Sept sites du Superfund du Midwest ont traité des inondations depuis le cyclone à la bombe, mais l'EPA dit que tout va bien

Les eaux sont partout.

La situation tragique dans le Midwest continue de se dérouler plus de deux semaines après qu'un cyclone à la bombe a entraîné la neige qui a finalement fondu, déclenchant des inondations qui ont détruit des fermes et menacé les communautés tribales. Les derniers domaines examinés sont les sites Superfund, dont les polluants toxiques peuvent être disséminés très largement par les eaux de crue.

Les autorités fédérales et étatiques sont actuellement sur le radar de sept sites Superfund et d'une décharge dans l'Iowa, le Nebraska et le Missouri, des États qui subissent encore des inondations mineures à majeures jeudi. Ce sont quelques-uns des sites les plus contaminés aux États-Unis, et lorsque les eaux de crue les frappent, ils peuvent devenir des menaces majeures pour la santé humaine et environnementale si leurs polluants voyagent hors du site, comme cela a été vu à Houston après l'ouragan Harvey.

«Les sites Superfund contiennent certains des produits chimiques les plus dangereux connus de l'humanité», a déclaré à Earther Jacob Carter, un chercheur scientifique pour le Centre pour la science et la démocratie de l'Union of Concerned Scientists .

C'est pourquoi l'Agence de protection de l'environnement surveille maintenant de près un groupe de sites Superfund, même si jusqu'à présent, il semble penser que tous se portent bien.

L'EPA a pris des mesures sur deux superfonds en particulier, a-t-elle annoncé mardi: Nebraska Ordnance Plant, une ancienne usine de production de munitions à Mead, Nebraska, et Conservation Chemical Corporation à Kansas City, Missouri, qui stockait des produits chimiques. L'agence n'a pas repéré de rejets de contaminants à l'un ou l'autre, mais les eaux de crue les ont frappés durement.

L'EPA a déclaré à Earther qu'elle avait également signalé deux autres sites dans l'Iowa avec de l'eau sur la propriété qui ne nécessitait aucune action - le site de contamination des eaux souterraines de Railroad Avenue à West Des Moines et le site de la Mid-America Tanning Company près de Sergeant Bluff. Le site de la ferme Lawrence Todtz dans l'Iowa n'a pas été inondé, mais il a été rendu inaccessible en raison des inondations, de sorte que l'EPA le surveille également. Et l'EPA, en coordination avec les agences environnementales de l'État, surveille deux autres sites du Superfund dans le Nebraska où les inondations ont interrompu les activités de nettoyage, ainsi qu'une décharge dans la ville de Saint-Joseph dans le Missouri qui n'est pas un Superfund .

L'usine de munitions du Nebraska, qui se trouve dans le coin sud-est encore légèrement inondé de l'État, a son sol et ses eaux souterraines contaminés par des substances potentiellement cancérigènes comme le trichloroéthène (ou TCE), ainsi que des explosifs. L'installation a vu sa station de traitement des eaux souterraines et ses puits d'extraction, qui aident à éliminer le TCE, temporairement fermés parce que les autorités ne pouvaient pas y accéder et pour éviter que l'eau traitée ne se mélange aux eaux de crue . Ils sont tous de nouveau opérationnels maintenant.

Ce n'est qu'une des installations que l'état du Nebraska surveille. D'autres nécessiteront encore une attention particulière à mesure que les eaux de crue se retirent, surtout si quelque chose d'étrange se produit dans l'eau potable de l'État.

«À l'heure actuelle, une combinaison d'eaux de crue et de routes endommagées empêche les intervenants de quelques sites du Nebraska Superfund d'être inspectés. Ces sites n'ont pas encore été entièrement évalués », a déclaré Amanda Woita, responsable de l'information publique au Département de la qualité environnementale du Nebraska (DEQ), dans un courriel. «La responsabilité première de DEQ est de protéger la santé publique. Cela comprend l'analyse de l'eau potable et l'évaluation d'autres infrastructures importantes, telles que les puits communautaires d'eau potable et les usines de traitement des eaux usées. Le ministère en est actuellement à cette phase. »

De retour au Missouri, le sol et les eaux souterraines de la Conservation Chemical Corporation sont également contaminés par des produits chimiques cancérigènes comme le benzène et le TCE. Le site a été inondé, mais l'EPA rapporte qu'elle n'a pas interrompu ses opérations de nettoyage en réponse. Au lieu de cela, plus d'eau souterraine a été extraite pour aider à suivre le rythme des eaux de crue.

La moitié de la décharge de St. Joseph City, dans le Missouri, a été inondée, selon Brian Quinn, responsable de l'information du ministère des Ressources naturelles du Missouri. Il a déclaré à Earther dans un courrier électronique que la décharge non dangereuse avait été inspectée pour la dernière fois en janvier 2018 et que le ministère mènerait une autre enquête une fois que les eaux se retireront pour s'assurer que l'asphalte et le sol recouvrant les ordures sont toujours en place.

Un site Superfund inondé lors de l'ouragan Harve en 2017.

Dans l'ensemble, l'EPA n'a émis aucune alerte ni avis de santé publique à la suite de ces inondations, a déclaré l'agence à Earther. Mais il pourrait encore y avoir des problèmes alors que les eaux de crue migrent plus loin sur le fleuve Mississippi dans le Missouri. John Hickey, le directeur exécutif de la section Sierra Club de l'État, craint que les nombreux sites d'élimination des cendres de charbon dans la partie orientale de l'État le long du Mississippi puissent constituer une menace si les eaux de crue les franchissent. Les décharges et les étangs de cendres de charbon contiennent souvent des métaux lourds comme le plomb et le mercure, qui sont dangereux pour la santé humaine. Des problèmes d'inondations similaires ont été soulevés en Caroline du Nord à la suite de l' ouragan Florence l'année dernière.

Mais les sites Superfund qui ont déjà connu des inondations inquiètent également Hickey.

«Lorsque vous avez ces inondations, il vous reste des débris, de la boue et du limon, donc quelle que soit la pollution de la rivière, elle ne reste pas dans la rivière», a déclaré Hickey à Earther. «Il va rester derrière pendant que les eaux se retirent et être dans la rue, dans la cour de récréation, dans le sous-sol de la personne, qu'est-ce que vous avez.

Les Américains ont vécu cette réalité de première main en 2017 après que l'ouragan Harvey a endommagé 13 sites Superfund au Texas, entraînant une contamination massive d'un seul site. Il a fallu huit mois à l'EPA pour commencer à nettoyer ce site, les fosses de déchets de la rivière San Jacinto, et le nettoyage devrait se poursuivre un an ou plus. Ensuite, il y a eu l'ouragan Maria, qui a inondé un Superfund contaminé au plomb à Arecibo, à Porto Rico, laissant les habitants inquiets de la contamination longtemps après la catastrophe naturelle.

Comme l'a noté Carter, les communautés à faible revenu et les personnes de couleur ont tendance à être les plus proches de ces établissements, ce sont donc les plus à risque.

«Ce sont quelques-unes des communautés les plus privées de leurs droits aux États-Unis», a-t-il déclaré à Earther. «[Ils] n'ont pas une tonne d'électricité aux États-Unis, et ce seront eux qui seront touchés par ces inondations sur les sites de Superfund.

L'EPA est bien consciente de la menace que les inondations - qui devraient s'intensifier dans le Midwest dans un monde plus chaud - font peser sur ces sites. Son plan d'adaptation au climat publié en 2014 le précise: «Les inondations et les inondations peuvent entraîner le transport de contaminants à travers les sols de surface, les eaux souterraines, les eaux de surface et / ou les eaux côtières.»

L'ancien président Barack Obama a publié un décret qui aurait obligé tous les départements fédéraux, y compris ceux qui gèrent les Superfunds, à se préparer aux futurs risques d'inondation. Le président Donald Trump, comme on pouvait s'y attendre , l'a annulé . Selon les prévisions des crues printanières de la National Oceanic and Atmospheric Administration, des pluies plus abondantes que d'habitude devraient entraîner des inondations «historiques et généralisées» dans le Midwest jusqu'en mai.

Que la dernière vague d'inondations ait ou non provoqué la propagation de contaminants sur les sites du Superfund, il semble clair que ces sites ne deviendront que plus vulnérables. Nous ferions mieux de nous préparer.

Correction: Une version antérieure de cet article indiquait que huit sites Superfund ont traité des eaux de crue. L'un de ces sites, une décharge, n'est pas en fait un Superfund. Le texte et le titre ont été mis à jour en conséquence. Nous avons également mis à jour pour préciser que l'usine de munitions du Nebraska a été fermée pour éviter que l'eau traitée ne se mélange aux eaux de crue en plus des problèmes d'accès.

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