Sergio Marchionne a ramené l'optimisme chez Chrysler

Dans les années qui ont précédé mon arrivée à Jalopnik, j'étais ingénieur Jeep, et quand je suis arrivé au centre technique de Chrysler en 2012, l'entreprise avait l'impression de tirer à tous les cylindres. Les employés travaillaient dur pour développer ce qui allait devenir les meilleures voitures de l'histoire de l'entreprise. Les gens étaient enthousiastes et optimistes pour la première fois depuis des années, en grande partie grâce au PDG Sergio Marchionne, dont nous avons appris la mort prématurée ce matin.

Je suis arrivé chez Chrysler Group, LLC il y a six ans en tant que l'un des plus de 100 stagiaires (signe de bons moments). Plus précisément, j'étais stagiaire en ingénierie dans l'équipe Advanced Vehicle Engineering - l'équipe d'emballage, dont le travail consistait à utiliser un logiciel de conception assistée par ordinateur pour décider quelles pièces de véhicule iraient où.

L'emballage de chaque programme de véhicules se déroulant dans un seul petit bureau au quatrième étage de l'aile nord du centre technologique, mon travail m'a donné une vue d'ensemble de l'avenir de Chrysler. Et ça avait l'air brillant.

Vous devez comprendre que ce n’a pas toujours été le cas.

Cinq ans auparavant, Chrysler sortait d'une «fusion d'égal à égal» ratée avec le constructeur automobile allemand Daimler, un syndicat plein d'affrontements culturels qui a vu un constructeur automobile américain autrefois considéré comme un citoyen de seconde zone. Peu de temps après, Chrysler appartenait à la société de capital-investissement Cerberus, par nature une organisation axée sur les bénéfices à court terme et non sur le développement à long terme dont un constructeur automobile a besoin. Après cela, elle a dégénéré en faillite, tirée seulement par des milliards de dollars des contribuables.

Je n'étais pas là pour ces événements, mais ils ont laissé des cicatrices que tout le monde pouvait voir et ressentir. Il suffit de regarder l'émotion dans la vidéo ci-dessus du président de la section locale 685 de l'UAW, Rich Boruff, qui parle de craindre pour le gagne-pain de sa famille si les portes se fermaient.

Les temps avaient été sombres chez Chrysler pendant un certain temps, et les produits - comme la Dodge Caliber, Chrysler Sebring et Jeep Compass - étaient la risée de l'industrie. Les anciens parlaient des choses comme s'ils étaient des vétérans d'une terrible bataille.

Puis vint Marchionne de Fiat, qui fit confiance aux travailleurs américains, croyant que Chrysler pouvait changer les choses. Et quand je suis arrivé, les choses avaient l'impression d'être sur la bonne voie.

À l'époque, Chrysler s'apprêtait à sortir sa nouvelle berline compacte Dart (qui, certes, n'a pas fonctionné ), j'aidais moi-même à l'emballage du programme RU (la fourgonnette), mes voisins à quelques cubes travaillaient sur le prochain KL (le nouveau Cherokee), et des dizaines d'autres véhicules sensiblement nouveaux et améliorés étaient en préparation.

Au moment où j'ai accepté un emploi à temps plein dans l'équipe Aero-Thermal en 2013, j'étais témoin d'une entreprise qui prenait de l'ampleur, embauchant beaucoup de nouveaux talents pour aider à concevoir des véhicules importants comme les nouveaux Wrangler, Ram et Pacifica - sans doute les meilleurs véhicules que l'entreprise a conçus à ce jour. En plus des voitures à grand volume, il y avait aussi beaucoup de projets amusants en cours, en particulier dans l'aile du groupe motopropulseur.

«Ils l'appellent le démon», je me souviens que mon collègue m'avait parlé d'une bête supposée de plus de 800 chevaux en cours de test sur les dynos. À ce moment-là, le partenariat s'appelait Fiat Chrysler, et le garçon était-il en plein essor et en profitant de chaque minute.

Comparez cet environnement de travail avec celui de quelques années auparavant - un environnement sombre où, selon certains de mes anciens collègues, de nombreux bureaux du Chrysler Tech Center étaient peu peuplés de personnes travaillant sur des programmes de véhicules insuffisants, et beaucoup partaient alors que le sort de l'entreprise était en jeu - et il est facile de comprendre pourquoi tant de gens chez Chrysler accordent tant d'importance au PDG silencieux et portant des chandails de Fiat.

Marchionne a ramené l'entreprise au bord du gouffre et a donné aux employés les outils et la motivation pour se remettre au travail. Une partie de cela avait à voir avec le fait de donner à Chrysler les ressources dont elle avait désespérément besoin - financement, employés talentueux, plates-formes de moteurs et de véhicules - mais une grande partie était liée à ses propres normes élevées de produits et à sa capacité à s'entourer de personnes talentueuses. Et je suis sûr qu'il y a beaucoup plus dans la recette que Marchionne a faite pour faire de Chrysler ce qu'elle est aujourd'hui, mais il suffit de dire: la recette a fonctionné.

Le plus proche que j'ai jamais pu rencontrer Marchionne a été lors d'un discours qu'il a donné aux stagiaires - un discours auquel je suis arrivé tôt pour pouvoir m'asseoir près du PDG, puisque j'étais un grand fan. Et ce n'était pas seulement moi qui le respectais, c'était à peu près tout le monde dans toute l'entreprise.

D'après ce que j'ai entendu de mes anciens collègues, Marchionne était un décideur fort qui avait la réputation de dire sans détour aux gens qu'il n'aimait pas leur travail. Une fois, j'ai entendu une rumeur selon laquelle il avait dit aux concepteurs Ram que leur style précoce était trop «délicat», et j'ai également entendu des rumeurs selon lesquelles il refusait un design Pacifica parce que son arrière ressemblait trop à la concurrence. Et puis il y a eu le moment où il a qualifié le Jeep Commander de l'ère DaimlerChrysler de «impropre à la consommation humaine». 

Mais même si Marchionne était connu pour avoir exprimé son opinion, personne ne doutait que son objectif était de faire de Chrysler un meilleur endroit. Et surtout, pour construire de meilleures voitures.

Mon fil Facebook d'aujourd'hui est rempli de tristesse, alors que mes anciens collègues de Fiat Chrysler pleurent la mort d'un dirigeant qui a contribué à changer les choses. Pour tous les récits de la franchise et de l'  acharnement de Marchionne , il y en a autant de positifs. Beaucoup racontent sa gentillesse et sa générosité - comment il a fait tout son possible pour entrer en contact même avec des employés débutants - tandis que certains le remercient simplement d'avoir donné à l'entreprise les outils qu'elle a toujours mérités pour devenir la meilleure version d'elle-même.

Chrysler a traversé des moments difficiles dans le passé, et bien que les employés du centre technologique portent encore les cicatrices de choses comme le programme d'incitation au licenciement volontaire au début des années 2000, c'est Marchionne qui est venu et a guéri ces blessures. Et depuis, de nombreux employés de Fiat Chrysler sont plus motivés et optimistes que jamais.

Bien sûr, Fiat Chrysler n'est pas parfaite aujourd'hui. Loin de là. La marque Chrysler est confuse, les offres de véhicules électriques de la société sont en retard sur la concurrence et la qualité n'a toujours pas été la meilleure. Mais il est indéniable que les travailleurs de l'automobile d'Auburn Hills et au-delà sont au meilleur endroit où ils se trouvent depuis des décennies.

Je ne pense pas que cela se serait produit sans Sergio Marchionne.

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