Un carnivore ancien récemment découvert était plus gros qu'un ours polaire et est un véritable carburant de cauchemar

Représentation par Aritist de Simbakubwa kutokaafrika.

Une nouvelle recherche décrit les restes d'un gigantesque carnivore mammifère à quatre pattes qui terrorisait l'Afrique il y a environ 22 millions d'années.

Le nom de cette formidable créature est Simbakubwa kutokaafrika , qui traduit du swahili signifie «grand lion venant d'Afrique». Mais ce n'était pas un félin - il appartenait à un groupe éteint de mammifères appelés hyaenodonts, qui n'ont aucun lien étroit avec aucune espèce de mammifère carnivore vivant aujourd'hui. Plus gros qu'un ours polaire et avec une tête aussi grosse que celle d'un rhinocéros, Simbakubwa a passé son temps en tant que prédateur suprême en Afrique de l'Est il y a environ 22 millions d'années, pour finalement s'éteindre dans des circonstances mystérieuses.

Ses restes fossilisés ont été découverts en 1980 sur un site important de l'ouest du Kenya appelé Meswa Bridge. Les chercheurs qui ont trouvé les fossiles recherchaient en fait des preuves d'anciens singes. Ne voulant pas étudier plus avant les fossiles, les chercheurs ont placé les spécimens, qui comprenaient des pommettes, des dents supérieures et inférieures, des morceaux de mâchoire, un os du talon et plusieurs griffes, dans un tiroir des musées nationaux du Kenya, où ils étaient restés ignorés. depuis des décennies.

En 2010, la paléontologue Nancy Stevens de l'Université de l'Ohio travaillait sur des fossiles collectés sur le pont de Meswa lorsqu'elle est tombée sur la collection dans le tiroir. Trois ans plus tard, le paléontologue Matthew Borths, maintenant chercheur postdoctoral de la National Science Foundation au Stevens Lab de l'Université de l'Ohio, a fait de même, incitant les deux à collaborer à une enquête détaillée sur les pièces fossilisées. Leur recherche a été publiée aujourd'hui dans le Journal of Vertebrate Paleontology.

Certains des fossiles découverts à Simbakubwa.

«Des découvertes comme celle-ci soulignent l'importance des musées en tant que trésors d'informations sur le passé de notre planète», a écrit Stevens dans un courriel adressé à Gizmodo. «Comprendre les schémas à grande échelle de la manière dont les organismes réagissent aux changements environnementaux au fil du temps peut offrir un aperçu de la fragilité et de la résilience des écosystèmes dans le monde moderne.»

Les hyénodontes sont apparus en Afrique environ quatre millions d'années après l'extinction des dinosaures non aviaires il y a environ 66 millions d'années. Ces créatures se sont propagées en Europe, en Asie et en Amérique du Nord, remplissant des niches écologiques actuellement occupées par les loups, les chats sauvages, les hyènes et les belettes. Leur taille variait de minuscules créatures ressemblant à des suricates à d'énormes carnivores plus grands que les ours polaires.

«Bien qu'ils aient occupé des rôles de carnivore dans l'écosystème, ils n'étaient pas étroitement liés aux carnivores modernes. Pas même les hyènes », a expliqué Borths dans un e-mail à Gizmodo. «Le nom« hyaenodont »signifie simplement« dent ressemblant à une hyène », mais leurs dents sont en fait assez différentes de celles d'une hyène. Les hyènes, les lions et les loups n'ont qu'une paire de dents en forme de ciseaux de chaque côté de la mâchoire pour les aider à trancher la viande. Les hyénodontes en avaient trois. C'est beaucoup de tranchage pour une mâchoire.

Sur la base des fossiles analysés, Borths et Stevens ont estimé que Simbakubwa mesurait environ 1,2 mètre (4 pieds) de haut et 2,5 mètres (8,2 pieds) de long. Ce spécimen particulier pesait probablement plus de 1 000 kilogrammes (2 200 livres) et pouvait même peser jusqu'à 1 500 kg (3 300 livres).

«Les canines étaient de la taille d'une banane et environ 10 cm [3,9 pouces] de cela sortaient de la mâchoire pour attraper une proie», a déclaré Borths. «Les dents pour trancher la viande à l'arrière de la mâchoire étaient de la taille d'une paume, à peu près aussi longues qu'un smartphone est large.»

Simbakubwa kutokaafrika avec humain à l'échelle.

Son environnement consistait probablement en un habitat forestier inégal avec des touffes d'arbres et des espaces ouverts entre les deux, a expliqué Borths. Pas tout à fait la jungle, mais pas tout à fait la prairie. À peu près à la même époque, un singe primitif connu sous le nom de Proconsul vivait dans les arbres, tandis que des anthracotheres (grands et minces hippopotames), des parents d'éléphants et des hyrax géants (imaginez une énorme marmotte) butinaient sur le sol.

" Simbakubwa a probablement chassé les anthracotheres, les éléphants et les hyrax en les traquant plutôt qu'en les poursuivant sur de longues distances", a déclaré Borths. «La cheville de Simbakubwa indique un animal construit plus pour bondir que pour sauter.

Dans la perspective de recherches futures, Borths et Stevens espèrent trouver plus de fossiles de Simbakubwa et mieux comprendre l'environnement dynamique dans lequel il a vécu et s'est finalement éteint. Cet hyénodonte était vivant au début d'une importante période géologique et évolutive au cours de laquelle l'Afrique, autrefois isolée, a fusionné avec l'Eurasie en raison des mouvements tectoniques. Cela a entraîné un échange massif d'animaux et de plantes.

"C'est beaucoup de changement", a expliqué Borths, "La détermination des principaux facteurs qui ont conduit à l'extinction des hyénodontes il y a 9 millions d'années a des implications importantes sur la façon dont nous comprenons les menaces auxquelles sont confrontés les mammifères carnivores modernes comme les lions et les ours polaires."

À quoi il a ajouté: «Les hyénodontes étaient remarquablement adaptables, mais ils ont finalement disparu. Avec plus d’informations, nous espérons pouvoir aider les biologistes de la conservation à conserver les populations de carnivores modernes avant qu’elles ne subissent le même sort que les parents de Simbakubwa . »

En regardant la superbe récréation de Simbakubwa kutokaafrika par l'artiste , peut-être que l'extinction de cette créature n'était pas une si mauvaise chose? Dis juste.

[ Journal of Vertebrate Paleontology ]

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