Salut les minuscules lunes de Pluton!

Bonne nuit, lunes! Ce sont les meilleures images que nous allons voir de Nix et Hydra, la plus grande des petites lunes plongeant autour de Pluton et de Charon.

La plus grande lune de Pluton , Charon, est suffisamment massive pour tirer la planète naine autour de leur centre de gravité mutuel, le barycentre. Les deux créent un système binaire miniature en orbite autour d'une poignée de quatre minuscules lunes . Chaque lune - Styx, Nix, Kerberos et Hydra - est minuscule en comparaison, des mondes grumeleux si petits que leur propre gravité ne peuvent même pas les façonner en sphères. Tous mesurent moins de 50 kilomètres (30 miles) sur leur plus longue dimension, Nix et Hydra étant les deux plus grandes.

Pluton, Charon, Nix et Hydra à l'échelle en taille, mais pas en distance orbitale. Crédit d'image: NASA / JPL / JHUAPL / SwRI / Emily Lakdawalla

Nix et Hydra ont été découverts peu de temps avant le lancement de la mission New Horizons, à l'époque où Pluton était encore considérée comme une planète . Leurs initiales sont un hommage subtil au vaisseau spatial qui enverrait bientôt chez lui les seules images décentes des petits mondes. Styx et Kerberos ont été découverts alors que le vaisseau spatial était en route vers le survol historique . Cela explique un biais dans les photos que nous recevons du vaisseau spatial: nous n'avions pas découvert les plus petites lunes avant que les principales cibles d'observation du vaisseau spatial ne soient déjà définies, de sorte que les seules photographies consacrées remplissaient la poignée d'emplacements à déterminer.

Nix sous des angles pendant le survol. Crédit d'image: NASA / JHUAPL / SwRI

Nix est la plus grande des petites lunes et était plus proche du vaisseau spatial New Horizons pendant le survol. Ces deux éléments signifient que nous obtenons de meilleures images de Nix que des autres petites lunes.

Des images prises sous trois angles différents sur le petit monde montrent sa forme asymétrique et potatoish. Notre premier regard détaillé était presque rond, ce qui était déroutant jusqu'à ce que le scientifique de la mission (et découvreur de Styx et Kerberos) Mark Showalter suggère que nous recherchions le long axe. Sa théorie a été confirmée des heures plus tard avec le prochain coup sous un nouvel angle.

Lorsque New Horizons sortait du système, il a regardé le croissant de lune pour capturer les détails de la surface le long des longues ombres du terminateur.

Nix en noir et blanc haute résolution et en couleur améliorée à basse résolution proche infrarouge, rouge et bleu. Crédit d'image: NASA / JHUAPL / SwRI

La caractéristique la plus étrange de Nix est un cratère massif sur ses flancs. Ce cratère est si grand qu'il est à la limite entre la cicatrisation du petit monde ou le fractionnement en morceaux. Soit Nix a eu de la chance, soit c'est un fragment d'une lune plus ancienne et plus grande brisée par une destruction antérieure.

De la vue de couleur améliorée, le cratère perce une couverture superficielle de blanc pour révéler un intérieur brun rougeâtre plus foncé, avec une partie de ces éjectas s'échappant du cratère. Nous ne savons pas encore ce qu'est ce matériau, mais en saurons plus lorsque les données du spectromètre seront liées.

Image composite d'Hydra. Crédit d'image: NASA / JHUAPL / SwRI

Hydra est la prochaine plus grande lune . À la fois plus petit et de l'autre côté de son orbite lorsque New Horizons a survolé Pluton. Il a une forme plus étrange et plus compliquée que Nix, un double lobe un peu semblable à la forme étrange de la comète 67P / Churyumov-Gerasimenko . Cela pourrait aussi être le résultat d'une collision à basse vitesse d'une paire de petites lunes. Hydra en couleur est moins surprenante , sans aucune perturbation dans la surface monochrome terne.

Nous n'avons pas encore vu les photographies des minuscules Styx et Kerberos , bien qu'ils progressent dans la liaison descendante de 4 ko par seconde au cours des quinze prochains mois . Alors que la liaison descendante se poursuit, New Horizons brûle d'ajuster sa trajectoire pour la mettre en position pour un survol d' un deuxième objet de la ceinture de Kuiper, MU69, en 2019 .

[ NASA ]

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