Trouvées en Alaska, ces perles bleues pourraient être la plus ancienne preuve de produits européens en Amérique du Nord

Certaines des perles analysées dans l'étude.

Les perles de verre de fabrication européenne trouvées sur trois sites indigènes différents du nord de l'Alaska remontent à la période précoloniale de l'Amérique du Nord, dans ce qui est une découverte archéologique intrigante.

D'une manière ou d'une autre, ces perles de la taille d'une myrtille ont fait leur chemin de ce qui est maintenant Venise, en Italie, aux montagnes Brooks R ange de l'Alaska à un moment donné du milieu à la fin du XVe siècle, selon une nouvelle étude publiée dans American Antiquity.

Les auteurs de l'article, les archéologues Michael Kunz du Musée du Nord de l'Université de l'Alaska et Robin Mills du Bureau of Land Management, soupçonnent que les perles étaient des marchandises commerciales qui, après avoir traversé la route de la soie de Chine, ont finalement traversé la Sibérie et finalement en Alaska via le détroit de Béring. S'il était confirmé, ce serait «le premier exemple documenté de la présence de matériaux européens indubitables dans des sites préhistoriques de l'hémisphère occidental à la suite d'un transport terrestre à travers le continent eurasien», ont écrit les auteurs dans leur étude.

Pas grand chose, non? En d'autres termes, les autochtones nord-américains avaient mis la main sur des bijoux de la Renaissance avant l'arrivée des colons européens, si cette interprétation est correcte. L'esprit soufflé.

Ces perles de verre, portant des noms régionaux comme «Early Blue» et «Ichtucknee Plain» et scientifiquement connues sous le nom de variété «IIa40», ont déjà été trouvées en Amérique du Nord, y compris dans les Caraïbes, sur la côte orientale de l'Amérique centrale et du Nord et dans le dans l'est de la région des Grands Lacs, mais ces découvertes datent de 1550 à 1750. Au cas où vous auriez raté l'histoire de la deuxième année, Christophe Colomb atteignit les Amériques en 1492. La datation de ces perles à l'époque précoloniale est donc très significative.

Les perles de verre, dont 10 ont été récupérées, ont été trouvées sur trois sites archéologiques différents de la chaîne Brooks en Alaska. L'un de ces sites, appelé Punyik Point, était autrefois un campement saisonnier pour les Inuits de l'intérieur des terres, ainsi qu'un point d'arrêt le long d'une ancienne route commerciale. Les autres sites, Lake Kaiyak House et Kinyiksugvik, remontent également à la période indigène de la Préhistoire tardive.

Certaines des perles IIa40 analysées dans l'étude ont été trouvées il y a plus de 60 ans, mais l'archéologue responsable de ces découvertes, William Irving, «ne les a pas reconnues comme telles», ont écrit les auteurs.

En 2004 et 2005, Kunz and Mills s'est rendu à Punyik Point pour évaluer le site et recueillir des informations archéologiques supplémentaires. Les scientifiques ont trouvé trois perles de verre de la variété IIa40, ainsi qu'un trésor d'objets métalliques, dont un bracelet et un bracelet en cuivre.

Artefacts métalliques et perles de verre analysés dans l'étude.

Grâce à la datation au carbone par spectrométrie de masse, les scientifiques ont pu dater de la ficelle, fabriquée à partir de fibres végétales, associée aux perles (les éléments inorganiques ne peuvent pas être datés au carbone). La ficelle a été trouvée enroulée autour du bracelet, qui a été trouvée à côté des perles et probablement utilisée comme boucle d'oreille ou bracelet. Kunz et Mills ont envoyé la ficelle à un laboratoire pour la datation au carbone et ont été choqués par les résultats.

«Nous avons failli tomber en arrière», a déclaré Kunz, comme l'a rapporté Ned Rozell, un écrivain scientifique pour l'Institut géophysique. «Il est revenu en disant que (l'usine était vivante à) à un moment donné au cours des années 1400. C'était comme, Wow!

Comme l'écrivaient les auteurs dans l'article, «nous datons de façon conservatrice les perles de Punyik Point à la tranche d'âge fournie par la ficelle date de la grappe de perles: 1397-1488». Cette plage de dates a par la suite été confirmée par l'analyse du charbon de bois et des os de caribou trouvés sur les trois sites.

Comme le souligne l'étude, la verrerie européenne est née à Venise vers 700 CE, et le premier enregistrement de perles de verre de la ville remonte à 1268 CE. La plupart des chercheurs en perles «conviennent que toute perle étirée [le type analysé dans l'étude] produite au XVe siècle en Europe a été fabriquée à Venise», ont écrit les auteurs. La présence de ces perles en Alaska est donc une surprise, car les peuples autochtones vivant en Amérique du Nord à l'époque ne fabriquaient pas de tels articles.

Quant à savoir comment les perles sont arrivées en Alaska, cela n'est pas connu, mais les auteurs ont avancé un scénario plausible:

C'est un voyage de 10 500 miles (17000 km), y compris le trek de 52 miles (84 km) de haute mer qui sépare les deux continents via le détroit de Béring.

Ben Potter, un archéologue du Centre d'études arctiques de l'Université de Liaocheng en Chine qui n'est pas impliqué dans la nouvelle étude, a déclaré que c'était une découverte «très cool».

«Les données et les arguments sont convaincants, et je pense que leur interprétation du mouvement des perles à travers le commerce de l'Asie de l'Est vers le détroit de Béring a du sens», a-t-il écrit dans un courriel. "Il y a d'autres exemples de bronze qui a fait son chemin en Alaska tôt aussi, donc je pense que l'idée du mouvement à longue distance d'objets, en particulier de prestige [petits, portables et précieux] se déplaçant sur de longues distances est compréhensible."

Ce à quoi Potter a ajouté: «Je pense que le principal point à retenir est qu'il existe souvent des connexions culturelles beaucoup plus longues dans le passé que nous avons tendance à ignorer dans le présent», a-t-il déclaré. «Une grande partie du public imagine Colomb comme le seul (ou le premier) lien entre l'ancien et le nouveau monde, mais il existe de nombreux exemples de connectivité culturelle dans la région du détroit de Béring - et celui-ci en est un.

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