter la possibilité d'être pris au dépourvu par de nouveaux développements technologiques qui pourraient favoriser ses concurrents. Pour s'assurer que les parvenus et les indépendants embêtants ne lui causeraient jamais d'embarras, Standard a systématiquement acquis tous les brevets susceptibles d'affecter n'importe quel aspect de toute entreprise qu'elle exploitait, et n'opérerait que de son propre chef.

Dans les années 1880, le contrôle de Standard sur les brevets et les procédés de base était si étendu qu'elle avait pratiquement garanti sa participation à tous les aspects du commerce pétrolier. Son zèle pour posséder la technologie la plus récente, et pouvoir ensuite décider, à une date ultérieure, ce qu'il en ferait, le cas échéant, serait un aspect important de son comportement alors qu'il mûrissait en rapace, dangereux (à la fois naturellement- polluante et inutilement super-polluante) qu'elle deviendrait. La politique de Rockefeller consistant à absorber tout ce qui présente un intérêt technologique, ainsi que son engagement farouche à éviter les investissements en capital dans les usines et les équipements de raffinerie, et une volonté inquiétante de détruire l'environnement, reflétaient une attitude qui louait plus tard le plomb tétraéthyle - une nouvelle découverte faite en dehors de son laboratoires — à l'attention de Standard. En tant que produit,il a fait l'emblème parfait pour le vice de Standard à travers les âges ; une conséquence de son intérêt historique pour la monopolisation, pour maintenir les investissements dans les raffineries à un faible niveau et son mépris total pour l'environnement et la santé publique.

Au début, la Pennsylvanie était la seule source connue de pétrole au monde. Cela semble drôle aujourd'hui, mais c'était un fait et une question d'une importance non négligeable. Comme Ron Chernow l'a observé dans Titan , « Si du pétrole avait été trouvé dans des endroits dispersés après la guerre de Sécession, il est peu probable que même la Standard Oil ait pu rassembler les ressources nécessaires pour le contrôler de manière aussi approfondie. C'est le confinement du pétrole dans un coin désolé du nord-ouest de la Pennsylvanie qui l'a rendu vulnérable au contrôle monopolistique, en particulier avec l'émergence des oléoducs. Les pipelines ont unifié les puits de Pennsylvanie en un seul réseau et ont finalement permis à Standard Oil de démarrer ou d'arrêter le flux de pétrole en tournant un robinet. Avec le temps, ils ont relégué la collaboration avec les chemins de fer dans une sorte de spectacle secondaire pour Rockefeller. »

Un sideshow que les manipulations ferroviaires ont peut-être été, mais la mainmise de Standard sur les systèmes de transport sur lesquels les producteurs et raffineurs de pétrole concurrents comptaient nécessairement n'a pas été facilement oubliée, d'autant plus que la société n'a jamais relâché son emprise et a continué de croître en taille et en portée d'acte indicible. Tôt ou tard, malgré les meilleurs efforts de Standard pour cacher et déguiser sa circonférence toujours croissante, le public allait se réveiller en sursaut devant ce monstre égoïste et cracheur de feu d'une société qui se tenait en son sein.

À cette époque, de nombreux États ont commencé leurs propres enquêtes sur le géant pétrolier. S'exprimant en 1879 devant un panel de l'Assemblée de l'État de New York créé par Alonzo Barton Hepburn dans le but de faire la lumière sur les pratiques ferroviaires déloyales et d'exposer les accords secrets entre les routes et l'industrie, un raffineur indépendant a décrit à quel point les transporteurs étaient devenus entièrement redevables de Standard. Les puits coulants signifiaient qu'il avait du pétrole, plus qu'il ne pouvait en stocker, prêt à être expédié. Mais l'Erie Railroad avait dit au raffineur qu'il n'avait pas de matériel roulant disponible; ses voitures étaient utilisées par une autre société, comme il s'est avéré, une filiale de Standard.

Le New York Central RR du commodore Vanderbilt a également supplié, affirmant qu'il n'avait ni assez de pétroliers ni d'installations de terminal pour traiter sa commande; Standard les utilisait. Cela a laissé le chemin de fer de Pennsylvanie, qui permettrait volontiers à un indépendant d'accrocher ses voitures à ses locomotives. Sauf que cela ne lui facturerait pas des tarifs aussi bas que Standard, à moins que l'expéditeur ne puisse garantir un volume de même taille, une impossibilité. (Lorsque M. Vanderbilt a été interrogé par le Comité de New York, « Je ne sais pas », « J'oublie » et « Je ne me souviens pas », constituaient 116 de ses 249 réponses, comme l'a raconté The Atlantic en 1881 . )

Très en phase avec un sentiment national croissant de révulsion face au nouveau pouvoir de marché massif accumulé par le géant pétrolier, Simon Sterne, avocat du comité Hepburn, a qualifié les accords ferroviaires avec Standard de «perversion la plus éhontée des devoirs d'un transporteur public. à des fins privées… dans l'histoire du monde.

The Oil, Paint & Drug Reporter , le commerce de l'industrie dont le cœur est resté (jusqu'à ce point) cousu aux indépendants, a déclaré : « Il n'a jamais existé aux États-Unis une entreprise aussi sans âme, aussi avide, si complètement dépourvue du sens de responsabilité commerciale et si préjudiciable à la prospérité commerciale que l'est la Standard Oil Company.

Et c'était juste leurs relations avec les chemins de fer. Comme indiqué, Standard a dominé les pipelines, ainsi que les législatures qui les ont autorisés. Conspirant avec la Tidewater Pipe Line Company, le constructeur du principal oléoduc de Pennsylvanie et un ancien concurrent mis au pas avec l'aide de la législature conforme de Pennsylvanie, Standard a fini par contrôler 88,5% des activités de pipeline de l'État, comme l'ont raconté Williamson et Daum.

Alors que son zèle pour améliorer son produit était négligeable et pour minimiser son impact environnemental négatif inexistant, l'enthousiasme de Standard pour les expéditions de pétrole en vrac a accéléré la propagation du wagon-citerne, la pose et l'exploitation des plus grands oléoducs que le monde ait jamais vus, et , avant longtemps, une nouvelle ère de pétroliers océaniques.

Au milieu des années 1880, 70 % du pétrole américain était envoyé à l'étranger, faisant du pétrole la quatrième exportation des États-Unis. Les rêves de Standard étaient cependant plus grands, comme le notent Williamson et Daum. Rockefeller a déclaré à un associé à l'époque: «Nous avons la capacité de faire tout le commerce intérieur ainsi que l'exportation, et j'espère que nous pourrons trouver des moyens de le faire plus tard; dans tous les cas, nous devons continuer à lutter pour cela.

Toujours pas satisfait de son vaste lot ou de ses ambitieux plans existants de croissance à l'étranger, au début des années 1880, Standard était convaincu qu'il pourrait gagner plus d'argent et éventuellement monopoliser le marché mondial, non seulement en raffinant le pétrole - comme il l'avait défini pendant des décennies brief étroit, bien que profond et extrêmement rentable - mais aussi en le produisant. Elle s'est donc mise à acheter des producteurs. Adhérant à ses traditions de légalité douteuse et de moralité facultative, il ne pouvait s'empêcher d'employer son mélange familier de sociétés écrans et fictives, de pression sur les prix et de force de transport pour forcer les petites entreprises à fermer leurs portes alors qu'elles envahissaient les champs de pétrole nouvellement découverts de l'Ohio et de l'Indiana. .

Car il était devenu clair maintenant que le pétrole imprégnait la croûte terrestre et ce n'était qu'une coïncidence aléatoire que Titusville fut le premier endroit d'où il fut vigoureusement extrait. Du pétrole avait été trouvé en Russie, avec les intérêts de Rothschild et Nobel jalonnant des revendications majeures, et les prospecteurs de pétrole néerlandais à Sumatra se verraient octroyer une charte royale pour se remplir les poches en Extrême-Orient, prenant plus tard le nom de Royal Dutch Shell, lorsque la société qu'ils 'avais fondé, Royal Dutch, fusionné avec Shell Transport and Trading, le véhicule de l'astucieux Londonien Marcus Samuel, en 1897.

Rockefeller - dont la richesse naissante a conduit à des accusations croissantes d'être juif - a été déplacé vers ses propres explosions antisémites lorsqu'il a discuté de Marcus, de ses méthodes (qui comprenaient l'utilisation des premiers pétroliers en vrac au monde et le premier passage par le canal de Suez , tous deux tentés en secret pour éviter toute activité préventive de la part de Standard) et l'affront qu'ils représentaient aux plans de la plus grande compagnie pétrolière du monde pour la domination mondiale. La monopolisation du commerce mondial du pétrole était devenue plus difficile.

En mai 1885, les champs abondants de Lima, Ohio, ont été exploités par Standard avec la découverte de réserves profondes dans l'Indiana juste derrière. Cependant, le brut extrait s'est rapidement révélé « acide », c'est-à-dire qu'il contenait une teneur déprimante en contaminant naturel, le soufre. Une telle «huile de skunk» offrirait probablement des rendements médiocres et des produits de moindre qualité après le raffinage ordinaire, et se vendrait certainement à des prix inférieurs en tant que brut. Mais Standard accapare tout de même le marché, rachetant les champs locaux et stockant quarante millions de barils dans des réservoirs de stockage spécialement construits, pariant qu'on trouverait un moyen de débarrasser le brut de l'excès de soufre afin de permettre sa vente rentable. Une opportunité d'innovation technique s'offrait à elle et les vastes ressources de Standard se sont avérées à la hauteur du défi.

Alors qu'il se mettait à travailler sur des moyens de nettoyer le brut aigre de Lima, Standard était occupé à persuader les chemins de fer de faire fonctionner leurs locomotives au mazout, au lieu du bois ou du charbon. Il a également envoyé des armées de vendeurs pour persuader d'autres utilisateurs de grands fours à charbon, tels que des hôtels, des usines et d'autres institutions importantes, de passer au pétrole. Dans de nombreux cas, des fiouls plus sulfureux et autrement moins riches tirés des fractions lourdes pourraient être considérés comme adéquats pour la tâche, malgré leur tendance à fumer abondamment et à brûler de manière inégale.

Des rapports contemporains commentent l'omniprésence remarquable des agents et des vendeurs Standard dans tout le pays, ce qui a bien fonctionné pour Rockefeller car son pari sur les champs de Lima a été important. Il avait suivi ses propres conseils et « embauché les scientifiques », en particulier un Herman Frasch, un chimiste-conseil allemand qui concevra plus tard une méthode pratique pour extraire le soufre de la terre (et dont les manières probablement sauvages lui ont valu le surnom géographiquement inapproprié le Wild Dutchman.) Frasch a été chargé de proposer un procédé viable pour éliminer le soufre du pétrole et, en 1888, il avait réussi, permettant à Standard de récolter des bénéfices importants sur son investissement risqué, avec plus à gagner sous peu avec les découvertes de brut au Texas, au Kansas et en Californie.

(Alors que Herman Frash était peut-être le premier chimiste interne de l'industrie, de tels hommes de science deviendraient répandus dans l'industrie. Au cours des prochaines décennies, presque toutes les raffineries en auraient un et Standard lui-même a même construit un laboratoire de recherche sur au dernier étage de son siège social de New York au 26 Broadway, comme le détaille Chernow. Cela ne signifiait pas pour autant que les raffineurs n'étaient pas bon marché, car les pratiques de raffinage continuaient de suivre impitoyablement les résultats, au péril de leur vie. , ainsi que celles du grand public.)

La production pétrolière de l'Ohio dépasserait bientôt celle de la Pennsylvanie, un développement qui n'empêcherait pas Standard d'utiliser ses réserves de liquidités démesurées pour acquérir des droits de forage sur des comtés entiers de Pennsylvanie. Comme l'observait The World le 6 juin 1890, « Jusqu'à présent, l'attention du grand Octopus s'est largement concentrée sur l'écrasement de toute opposition au raffinage du pétrole. Ce dernier accord montre qu'il a commencé à écraser les producteurs de pétrole brut et à obtenir le contrôle de leur propriété. »

En 1891, la Standard Oil de Rockefeller contrôlait presque tous les champs de Lima et en 1898, elle contrôlait 33 pour cent de toute la production pétrolière américaine, ses seuls principaux concurrents étant la Sun Oil Co, fondée en 1886 par JN Pew, et la Pure Oil Company, un consortium de 30 producteurs indépendants fondés en 1895. En 1886, Standard s'était également lancé dans le secteur du gaz naturel.

L'accord original de la Standard Oil Trust a été rédigé en 1882, consolidant les nombreuses entreprises éloignées des partenaires de Rockefeller et fournissant la base de la formation des Standard Oil Companies de New York et du New Jersey, constituées plus tard dans la même année. Le droit américain des sociétés était en pleine mutation (comme ce serait le cas pour la dernière partie du XIXe siècle) et Standard profitait toujours au maximum de l'opportunité d'organiser ses affaires de manière plus conviviale pour sa poignée de propriétaires.

L'année suivante, Standard commencerait à acheter des terrains dans le Lower Manhattan en prévision du déménagement de son siège social de Cleveland. Le déménagement à New York a peut-être reflété la géographie changeante de ses participations, la portée de plus en plus internationale de ses activités, un désir de plus de faste ou une expression plus graphique de son arrivée en tant qu'acteur majeur sur la scène financière mondiale, ou une combinaison de ceux-ci . Quoi qu'il en soit, les nouveaux bureaux de la société ouvriraient le 1er mai 1885, après la construction d'une imposante structure de style Renaissance de neuf étages au 26 Broadway, un endroit qui allait devenir l'une des salles les plus sacrées du annales du capitalisme moderne. Le ton à l'intérieur serait feutré, et l'ambiance aussi grise que le granit dont le nouvel édifice était gainé. L'ameublement était opulent mais sobre,avec une sécurité renforcée car les cadres supérieurs prenaient leurs déjeuners chaque jour au 9ème étage.

L'empire de la Standard Oil s'était formé au milieu d'un grand secret dans les années 1870, mais il n'a pas fallu une éternité pour que le public comprenne les contours bulbeux de ce nouveau monopole, dont les méthodes non seulement imitaient mais élargissaient également la chicane financière et la sorcellerie boursière de les barons des chemins de fer - par qui les citoyens se sentaient déjà violés. Au grand dam de la nouvelle fiducie pétrolière, lorsqu'elle a tenté de profiter tranquillement des fruits du « plan » bien-aimé de ses animateurs dans les décennies qui ont suivi leur prise de pouvoir initiale, elle a rencontré une hostilité publique manifeste.

Après une juste ecchymose rhétorique devant le comité Hepburn à New York en 1879 est venu un portrait de mots mémorablement peu flatteur peint dans l' Atlantic Monthly par le polémiste progressiste et pionnier muckraker Henry Demarest Lloyd en 1881. Rassemblant pour la première fois de gros morceaux de l'horrible vérité, « L'histoire d'un grand monopole » a été imprimée à sept exemplaires et le London Railway News s'est arrangé pour distribuer des réimpressions gratuites aux investisseurs anglais. "L'Amérique", a écrit Lloyd , "a la fière satisfaction d'avoir fourni au monde le monopole le plus grand, le plus sage et le plus mesquin connu de l'histoire."

Vitriol, exagérations et inexactitudes occasionnelles mises à part, la conclusion normative de Lloyd – selon laquelle la réglementation fédérale des chemins de fer était nécessaire pour freiner les monopoles comme Standard – a trouvé un écho, comme elle ne l'avait pas fait dans le passé. Pour sa part, le Standard, toujours réticent, comparaîtra volontairement devant un autre comité de l'État de New York en 1882, bien qu'il continue à rester muet sur les questions de ses bénéfices, de sa propriété, de son autorité opérationnelle et d'autres sujets qui intéressaient à juste titre les enquêteurs. Il dissimulait également fréquemment, entravant les efforts de leurs inquisiteurs pour maîtriser cette chose appelée Standard Oil.

Paul Babcock, président de Jersey Standard a écrit à Rockefeller, expliquant la stratégie de l'entreprise peu de temps avant d'être appelé à comparaître devant un comité d'enquête du Congrès, également en 1882, en tant que RW et ME Hidynote dans leur ouvrage de 1955 Pioneering in Big Business: History of Standard Oil Company . "Je pense que cette fièvre anti-trust est un engouement que nous devrions rencontrer d'une manière très digne et parer à chaque question avec des réponses qui, bien que véridiques, échappent aux faits de fond."

Mais le public n'a pas été séduit par cette stratégie d'évasion et de mensonges éhontés et, à cette époque, on en savait suffisamment sur les méthodes néfastes de Standard pour que certaines stratégies législatives deviennent claires.

« Dans un sens, a observé Chernow, John D. Rockefeller a simplifié la vie des auteurs de lois antitrust. Sa carrière a commencé au début du boom industriel, lorsque l'économie était encore brute et non réglementée. Comme les règles du jeu n'avaient pas encore été encodées dans la loi, Rockefeller et ses collègues industriels les avaient forgées dans le feu de l'action. Avec sa minutie habituelle, Rockefeller avait conçu un stock encyclopédique d'armes anticoncurrentielles. Puisqu'il avait trouvé tous les moyens imaginables de restreindre le commerce, de truquer les marchés et de supprimer la concurrence, tout ce que les législateurs soucieux de la réforme avaient à faire était d'étudier sa carrière pour élaborer un programme antitrust complet.

Et pourtant, il n'est toujours pas clair que les législateurs se soient jamais vraiment emparés du pouvoir de Standard.

Les tarifs ferroviaires collusoires ont été le premier des programmes de Standard à recevoir une attention corrective. En 1887, en grande partie à cause de la conduite de Standard, mais aussi de celle des puissants trusts du bœuf, du sucre et de l'huile de coton, le Congrès a adopté l'Interstate Commerce Act, interdisant les pools de chemin de fer et les rabais et établissant la première commission de réglementation des États-Unis. Les inquiétudes concernant les comportements anticoncurrentiels des entreprises étaient si répandues que sept États ont également promulgué des dispositions législatives et constitutionnelles contre les restrictions du commerce entre 1887 et 1890, rejoignant les sept qui l'avaient déjà fait, avec 20 autres à suivre d'ici le tournant du 20e siècle, comme indiqué dans A History of American Law de l' historien du droit Lawrence Friedman .

Officiellement, Standard s'est engagé à obéir aux nouvelles lois, mais il a à peine fait semblant, les violant de manière flagrante, ainsi que de nombreuses lois antitrust de l'État promulguées à cette époque. Et beaucoup ont raisonnablement douté de la profondeur et de l'universalité de l'intérêt du gouvernement à lutter contre les fiducies. Les lois elles-mêmes étaient inefficaces. Comme l'historien Stephen Skowronek l'a résumé , l'Interstate Commerce Act était une loi de compromis désolée, « une affaire dans laquelle aucun intérêt ne prédominait, sauf l'intérêt des législateurs à enfin sortir le conflit… de leur dos et le transférer à une commission et les tribunaux…."

Friedman a observé plus largement : « Le droit des services publics en général a cette nature : la régulation en échange d'un marché protégé. … Les entreprises [à la fin du XIXe siècle] ont en fait accueilli favorablement le contrôle de l'État, tant que le contrôle n'était pas hostile, protégeaient leurs petites citadelles de privilèges et leur garantissaient un retour sur investissement. C'est cette reconnaissance croissante par les entreprises qui a fait gonfler les statuts, selon l'expression de Friedman, à cette époque « comme des ballons, malgré tout le bruit et la fureur de l'individualisme, du marché libre, des gloires de l'entreprise, d'Horatio Alger, etc. , de la chaire, de la presse et du banc. Chaque groupe voulait, et obtint souvent, sa propre exception aux prétendues lois d'airain du commerce. "

En 1890, alors que Standard était encore très présent dans l'esprit du public, le Sherman Antitrust Act fut adopté. Prétendant interdire les fiducies et les combinaisons dans la restriction du commerce, il a été nommé d'après son sponsor, le sénateur de l'Ohio John Sherman, le frère du célèbre général de la guerre de Sécession pour l'Union, William Tecumseh Sherman.

Cela sonnait féroce - "Tout contrat, combinaison sous forme de confiance ou autre, ou de complot, dans la restriction des échanges ou du commerce entre les différents États, ou avec des nations étrangères, est déclaré illégal." Mais c'était sans doute une loi encore plus bâclée que l'Interstate Commerce Act, du moins du point de vue de ceux qui voulaient restreindre le pouvoir des fiducies et de leurs actionnaires majoritaires.

Son langage, à la fois laconique et désespérément vague, montrait la réticence ultime des législateurs à traiter la question en question, le marquant comme une tentative, selon l'historien du droit Friedman, de « déléguer le Congrès aux agences inférieures, ou à l'exécutif et les tribunaux; il transmet les problèmes à ces autres. Cela semble familier, non?

En fait, la Cour suprême était, au début, peu disposée à lire beaucoup dans la loi. Comme l'a pleuré la dissidence du juge John Marshall Harlan dans l'affaire de 1895 United States v. EC Knight Co. , qui a vu la majorité refuser d'appliquer la loi à la fiducie de sucre pour ce qui équivalait à des raisons techniques, ces grandes forces devaient désormais être « gouvernées entièrement par la loi de l'avidité et de l'égoïsme.' » Les cas ultérieurs offraient plus d'espoir, mais la Standard Oil ne serait pas obligée de manquer un battement avant un certain temps. En fin de compte, on pourrait affirmer avec une réelle conviction (surtout en pensant à son successeur, ExxonMobil , toujours l'une des entreprises les plus rentables - et polluantes - au monde plus de 125 ans plus tard), qu'il n'a jamais vraiment été le cas.

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