Se prélasser dans la gloire de Charon, la plus grande lune de Pluton

Tu n'avais rien à faire aujourd'hui, n'est-ce pas ? Bon. Il est temps de jeter un regard encore plus détaillé sur Charon, la lune scandaleusement énorme de Pluton avec une géologie étrangement compliquée.

Charon est la plus grande lune de Pluton et la plus grande lune par rapport à sa planète mère dans tout le système solaire. À un peu plus de 10 % de la masse de Pluton, la lune tire la planète naine autour de leur centre de masse mutuel (le barycentre), faisant valoir que Charon est en fait la plus petite moitié du seul système planétaire nain binaire connu .

Les hautes terres cratérisées de Charon, les canyons et les plaines vallonnées avec des caractéristiques visibles aussi petites que 0,8 kilomètre (0,5 mile) de diamètre. Crédit image : NASA/JHUAPL/SwRI

Ces images ne sont pas le Charon que vous verriez de vos propres yeux : l'image aux couleurs étendues utilise la lumière bleue, rouge et infrarouge pour souligner les propriétés de la surface. La seule vraie diversité de couleurs est la région polaire nord rouge , une calotte glaciaire. Plus intéressant est le large éventail de reliefs : des plaines ondulantes, des basses terres fortement cratérisées et des canyons spectaculaires coupant une ceinture à travers la lune monstrueuse.

Tous les noms de lieux sur Charon sont encore des noms préliminaires et non officiels qui facilitent la discussion des caractéristiques, même s'ils ne doivent pas être officialisés par l'Union astronomique internationale.

Charon (à gauche) et Pluton (à droite) dans des couleurs étendues améliorées, composées et ajustées pour permettre une comparaison directe des propriétés de surface, des couleurs et des reflets. Les tailles relatives sont à l'échelle mais pas leur distance de séparation . Crédit image : NASA/JHUAPL/SwRI

La calotte glaciaire nord est le Mordor Macula, qui abrite des hydrocarbures probables, des tholins formés en faisant frire du méthane et de l'azote avec un rayonnement ultraviolet. Il reste à déterminer si les tholins pourraient être capturés dans la glace sublimante s'échappant de Pluton , ou s'ils émergent d'une manière ou d'une autre de l'intérieur de la lune. Curieusement, des notes de ce même rouge apparaissent autour de l'équateur.

Le vaste canyon s'étend sur au moins 1 600 kilomètres (1 000 miles) sur une face de Charon; il est très probable qu'il tourne également autour du dos de la lune. Il éclipse complètement le Grand Canyon à au moins quatre fois la longueur et jusqu'à deux fois la profondeur dans les cicatrices d'un bouleversement titanesque massif. Le directeur adjoint de l'équipe de géologie, géophysique et imagerie, John Spencer, le décrit comme :

Quel est le nom de cette fonctionnalité qui fait déchirer le monde ? Informellement : Serenity Vallis. Même si le nom ne colle pas, nous allons nous amuser à contempler la bataille géologique épique qui a déchiré la lune dans Serenity Chasm.

Les plaines situées directement au sud du canyon, Vulcan Planum, sont moins fortement cratérisées que les régions plus au nord. L'étrange douceur associée aux rainures et aux crêtes faibles indiquent que la lune, comme Pluton, est étrangement active et a subi un resurfaçage à grande échelle dans un passé pas si lointain . Bien que cela soit encore très spéculatif, Paul Schenk, membre de l'équipe New Horizons, a suggéré que cela pourrait être dû au cryovolcanisme :

Survol du Mordor, à travers les gouffres, jusqu'à Kubrick Mons. Crédit d'image : NASA/JHUAPL/SwRI/Stuart Robbins

Le premier survol officiel de Charon commence par Mordor Macula, la région polaire sombre, se déplaçant vers le sud jusqu'au système de gouffres massifs. Il descend d'une altitude de 1 800 kilomètres (1 100 milles) à seulement 60 kilomètres (40 milles) pour traverser les canyons avant de se diriger vers le sud pour admirer l' étrange montagne douves , Kubrick Mons.

Le meilleur de tout ce mystère ? Le meilleur est à venir! Le vaisseau spatial New Horizons continue de transmettre des données et le sera jusqu'à l'automne 2016. Des images à plus haute résolution de la surface de Charon sont toujours à bord de la sonde alors qu'elle se dirige plus loin dans l'espace lointain, nous allons donc voir la lune encore plus grande détail dans les mois à venir.

[ NASA ]

Contactez l'auteur à [email protected] ou suivez-la à @MikaMcKinnon .

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